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Di tutto ciò che la scienza del cervello ci ha insegnato negli ultimi 30 anni, una delle scoperte più chiare è che lo sviluppo cerebrale precoce è direttamente influenzato dalle interazioni quotidiane dei bambini con chi si occupa di loro. Anche prima della nascita, i bambini hanno un’aspettativa incorporata che gli adulti saranno disponibili e si prenderanno cura dei loro bisogni (Shonkoff & Phillips 2000). La loro stessa sopravvivenza dipende da questa disponibilità. Se le aspettative dei bambini per la protezione e l’accudimento sono soddisfatte, il loro cervello prova piacere e soddisfazione. Queste piacevoli interazioni precoci stimolano il cervello, motivando il bambino a relazionarsi con coloro che si prendono cura di loro con fiducia e facilità. Se le loro aspettative non sono soddisfatte in modo adeguato, la loro fiducia nel soddisfare i loro bisogni attraverso le relazioni può essere messa in discussione. Quando questo accade, lo sviluppo emotivo e sociale ne risente e, poiché la base emotiva dei bambini è il fondamento per tutti gli altri apprendimenti, lo stesso vale per lo sviluppo intellettuale e del linguaggio (Greenspan 1990; IOM & NRC 2015).

Le prime esperienze di relazione di un bambino, sia a casa che in un ambiente educativo precoce, stabiliscono le basi per il futuro funzionamento del cervello. Le informazioni raccolte in queste prime relazioni sono al centro di un processo di costruzione del cervello ricco e complesso. Man mano che i bambini sperimentano le risposte di chi si prende cura di loro, il loro cervello comincia a formare delle aspettative su come saranno trattati e su come dovrebbero rispondere. Per esempio, quando un bambino si agita o piange, le risposte coerenti degli adulti che forniscono conforto aiutano il bambino ad anticipare risposte simili in futuro. Poiché le aspettative sono rafforzate da esperienze simili che si ripetono, il cervello dei bambini costruisce percezioni del mondo sociale ed emotivo in cui vivono. Queste percezioni influenzano il modo in cui i bambini comprendono il loro ambiente, si relazionano con gli altri e si impegnano nell’apprendimento. Quando queste esperienze sono principalmente positive, i bambini percepiscono i comportamenti e i messaggi degli altri in modo positivo e sono motivati a esplorare sempre di più il mondo (comprese le persone e le cose). Quando i bambini hanno ripetute esperienze precoci negative, si aspettano che i comportamenti e i messaggi degli altri siano negativi, e cominciano a percepire le nuove esperienze con gli altri in modo negativo.

Nella prima crescita del cervello, l’esperienza crea aspettative, che alterano la percezione.

Il fatto che le prime relazioni dei bambini siano in gran parte positive o negative influenza significativamente la loro capacità di gestire lo stress. Dalla nascita ai 3 anni, lo stress può avere un effetto particolarmente negativo sullo sviluppo del cervello (NRC & IOM 2009). Quando i bambini hanno esperienze positive nelle prime fasi di relazione, sviluppano legami emotivamente sicuri con i loro caregiver che possono tamponare lo stress a vari livelli di intensità. Se lo stress è grave e persistente, diventa tossico e i tamponi emotivi forniti da relazioni sicure sono di fondamentale importanza (Center on the Developing Child 2007). Quando i bambini devono affrontare uno stress tollerabile (meno intenso e temporaneo), le relazioni emotivamente sicure aiutano i bambini a regolare le loro risposte e, una volta che lo stress si placa, a concentrarsi nuovamente sull’esplorazione e l’apprendimento. Ciò che abbiamo imparato dalla ricerca sul cervello negli ultimi 30 anni è che la “tenera cura amorevole” sostenuta dagli educatori della prima infanzia per molti decenni non è solo il modo gentile di trattare i bambini, ma una parte cruciale dello sviluppo cerebrale precoce.

