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L’ipospadia è un difetto di nascita maschile in cui l’apertura dell’uretra si trova sulla parte inferiore del pene invece che sulla punta. Sebbene il difetto sia comune e in aumento nella prevalenza (2-8 casi ogni 1.000 nati vivi nei paesi occidentali), le cause della maggior parte dei casi sono sconosciute. Alcuni studi suggeriscono che i livelli ridotti dell’ormone placentare gonadotropina corionica umana (hCG) possono giocare un ruolo; altri suggeriscono associazioni tra l’ipospadia e condizioni come il basso peso alla nascita, la nascita pretermine e la preeclampsia che potrebbero essere causati da un malfunzionamento della placenta e conseguenti anomalie nella regolazione ormonale e nella nutrizione fornita al feto (una condizione nota come insufficienza placentare). Un nuovo studio presenta ora ulteriori prove che l’ipospadia ha le sue origini nel malfunzionamento della placenta.

I dati su 292 casi di ipospadia e 427 controlli sono stati raccolti come parte di uno studio congiunto danese-svedese sia di ipospadia che di criptorchidismo (testicoli non scesi). In Svezia, i casi di ipospadia sono stati reclutati in una clinica di chirurgia pediatrica e i dati sono stati raccolti tramite questionari autosomministrati. In Danimarca, i casi provenivano dalla Danish National Birth Cohort, una coorte di donne e bambini basata sulla popolazione. Le madri sono state intervistate durante la gravidanza e due volte dopo il parto. I controlli corrispondenti erano nati entro almeno 6 mesi da ogni caso e all’interno della stessa contea, e sono stati selezionati a caso dai registri nazionali di nascita e della popolazione.

I ricercatori hanno trovato diverse condizioni indipendentemente associate ad un aumento del rischio di ipospadia, la maggior parte dei quali dicono che potrebbe essere spiegato da una produzione alterata di ormoni da parte della placenta. Le madri senza nausea del primo trimestre avevano il doppio delle probabilità di avere figli con ipospadia, così come le madri che avevano un indice di massa corporea pre-gravidanza di 30 o superiore. Questi risultati supportano la teoria che l’insufficienza placentare contribuisce all’ipospadia. Si ritiene che la nausea sia causata da un aumento precoce degli ormoni della gravidanza, e l’assenza di nausea nel primo trimestre è associata a bassi livelli di hCG. Uno studio precedente ha dimostrato che le donne obese hanno livelli più bassi di una famiglia di proteine chiamate inibitori dell’attivatore del plasminogeno, alcune delle quali sono derivate dalla placenta.

Il team ha anche determinato che una dieta materna priva di pesce e carne è stata associata a più di un quadruplo aumento del rischio di ipospadia nei bambini. Questo risultato completa uno studio del 2000 di altri autori che ha mostrato una forte associazione positiva tra la dieta vegetariana materna e l’ipospadia nella prole. Gli autori dello studio attuale concludono che l’esclusione delle proteine animali potrebbe aumentare il rischio di una carenza transitoria di qualche nutriente essenziale per la formazione degli organi o della placenta. Un’altra spiegazione è che alcune fonti proteiche nella dieta dei vegetariani (come la soia) contengono composti con effetti ormonali che possono influenzare lo sviluppo degli organi urogenitali nell’uomo.