L’evoluzione del desiderio di rimanere amici del tuo ex

È successa una cosa strana a Rebecca Griffith, una studentessa laureata all’Università del Kansas, quando ha iniziato a presentare i risultati delle sue ricerche sulle “amicizie post-scioglimento” – amicizie tra due persone che hanno interrotto una relazione romantica – alle conferenze di qualche anno fa. Si trattava di una ricerca insolita, certamente; solo pochi studi avevano tentato di scoprire quali fattori rendevano un’amicizia post-rottura un successo o un fallimento, e dopo le sue presentazioni, Griffith prendeva spesso domande da altri scienziati e colleghi nel suo campo. Ma la domanda che incontrava più spesso non riguardava le sue conclusioni, o la sua metodologia, o la sua analisi dei dati. Era: “Dovrei rimanere amico del mio ex?”

Le domande su se e come rimanere amici di un ex partner romantico sono, come può testimoniare Griffith, sia complesse che universali. Scorri la porzione di internet che è dedicata al crowd-sourcing di risposte a domande difficili, per esempio, e troverai infinite iterazioni di questo enigma: su siti di forum come Quora e Yahoo! Answers, così come sulle pagine di Reddit come r/relationships, r/teenagers, e r/AskReddit, sia gli scaricatori che i dumpees cercano consigli su cosa significhi voler rimanere amici, se accettare di rimanere amici, e se chiedere di rimanere amici.

L’ansia per “spero che possiamo ancora essere amici” probabilmente deriva dall’incertezza su cosa si intenda esattamente con questo, o se il gesto sia sincero. Pronunciarlo durante una conversazione di rottura è o un modo gentile e utile per alleviare il dolore della separazione o la parte più crudele dell’intera impresa, a seconda di chi lo chiede. Un tentativo di rimanere amici può essere una gentilezza se suggerisce un attaccamento o un rispetto che trascende le circostanze della relazione romantica, per esempio. Può essere una crudeltà, invece, quando serve a spingere la parte abbandonata a seppellire i sentimenti di rabbia e dolore. E alcuni direbbero che spezzare il cuore di qualcuno e poi richiedere l’investimento emotivo continuo che è inerente a un’amicizia reale e funzionante è semplicemente una cosa ingiusta da fare.

Di conseguenza, come interpretare o agire sulla proposta di un’amicizia post-rottura è uno dei grandi misteri quotidiani del nostro tempo. Forse l’accento va messo su “il nostro tempo”: Ricercatori e storici sospettano che l’impulso a rimanere amici, o l’impulso a rimanere almeno in buoni rapporti dopo una rottura, si sia sviluppato solo nelle ultime generazioni. Come componente recentemente comune della pratica eternamente comune di rompere, “spero che possiamo ancora essere amici” rivela verità sullo stato moderno sia del romanticismo che dell’amicizia.

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Ci sono quattro ragioni principali, Rebecca Griffith e i suoi colleghi hanno trovato, perché gli ex si sentono obbligati a mantenere un’amicizia o a suggerire di farlo: per civiltà (cioè, Voglio che questa rottura faccia meno male di quanto farebbe altrimenti), per ragioni relative a desideri romantici irrisolti (voglio vedere altre persone ma tenerti a portata di mano nel caso cambiassi idea), per praticità (lavoriamo insieme/andiamo a scuola insieme/abbiamo amici in comune, e quindi dovremmo rimanere in buoni rapporti per minimizzare il dramma), e per sicurezza (mi fido di te e voglio che resti nella mia vita come confidente e presenza di supporto).

Ad alcuni, forse, questo sembrerà ovvio; infatti, molti dei risultati dello studio di Griffith, che è stato pubblicato sulla rivista di ricerca Personal Relationships, servono a confermare ciò che molti sanno già in modo profondo essere vero. Per esempio, Griffith e il suo team hanno scoperto che le amicizie derivanti da desideri romantici irrisolti tendevano a portare ai risultati più negativi, come sentimenti di tristezza, sfide ad andare avanti romanticamente e disapprovazione da parte di altri amici. Le amicizie formate tra ex per “sicurezza”, nel frattempo, hanno prodotto i risultati più positivi e le amicizie di più alta qualità. (Una scoperta sorprendente è stata che le persone estroverse erano meno propense a rimanere amici di un ex partner romantico. Poiché gli estroversi tendono a fare amicizia facilmente, questo non era quello che Griffith e il suo team si aspettavano. “Ma forse sono così bravi a diventare amici delle persone che non hanno bisogno di questa amicizia”, ha detto.)

