Le migliori spiagge, Hotel e vita notturna a Cartagena

David Crookes

A Cartagena, l’oro non fa più notizia da un paio di secoli o più. Un tempo non si parlava d’altro. Ma in realtà, dalle guerre napoleoniche, la conversazione si è spostata su questioni più banali: l’indipendenza, una guerra civile, il traffico di droga, l’imperialismo americano.

Ma poi, improvvisamente, l’oro è tornato. Il presidente colombiano, Juan Manuel Santos, è volato a Cartagena per convocare una conferenza stampa all’ombra della grande fortezza costruita per tenere a bada i pirati inglesi. Un galeone spagnolo, il San José, era stato trovato al largo. Descritto come il Santo Graal dei naufragi, era stato affondato dagli inglesi nel 1708 e si diceva che contenesse, nelle parole senza fiato del presidente stesso, il più grande carico d’oro mai trovato. Il suo valore era di 662 milioni di sterline. Per una volta Santos è stato modesto. Altre fonti dicono che il valore potrebbe raggiungere i miliardi.

Per Cartagena era come ai vecchi tempi, questo fervente parlare di navi, oro e fortuna. L’oro ha fatto questa città. Ha reso ricchi gli spagnoli, e la fame di questo metallo ha distrutto le tribù indigene lungo questa costa. L’oro mandava uomini a morire nell’interno e attirava sulle sue rive tagliagole e bucanieri da mezzo mondo. I galeoni carichi di lingotti finanziarono diverse guerre europee, compreso il tentativo di invasione dell’Inghilterra da parte dell’Armada. L’oro fece di Cartagena una città di palazzi, la regina del Meno spagnolo, la città più ricca delle Americhe.

La piscina di Casa San Agustin

David Crookes

Cartagena de Indias rimane un tesorosecolo di strade acciottolate e muri color pastello, di piazze porticate e di eleganti passeggiate sulla costa caraibica. Nella vecchia città murata – tra le ville coloniali e i monasteri tentacolari – c’è l’eco ossessionante dell’oro ad ogni angolo. Per secoli, la vita di questa città è stata una lunga incursione nella sua fortuna: l’oro che scorreva attraverso di essa da tutto il Sud America, una benedizione e una maledizione.

Chiunque abbia letto Gabriel García Márquez avrà familiarità con l’atmosfera di Cartagena: il vaporoso calore costiero, il rumore degli zoccoli, i palazzi fatiscenti, il dolce suono della salsa che serpeggia agli angoli delle strade, le elaborate storie familiari, i segreti, le trame, i fantasmi e gli improbabili intrecci del destino; il fascino, la corruzione, la sensualità e la sudata promessa tropicale di disavventure e malintesi.

I venditori ambulanti trascinano i loro carretti sull’acciottolato, vendendo succo di mango, sigari e cappelli. Porte alte e borchiate con battenti grandi come palle di cannone si aprono per offrire scorci di cortili con fontane e palme. Le chiese, ornate d’oro e di statue, navigano come galeoni sopra i tetti di tegole. In cima alle mura della città, gli amanti siedono a cavallo dei cannoni che notoriamente non sono riusciti a respingere i pirati, mentre in alto, fregate e pellicani navigano sugli alisei che li hanno portati alle porte di questa città.

“Cartagena era come la donna che tutti desideravano”, dice Fernando Rivera, mio amico e guida. Era ricca, bella e capricciosa. Gli inglesi, i francesi, gli olandesi, i portoghesi, ci hanno provato tutti”. Per i visitatori, questo è il biglietto da visita della Colombia, ancora la più bella città coloniale spagnola delle Americhe.

Come paese, questa è la debuttante del Sud America, che emerge da anni di isolamento. Per decenni una guerra civile, tramandata di padre in figlio come un cimelio, ha tenuto lontani i viaggiatori. Ma la buona notizia è che la guerra è finita. Ci sono colloqui di pace e il paese è di nuovo fiducioso sul suo futuro. Gli espatriati che sono andati all’estero negli anni cattivi stanno tornando a casa con entusiasmo e la Colombia è piena di energia imprenditoriale.

