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Biografia

Charles S Peirce era il figlio di Benjamin Peirce e Sarah Hunt Mills, la figlia del senatore Elijah Hunt Mills. Notiamo che questo cognome si pronuncia “Purse”. Charles era il secondo dei cinque figli dei suoi genitori. Suo fratello maggiore era James Mills Peirce, che divenne un matematico nel Dipartimento di Matematica di Harvard, e poi dal 1890 al 1895 servì come preside della Graduate School di Harvard e, successivamente, come preside della Facoltà di Arti e Scienze. Anche i due fratelli minori di Charles ebbero carriere di successo, Benjamin Mills Peirce come ingegnere minerario e Herbert Henry Davis Peirce come diplomatico.
Charles nacque in una famiglia americana di primo piano. Suo padre era forse il principale scienziato in America e invitava a casa sua accademici, politici, poeti, scienziati e matematici. Un bambino prodigio, Charles prosperò nell’atmosfera intellettuale. Benjamin Peirce trovò difficile trovare studenti che fossero abbastanza brillanti da beneficiare del suo insegnamento, ma nei suoi figli trovò il talento che sembrava mancare altrove. Usò le sue idee educative nell’insegnare a Charles e agli altri figli, e in molti modi questo li preparò a intraprendere la ricerca. Tuttavia, rendendosi conto che i più grandi pensatori godevano di un’indipendenza di pensiero, si rifiutò di disciplinare i suoi figli nel caso in cui avesse distrutto questa originalità. In molti modi questa educazione ha prodotto il genio che Charles ha mostrato, ma gli ha anche dato problemi di inserimento, il che significa che la sua vita è stata difficile. All’età di dodici anni Charles leggeva testi standard di logica a livello universitario e l’anno successivo iniziò a leggere la Critica della ragion pura di Immanuel Kant. Si sarebbe potuto aspettare che il giovane brillante Charles lasciasse il segno nel sistema educativo, ma fu in questa fase che l’indipendenza di pensiero che suo padre aveva così attentamente coltivato lavorò a suo svantaggio :-

Al college mostrò i segni delle sue successive difficoltà ad andare d’accordo con le persone: non eccelleva nei compiti in classe, preferendo leggere opere di sua scelta.

Entrò all’Harvard College nel 1855 e si laureò quattro anni dopo con un A.B, continuando a studiare lì a livello di laurea per un anno. A questo punto suo padre, Benjamin Peirce, stava lavorando per lo United States Coast Survey e Charles cominciò a intraprendere lavori occasionali per il Coast Survey. In particolare lavorò per loro a partire dal 1º luglio 1859. Nel 1861 entrò alla Lawrence Scientific School di Harvard, dove ancora una volta suo padre giocò un ruolo importante, e qui sembra aver brillato molto più che negli anni della laurea. Ricevette un Master ad Harvard nel 1862 e poi una laurea con lode alla Lawrence Scientific School nel 1863. Il 16 ottobre di quell’anno sposò Harriet Melusina Fay che proveniva da un’importante famiglia di Cambridge ed era un’attiva attivista femminista.