Sviluppo sano del cervello dalla nascita ai 3 anni

Durante i primi tre anni di vita, i bambini attraversano un periodo di “impotenza prolungata”, dipendenti dagli altri per la sicurezza, la sopravvivenza e la socializzazione (Gopnik 2016). Poiché il cervello dei neonati è programmato per imparare dai loro caregiver, questo periodo di impotenza è una forza, non una debolezza. Il tempo trascorso dai neonati e dai bambini con gli altri cabla il loro cervello per la sopravvivenza in previsione del funzionamento futuro (Hamburg 1995). Il cervello costruisce strutture e percorsi cruciali che servono come base per il futuro funzionamento sociale, emotivo, linguistico e intellettuale (Schore 2005; Drury et al. 2010). Pertanto, le relazioni che un bambino sperimenta ogni giorno e gli ambienti in cui queste relazioni si svolgono sono i mattoni del cervello. Partecipando alle esperienze di apprendimento con chi si prende cura di loro, i bambini modellano il loro cervello per funzionare nei particolari ambienti fisici, sociali e linguistici di chi si prende cura di loro. I bambini imparano, in gran parte partecipando alla modellazione dei loro caregivers, come sentirsi, pensare e agire. Le semplici interazioni quotidiane hanno un impatto enorme. Per esempio, un caregiver che esegue le routine in modo gentile e usa il linguaggio per aiutare il bambino ad anticipare ciò che accadrà dopo insegna al bambino ad imparare le relazioni di cura e supporta lo sviluppo del linguaggio. Durante questo periodo formativo è criticamente importante per chi si prende cura del bambino creare un clima di cura con in mente una sana crescita del cervello. In poche parole, i bambini piccoli si sviluppano e funzionano bene quando vengono accuditi in ambienti sicuri, interessanti e intimi dove stabiliscono e sostengono relazioni sicure e fiduciose con caregiver consapevoli che rispondono ai loro bisogni e interessi (Lally 2006).

Il cervello del bambino è allo stesso tempo vulnerabile e competente; entrambi questi attributi devono essere affrontati contemporaneamente per un sano sviluppo del cervello. Il bambino vulnerabile dipende dalle relazioni con gli adulti per la sopravvivenza fisica, la sicurezza emotiva, una base sicura per l’apprendimento, l’aiuto per l’autoregolazione, il modellamento e il tutoraggio del comportamento sociale, le informazioni e gli scambi sul funzionamento del mondo e le regole di vita. Eppure, allo stesso tempo, il bambino viene al mondo con una grande competenza come un curioso, motivato, auto-iniziatore di apprendimento – un imitatore, interprete, integratore, inventore, esploratore, comunicatore, ricercatore di significato e costruttore di relazioni. Affinché il cervello cresca in modo robusto, ha bisogno di un contesto di relazioni di cura che forniscano contemporaneamente prevedibilità emotiva per la parte vulnerabile del bambino e un clima di novità intellettuale per la parte competente (Lally 2013).

Preconcepimento e sviluppo prenatale

Quando le relazioni di cura iniziano a influenzare lo sviluppo del cervello? Prima di quanto molti di noi pensino. Anche se questo articolo si concentra principalmente sulle relazioni stabilite durante il periodo di tempo dalla nascita ai 3 anni, lo sviluppo del cervello prima della nascita – e anche prima del concepimento – merita una certa attenzione. (Per ulteriori informazioni sul sostegno alla crescita durante il preconcepimento e la gravidanza, vedere i capitoli tre e sette di Per i nostri bambini: Ending the Invisible Neglect of America’s Infants.)

La salute e le abitudini di una donna prima della gravidanza modellano lo sviluppo dell’embrione. Da almeno tre mesi prima del concepimento, il cibo, le bevande, le droghe, le tossine, lo stress e altre esperienze della futura madre influenzano l’ambiente del grembo materno in cui si sviluppa il cervello; questo può influenzare il futuro apprendimento del bambino. Poiché molte donne rimangono incinte mentre sono in cattive condizioni di salute o mentre sono impegnate in abitudini malsane, la connessione tra il preconcepimento (in particolare da tre mesi prima del concepimento alla consapevolezza del concepimento) e un sano sviluppo del cervello deve essere affrontata (Atrash et al. 2006; Kent et al. 2006). Oltre a una campagna di educazione pubblica per tutti i cittadini sui rischi preconcezionali per lo sviluppo del cervello, gli Stati Uniti dovrebbero fornire una rete di sicurezza di servizi preconcezionali alle donne in età fertile e uno screening universale per la depressione e altri problemi di salute mentale. La crescita del cervello è più rapida durante questo periodo della vita rispetto a qualsiasi altro, con i neuroni che vengono prodotti a un ritmo sorprendente. I neuroni poi migrano nell’area del cervello dove risiederanno per tutta la vita della persona, iniziando a formare connessioni e a differenziare le funzioni cerebrali. I feti usano informazioni – come il tipo e la quantità di nutrienti ricevuti, lo stress sperimentato, le lingue e le voci ascoltate – per modellare il loro cervello e il loro corpo per anticipare le esperienze una volta nati. A soli due terzi della gravidanza, una buona parte del cablaggio di base del cervello è già completato (Thompson 2010).