La popolarità delle amicizie post-rottura nel tempo non è stata ben studiata. Ma i ricercatori e gli storici con cui ho parlato per questa storia hanno generalmente concordato che nella storia delle relazioni, rimanere amici (o tentare di farlo) è un fenomeno decisamente moderno, specialmente tra le coppie di sesso misto. Gli esperti hanno anche convenuto che due delle preoccupazioni che più spesso portano a un’offerta di amicizia post-rottura – la preoccupazione che un gruppo sociale o un posto di lavoro diventino ostili, e la preoccupazione che la perdita di un partner romantico significhi anche la perdita di un potenziale amico – sono sviluppi relativamente moderni, resi possibili dall’integrazione delle donne nella società pubblica e dal conseguente aumento delle amicizie di genere misto.

Quando Rebecca Adams, professoressa di sociologia all’Università del North Carolina a Greensboro, ha iniziato a fare ricerche sulle amicizie platoniche tra i sessi alla fine degli anni ’70, ha scoperto che le donne nate all’inizio del secolo difficilmente nominavano uomini tra i loro amici: “Quelle donne erano cresciute in un’epoca in cui se avevi un amico maschio, era perché faceva parte di una coppia” con cui tu e tuo marito eravate amici, mi disse. Per gran parte del 20° secolo, dice, il presupposto era che le cose che uomini e donne facevano insieme erano uscire insieme, sposarsi e avere una famiglia.

Adams dice che questo cominciò a cambiare quando più donne entrarono nella forza lavoro e perseguirono l’istruzione superiore; mentre circa il 30% dei lavoratori americani erano donne nel 1950, nel 1990 le donne rappresentavano quasi la metà della forza lavoro. Prima della metà del 20° secolo, ha notato Adams, “si presumeva che donne e uomini non avessero molto in comune. Le donne non erano istruite come gli uomini e non entravano nella forza lavoro con la stessa frequenza degli uomini”. Ma quando sempre più donne hanno cominciato a lavorare e a frequentare i corsi insieme agli uomini – e a socializzare con loro a pranzo o a commiserare il capo dopo il lavoro – uomini e donne hanno cominciato a sviluppare amicizie. E quando un’amicizia platonica tra un uomo e una donna è diventata una proposta più realistica di per sé, dice Adams, così ha fatto un’amicizia platonica tra un uomo e una donna che uscivano insieme. (L’ingresso delle donne nella forza lavoro ha anche permesso alle storie d’amore di genere misto di sbocciare – e appassire – al lavoro, creando una condizione comune in cui gli ex si incontreranno.)

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Altri fattori, come l’avvento della pillola anticoncezionale e la protezione federale dei diritti all’aborto alla fine del XX secolo, hanno reso meno probabile che un dato partner sessuale finisca accidentalmente per diventare un partner per la genitorialità, ha notato Adams, il che ha notevolmente allentato le regole delle relazioni romantiche. Quella libertà ha contribuito a normalizzare l’idea che una persona potesse avere più amanti o compagni nel corso della vita, e ha reso necessario un sistema di protocolli per ciò che potrebbe accadere se due ex partner romantici rimanessero all’interno dello stesso gruppo sociale dopo la rottura.

Oggi, mi ha detto la Adams, “uomini e donne hanno più cose in comune di una volta, e c’è una base più forte per l’amicizia”, e i giovani non sposati in particolare tendono ad avere ciò che lei chiama reti di amici “eterogenee per genere”.

I giovani americani non sposati sono una particolare specialità di Alexandra Solomon, un assistente professore di psicologia alla Northwestern University che insegna il corso Marriage 101, spesso analizzato dall’università. E infatti, nelle sue conversazioni con giovani adulti in età da college negli ultimi 10 anni, ha visto il “gruppo di amici” – un’amicizia multimembro, spesso di sesso misto tra tre o più persone – diventare un’unità standard di raggruppamento sociale. Ora che sempre meno persone tra i primi e i venticinque anni sono sposate, “la gente esiste in queste piccole tribù”, mi ha detto. “I miei studenti universitari usano questa frase, gruppo di amici, che non era una frase che ho mai usato. Non era una cosa con la F maiuscola e la G maiuscola come adesso”. Oggi, però, “il gruppo di amici ti trasporta davvero attraverso il college, e poi fino ai 20 anni. Quando la gente si sposava a 23, 24 o 25 anni, il gruppo di amici non rimaneva così centrale per tanto tempo come adesso.”