Peirce ora intraprese una serie di studi scientifici diversi. Aveva studiato la classificazione delle specie con Louis Agassiz, uno zoologo di Harvard. Diede le conferenze di Harvard sulla Logica della Scienza nella primavera del 1865 e le conferenze del Lowell Institute sulla Logica della Scienza; o Induzione e Ipotesi nella seconda parte del 1866. Fu eletto all’Accademia Americana delle Arti e delle Scienze il 30 gennaio 1867, poi da ottobre 1869 a dicembre 1872 condusse ricerche in astronomia come assistente all’Osservatorio di Harvard. Durante questo periodo continuò la ricerca in geodesia per l’U.S. Coast Survey, e fu inviato in Europa dal Survey dal giugno 1870 al marzo dell’anno successivo. Continuò a progredire nei ranghi dell’U.S. Coast Survey venendo messo a capo degli esperimenti sul pendolo nel novembre 1872, poi promosso ad assistente nel dicembre dello stesso anno. Il compito principale che Peirce svolse nel suo lavoro geodetico per l’U.S. Coast Survey fu quello di misurare la forza di gravità in vari siti sia negli Stati Uniti che all’estero. L’altro suo compito era quello di utilizzare i dati dei risultati dei suoi esperimenti per determinare la forma della terra. Come parte di questo lavoro fece altri viaggi in Europa, da aprile 1875 ad agosto 1876, e di nuovo per tre mesi da settembre 1877. Tra questi due viaggi si separò dalla moglie Melusina nell’ottobre 1876 e questo segnò l’inizio di un problema che avrebbe influenzato notevolmente la sua carriera.
Per un po’ la carriera di Peirce continuò ad andare avanti. Fu eletto alla National Academy of Sciences (Stati Uniti) nell’aprile 1877 e pubblicò i risultati delle sue precedenti ricerche in astronomia in un libro Photometric Researches (1878). Anche se il suo lavoro era stato di ampio respiro nelle scienze, si era sempre interessato alla filosofia e alla logica e, nel 1879, fu nominato docente di logica nel dipartimento di matematica della Johns Hopkins University. Sylvester era capo della Matematica alla Johns Hopkins University in questo periodo e per un po’ le cose andarono bene per Peirce. Si interessò al problema dei quattro colori e ai problemi dei nodi e dei collegamenti studiati da Kempe. Poi estese il lavoro di suo padre sulle algebre associative e lavorò sulla logica matematica, la topologia e la teoria degli insiemi. Tuttavia ormai Peirce viveva con Juliette Froissy Pourtalès, una zingara francese. Divorziò dalla sua prima moglie Melusina il 24 aprile 1883 e sposò Juliette sei giorni dopo. Nel 1884 Simon Newcomb, che era appena stato nominato professore di matematica e astronomia alla Johns Hopkins University, riferì ai fiduciari dell’università che Peirce aveva vissuto con una zingara francese mentre era ancora sposato con Melusina. Non volendo essere coinvolti in uno scandalo, i fiduciari scelsero di non rinnovare il contratto di Peirce. Peirce non avrebbe mai ricoperto un altro incarico accademico.

L’unico lavoro fisso di Peirce era ora per il Coast and Geodetic Survey. Andò a Washington, D.C. per lavorare sui dati delle misurazioni della gravità che erano state restituite dall’Artico. Si trasferì a New York City nel 1886 e continuò il suo lavoro per il Survey, ma divenne sempre più in contrasto con i suoi superiori e lavorò sempre più in isolamento. Anche il Coast Survey era sempre più sotto pressione per la mancanza di fondi da parte del governo. Peirce si trasferì in una casa in affitto a Milford, in Pennsylvania, nell’aprile del 1887, ma dopo che sua madre morì il 12 ottobre di quell’anno, ereditò abbastanza per acquistare terreni e iniziare a costruire una tenuta che chiamò Arisbe vicino a Milford. Acquistò altri terreni e una fattoria dopo aver ricevuto una piccola eredità da una zia nubile nel 1888. Quando finalmente presentò il suo rapporto principale sulla gravità all’U.S. Coastal Survey nel 1890, fu rifiutato per la pubblicazione a meno che non avesse fatto delle revisioni importanti. Quando alla fine del 1891 non ricevette più nulla da lui, il Survey chiese le sue dimissioni. Peirce ora non aveva alcun reddito.
Durante questo difficile periodo della sua vita sua moglie soffriva di cattiva salute. Le fu diagnosticata la tubercolosi a metà del 1889 e prima della fine dell’anno viaggiò in Europa nel tentativo di guarire. Tornata negli Stati Uniti nella primavera del 1890, non stava ancora bene e nel gennaio del 1891 fu sottoposta a un intervento chirurgico. Nonostante questi problemi di salute, che coincisero con le difficoltà di Peirce con l’U.S. Coastal Survey, Juliette sopravvisse al marito.
T S Fiske, scrivendo sulla New York Mathematical Society (prima che diventasse l’American Mathematical Society) in , descrive Charles Peirce nei primi anni 1890:-

Conspicuous tra coloro che nei primi anni novanta frequentavano le riunioni mensili … era il famoso logico, Charles S Peirce. Il suo modo drammatico, la sua sconsiderata noncuranza dell’accuratezza in quelli che definiva ‘dettagli senza importanza’, i suoi intelligenti articoli di giornale che descrivevano le riunioni della nostra giovane Società ci interessavano e divertivano tutti. … Era sempre in difficoltà, vivendo in parte con quello che poteva prendere in prestito dagli amici, e in parte con quello che otteneva da lavori saltuari come scrivere recensioni di libri … Era ugualmente brillante, sia sotto l’influenza di alcolici o altro, e la sua compagnia era apprezzata dalle varie organizzazioni a cui apparteneva; e non fu mai abbandonato da nessuna di esse anche se non era in grado di pagare le sue quote. Fece infuriare Charlotte Angas Scott contribuendo al New York Evening Post un necrologio non firmato di Arthur Cayley, nel quale affermava, senza alcun motivo, tranne che il padre di Cayley aveva risieduto per un certo periodo in Russia, che Cayley aveva ereditato il suo genio da una russa che suo padre aveva sposato a San Pietroburgo. Poco dopo Miss Scott contribuì al Bulletin con un articolo più fattuale e sobrio sulla vita e l’opera di Cayley …