Dalla nascita ai 9 mesi: Relazioni di cura e il cervello durante il periodo di attaccamento

Durante la prima fase di sviluppo al di fuori del grembo materno, gran parte dell’attenzione iniziale dei bambini si concentra sulla formazione e il rafforzamento di connessioni sicure con i loro caregiver. Piuttosto che ricevere passivamente le cure, i bambini le cercano attivamente. Vengono al mondo con abilità fisiche e competenze sociali che li preparano a giocare un ruolo attivo nel loro sviluppo. Sono predisposti a reagire a chi li circonda in modi che suscitano interesse e aumentano la probabilità di contatto e vicinanza (Marvin & Britner 2008). Sulla base del feedback che i bambini ricevono dai primi scambi, essi dirigono i comportamenti di attaccamento verso lo sviluppo di relazioni sicure con i loro caregiver primari. La ricerca ha dimostrato che questa ricerca di attaccamento si adatta alla scoperta che durante i primi due anni di sviluppo del cervello, il cablaggio emotivo è l’attività dominante. Il cervello costruisce strutture cruciali e percorsi di funzionamento emotivo che servono come base per l’attaccamento, la futura attività emotiva e sociale, e il linguaggio e lo sviluppo intellettuale che seguiranno (Schore 2000). In questa prima fase, i bambini iniziano a usare i messaggi di chi si prende cura di loro per sviluppare la percezione della misura in cui sono amati. I bambini poi usano queste percezioni per creare un modello di lavoro iniziale su come impegnarsi con gli altri. Così, la cura che i bambini ricevono durante questi primi scambi influenza direttamente la qualità dell’attaccamento che formano con i loro caregiver e influenza la posizione emotiva che prenderanno nelle interazioni con gli altri.

I bambini piccoli hanno bisogno di relazioni con caregiver che siano:

  • Sensibili ai loro bisogni e messaggi
  • Tempestivi nel rispondere (specialmente ai messaggi di disagio)
  • Accurati nella lettura dei loro segnali
  • Comprensione dei livelli appropriati di stimolazione (Bornstein 2012)

Da sette a 18 mesi: Relazioni di cura e il cervello durante la fase di esplorazione

Tra i 7 e i 18 mesi di età, i bambini sono spinti a cercare il loro ambiente locale, gli oggetti e le persone; a costruire una primitiva definizione di sé; e a testare la forza e l’uso delle relazioni. Usando le loro emergenti abilità motorie per esplorare, si avventurano dalla sicurezza della vicinanza fisica dei loro caregiver e testano la forza delle relazioni. Vanno e vengono mentre osservano attentamente l’attenzione e la disponibilità emotiva del loro caregiver. Stanno, in un certo senso, praticando l’indipendenza (Calkins & Hill 2007; Eisenberg, Hofer, & Vaughan 2007). Anche in questa fase, il cervello dei bambini si sta preparando per una vita che non ruota interamente intorno alla vicinanza fisica al caregiver. Sulla base delle reazioni dei loro caregiver alle loro azioni, i neonati e i bambini iniziano a tenere a mente le lezioni apprese, come ad esempio quali esplorazioni indipendenti sono considerate socialmente appropriate e quali no, e quali attività sono pericolose, come giocare vicino a una scala senza cancello.

La comunicazione e le abilità linguistiche dei bambini aumentano notevolmente durante la fase di esplorazione. Anche se i bambini possono dire solo poche parole, arrivano a capirne molte di più (Thompson 2011). Le parole che sentono dagli adulti stimolano i percorsi di sviluppo del linguaggio nel cervello. Non sono solo le parole che contano, ma anche i modelli più ampi di comunicazione – non solo ciò che viene detto, ma come viene detto e ri recepito (Pawl & St. John 1998). Dopo ripetuti scambi con i loro caregiver, i neonati iniziano a costruire un primitivo senso di sé. Arrivano ad aspettarsi:

“Vengo ascoltato o no.”
“Quello che scelgo di fare è apprezzato o no.”
“Come esprimo le mie emozioni è accettato o no.”
“Mi è permesso esplorare o no.”
“I miei bisogni vengono soddisfatti o no.”

I pensieri, le emozioni e le esperienze condivise che il cervello in via di sviluppo elabora nelle interazioni con gli adulti hanno un profondo impatto sulla percezione di sé e sulle azioni del bambino in via di sviluppo.