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Molti gruppi di amici sono strettamente platonici: “Mia nipote e mio nipote sono al college, e vivono in alloggi di sesso misto – quattro di loro affittano una casa insieme, due ragazzi e due ragazze, e nessuno va a letto con l’altro”, ha detto Solomon con una risata. Solomon, che ha 46 anni, ha aggiunto che non può pensare ad un singolo esempio, “al college o anche dopo il college, in cui i miei amici hanno vissuto in situazioni di sesso misto”. Eppure, nota, essere nello stesso gruppo di amici è il modo in cui molte giovani coppie si incontrano e si innamorano – e quando si lasciano, c’è un’ulteriore pressione a rimanere amici per mantenere l’armonia all’interno del gruppo più grande.

Solomon crede che questo stesso ragionamento potrebbe anche contribuire alla reputazione delle coppie dello stesso sesso per rimanere amici. Poiché la popolazione LGBTQ è relativamente piccola e le comunità LGBTQ sono spesso affiatate di conseguenza, “c’è sempre stata questa idea che tu esci con il tuo gruppo di amici e devi solo affrontare il fatto che quella persona sarà alla tua stessa festa il prossimo fine settimana, perché tutti voi appartenete a questa comunità relativamente piccola”. Anche se molti sicuramente tagliano completamente i legami dopo una rottura, nello studio di Griffith, i partecipanti LGBTQ hanno effettivamente riportato sia più amicizie con gli ex che una maggiore probabilità di rimanere amici per motivi di “sicurezza”.

Mantenere intatto il gruppo di amici “potrebbe anche essere la preoccupazione prevalente” nelle rotture dei giovani moderni, dice Kelli María Korducki, l’autore di Hard to Do: The Surprising, Feminist History of Breaking Up. Quando Korducki, 33 anni, è passata attraverso la rottura che ha ispirato il suo libro, mi ha detto, una delle parti più difficili di tutto il calvario è stato dire ai loro amici comuni. “Le loro facce cadevano”, ricorda. Alla fine, lei e il suo ex hanno continuato a frequentare i loro amici, ma separatamente. “Ha cambiato la dinamica”, mi ha detto. “

Korducki si chiede anche, tuttavia, se la popolarità di rimanere amici o tentare di rimanere amici dopo una rottura può essere legata all’aumento della solitudine e la tendenza segnalata verso circoli sociali più piccoli negli Stati Uniti. Per prima cosa, le persone che vivono in una società più solitaria potrebbero anche avere una consapevolezza più acuta del valore potenziale di aggrapparsi a qualcuno con cui hanno investito tempo ed energia per sviluppare un rapporto. Inoltre, ha suggerito, rimanere amici può aiutare a preservare le altre connessioni sociali che sono legate all’accoppiamento romantico defunto.

“Se sei in una relazione con qualcuno per un lungo periodo, non hai solo un mucchio di amici condivisi. Probabilmente hai una comunità condivisa – probabilmente sei vicino alla sua famiglia, forse hai sviluppato una relazione con i suoi fratelli”, dice Korducki. O forse sei diventato intimo con gli amici o i colleghi di quella persona. Rimanere amici, o almeno rimanere in buoni rapporti, potrebbe aiutare a preservare la rete estesa che la relazione ha creato.

Adams, il ricercatore dell’amicizia, è d’accordo, per la maggior parte; lei, come altri sociologi, ha dubbi sulla veridicità delle affermazioni che le reti sociali degli americani si sono ridotte. Ma lei dà credito all’idea che “spero che possiamo ancora essere amici” sia davvero sintomatico di un nuovo riconoscimento diffuso dell’importanza dell’amicizia, sia del tipo di amicizia stretta ed emotivamente solidale, sia del tipo in cui “siamo amici” significa qualcosa di più come “siamo in buoni rapporti”.