Molto di ciò che Peirce scrisse da questo momento in poi fu rifiutato per la pubblicazione, o non riuscì a completare il progetto. Nella prima categoria c’è How to Reason (rifiutato da due editori nel 1894), e New Elements of Mathematics (rifiutato nel 1895). Nella seconda categoria c’è Search for a Method (annunciato nel 1893 ma non completato), The Principles of Philosophy (dodici volumi annunciati nel 1894 ma non completati), e The History of Science (annunciato nel 1898 ma non completato).
Peirce oggi è più famoso come filosofo anche se è giusto dire che questa fama è arrivata solo tardi. Nel 1877 e 1878 Peirce pubblicò sei saggi su Illustrations of the Logic of Science nel Popular Science Monthly. I primi due di questi saggi erano The Fixation of Belief e How to Make Our Ideas Clear. Fu nel secondo di questi che espose la sua filosofia pragmatica per la quale oggi è meglio conosciuto. Egli scrisse:-

Considerate quali effetti, che potrebbero concepibilmente avere dei risvolti pratici, noi concepiamo che l’oggetto della nostra concezione abbia. Allora, la nostra concezione di questi effetti è l’insieme della nostra concezione dell’oggetto.

Burch scrive :-

Perhaps the single most important fact to keep in mind in understanding Peirce’s philosophy is that Peirce was a practicing physical scientist all his life … Quando disse che l’intero significato di una (chiara) concezione consiste nell’intero insieme delle sue conseguenze pratiche, aveva in mente che una concezione significativa deve avere qualche “valore di cassa” esperienziale, capace di essere specificata come una sorta di raccolta di possibili osservazioni empiriche in condizioni specificabili. Peirce insisteva sul fatto che l’intero significato di una concezione significativa consisteva nella totalità di tali specificazioni di osservazioni possibili.

In effetti fu vent’anni dopo aver pubblicato queste idee sul pragmatismo che, attraverso il lavoro di William James, Peirce cominciò ad ottenere il credito per le sue idee. Peirce tenne una conferenza sul pragmatismo ad Harvard tra marzo e maggio del 1903 e pubblicò una serie di saggi che spiegavano le sue idee su The Monist nel 1905.
È impossibile rendere giustizia alla vastità del lavoro filosofico di Peirce in questo articolo. Notiamo solo alcuni altri esempi. Scrisse su insiemi infiniti e infinitesimi e sostenne la coerenza dell’introduzione degli infinitesimi nel sistema dei numeri. Scrisse sulla probabilità argomentando contro le idee di De Morgan che la probabilità è una misura di fiducia e argomentando anche contro le idee di Bayes. Piuttosto per Peirce la probabilità è il limite del rapporto tra le occorrenze osservate e le possibili occorrenze e il numero di osservazioni tende all’infinito. Studia anche le categorie universali e per lui quasi tutto si divide in tre categorie o triadi. Dal punto di vista matematico, a partire dal suo lavoro per il Coast Survey, ricordiamo che si interessò alle proiezioni di mappe conformi, dove inventò una proiezione di mappe quinconce utilizzando funzioni ellittiche.
Abbiamo già indicato che Peirce era un personaggio un po’ insolito. Ecco il resoconto di una conferenza che Peirce tenne all’Harvard Philosophy Club il 21 maggio 1879 estratto da una lettera scritta da Thomas Davidson:-

Il discorso di Peirce fu capzioso, brillante e povero. Dopo la sua conclusione, ho avuto una lunga conversazione con il professor Benjamin Peirce, che si è impegnato a dimostrarmi matematicamente che lo spazio ha quattro dimensioni. I Peirce sono tutti un po’ pazzi, credo.

Peirce è morto di cancro nella sua casa di Arisbe, Milford, Pennsylvania.