Da 15 a 36 mesi: Relazioni di cura e il cervello durante la fase di autodefinizione

Durante il terzo stadio, i bambini piccoli stanno sviluppando una consapevolezza della loro separazione dai loro caregiver e dai loro pari, così come un senso di se stessi come individui (Vaughn, Kopp, & Krakow 1984). Cominciano a mostrare emozioni di autocoscienza, sono particolarmente sensibili ai giudizi degli altri, provano facilmente vergogna e imbarazzo quando gli altri criticano i loro comportamenti e il loro aspetto, e cominciano a sviluppare una coscienza. Questa fase è anche caratterizzata da un’esplosione della crescita cerebrale in diverse aree di sviluppo (oltre allo sviluppo emotivo che era dominante in precedenza). Intellettualmente, i bambini trattengono le idee nella loro mente per un breve periodo, si impegnano in giochi di finzione e diventano sempre più capaci di focalizzare la loro attenzione su argomenti, persone e oggetti introdotti da altri. Il loro uso del linguaggio parlato aumenta notevolmente. Usano molte parole nuove e strutture di frase complesse. I bambini sviluppano abilità percettive e motorie che permettono loro di correre velocemente, arrampicarsi in alto e colpire forte, rendendo lo sviluppo dell’autocontrollo particolarmente importante (Brownell & Kopp 2007).

Fortunatamente, questa fase di autodefinizione porta anche l’emergere precoce delle abilità della funzione esecutiva, che includono lo sviluppo della memoria di lavoro, la flessibilità mentale e l’autocontrollo (Center on the Developing Child 2012). Queste abilità emergenti influenzano tutte le aree di sviluppo, aumentando la capacità dei bambini di esplorare e conoscere il loro ambiente sociale e di gestire i conflitti con gli altri. Man mano che i bambini acquisiscono una comprensione più chiara degli interessi indipendenti e separati, si rendono conto di avere delle scelte, il che è abbastanza liberatorio. Tuttavia, con le scelte – in particolare quelle che coinvolgono i caregiver e i coetanei – arriva una nascente consapevolezza della responsabilità. Questa tensione scelta-responsabilità è centrale nel dramma di questa fase. Ancora una volta, le relazioni di cura giocano un ruolo importante nel modo in cui il giovane cervello si struttura. Il modo in cui gli adulti reagiscono durante questo periodo di vita pieno di tensione influenza notevolmente il modo in cui i bambini arrivano a vedere i loro diritti e quelli degli altri. Le interazioni che i bambini hanno con chi si prende cura di loro, con i coetanei e con gli altri modellano il futuro sociale ed emotivo del loro cervello. Ciò che i bambini sperimentano nella loro vita quotidiana forma le loro aspettative su ciò che costituisce un comportamento appropriato verso gli altri (Barry & Kochanska 2010). Queste prime esperienze forniscono lezioni per sviluppare codici morali ed etici, acquisire il controllo degli impulsi e delle emozioni, e imparare e adattarsi alle regole della loro famiglia, cultura e società. Man mano che i bambini piccoli sperimentano un crescente senso di indipendenza e di autocontrollo, la capacità del loro cervello di regolare il proprio comportamento continua a svilupparsi; ma hanno ancora bisogno della guida degli adulti, e questa guida spesso arriva attraverso relazioni di cura.

Comportamento premuroso durante la fase di autodefinizione

Routine prevedibili in ambienti sicuri e chiaramente definiti, risposte rispettose e una guida coerente forniscono il tipo di cura che rafforza l’autoregolazione e gli inizi della funzione esecutiva.

Il giovane cervello ha bisogno che gli adulti agiscano in modo da onorare i diritti del bambino a desiderare, sperare, esplorare e mostrare preferenze, aiutandolo anche a imparare a onorare i diritti simili degli altri. Anche se il bambino sta crescendo e diventa più indipendente, il giovane cervello rimane vulnerabile. Le relazioni di cura, con chiare regole di comportamento applicate in modo coerente e ragionato, forniscono sicurezza mentre il cervello si sta ancora formando, assicurando che le esperienze di individuazione e le lezioni di socializzazione avvengano in un ambiente giusto e prevedibile.

Conclusione

Quello che stiamo imparando dalla scienza del cervello ci aiuta a capire meglio i molteplici fattori che influenzano lo sviluppo dei bambini piccoli e ci fornisce strategie di cura che sono in armonia con il cervello in sviluppo. In sostanza, lo sviluppo del cervello riguarda tutto il bambino, dalla salute della madre alle prime esperienze del bambino nella cultura e nella lingua della sua famiglia, della sua comunità e del suo programma di apprendimento precoce. Il fondamento dello sviluppo cerebrale è lo sviluppo sociale ed emotivo fondato sulle relazioni di cura. Se i caregiver sono consapevoli di come l’intera esperienza di un bambino – in particolare il tenore emotivo – influenza il cervello in via di sviluppo, possono fornire relazioni premurose che aiutano il bambino a sentirsi sicuro e ad aprirsi ad un mondo coinvolgente di esplorazione e di apprendimento durante i primi anni.

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