La cattedrale della città, che fu attaccata da Sir Francis Drake

David Crookes

I visitatori sono stupiti dalla diversità. Ci sono vette andine e aride praterie di cowboy, verdi campagne di caffè e due coste, quella caraibica e quella del Pacifico. Ci sono haciendas rustiche, tribù remote e città che pulsano di salsa. E c’è Cartagena, già vecchia quando il capitano Cook partì alla ricerca dell’Australia.

In verità, la città non ha mai fatto parte dei problemi della Colombia. In questo, come in tante altre cose, è un luogo a parte. La famiglia di Rivera si è trasferita qui da Bogotà quando lui aveva 10 anni per trovare la pace.

Una casa nel barrio Getsemaní

David Crookes

‘È stata come una liberazione,’ dice. ‘Ero improvvisamente libero di andare ovunque. Mia madre non aveva più paura. La mattina correvo a scuola con gli altri ragazzi. Ci arrampicavamo sui vecchi muri. Giocavamo a calcio per le strade fino a tarda sera. Qui non c’erano mai problemi. E la gente era diversa”, dice. Più calda, più amichevole, più facile; gente della costa”.

Siamo arrivati nel quartiere di Getsemaní dove Rivera è cresciuto. Il vecchio centro murato di Cartagena ha subito una notevole gentrificazione – molti dei palazzi coloniali sono diventati eleganti hotel e ristoranti, wine bar e boutique. Ma Getsemaní, da sempre un quartiere più povero, è ancora un po’ malandato, ed è qui che l’atmosfera tradizionale di Cartagena è al massimo della sua vitalità.

“Voglio mostrarvi il mio salotto quando ero bambino”, dice Rivera. Siamo in Plaza de la Santisima Trinidad, una piazza davanti alla semplice facciata di una vecchia chiesa. È pomeriggio inoltrato e la città si sta svegliando.

Nei pomeriggi caldi, Cartagena sonnecchia dietro le sue persiane. Nei cortili, tra i pappagalli e le palme, le sedie a dondolo scricchiolano e le amache oscillano. Ma con il fresco della sera, la vita torna a respirare in città. La gente emerge, le pulsazioni si accelerano. La musica ricomincia.

È a quest’ora che la maggior parte di Getsemaní converge sulla piazza, prendendo posto sulle panchine e lungo i muri di pietra. Vengono per sedersi e parlare, per scambiarsi notizie e battute, per bere birra e mangiare empanadas calde, per discutere, spettegolare e flirtare. Le bancarelle di cibo sono avvolte da aromi deliziosi e nuvole di fumo. Giovani ragazzi giocano a calcio con una bottiglia d’acqua di plastica vuota, tirandola all’indietro con studiata noncuranza. I vecchi si accalcano sugli scacchi e sul domino, sbattendo le pedine con un gesto teatrale. I camerieri lucidano i bicchieri per i tavoli dei caffè che si riversano sui marciapiedi. Una radio è sintonizzata sulla salsa e le donne ballano insieme all’anca all’unisono.

Su per la strada una band accorda i suoi strumenti nel Café Havana mentre i clienti fanno la fila al bar a ferro di cavallo per i Mojito. Il Café Havana è il bar di salsa che hai sempre sognato e che non avresti mai pensato di trovare. È splendidamente anni ’30, funky e retrò come una Oldsmobile d’epoca. Le pareti rivestite di legno sono rivestite di vecchie fotografie in bianco e nero di grandi musicisti. I ventilatori a soffitto a grandi pale girano lentamente. File di bottiglie brillano mentre i baristi schiacciano la menta, spremono i lime e versano il rum. Tutti sono di buon umore e indossano un cappello Panama.

Poi la band inizia a suonare, e una carica erotica attraversa la stanza come l’elettricità. Se pensavate che la salsa fosse un divertimento pulito, ripensateci. L’idea di ballare come espressione verticale di un desiderio orizzontale potrebbe essere nata qui al Café Havana. È calda e sexy ma mai rozza. Con i fianchi fluidi, le coppie nuotano attraverso la musica. E dopo qualche altro Mojitos, lo faccio anch’io.

Il mattino dopo curo la mia sbornia nell’ombrosa Plaza de Bolívar. Una fontana suona. Una statua di Simón Bolívar, il grande liberatore sudamericano, a cavallo di un imponente destriero, trotta tra le palme. La gente del posto si riposa sulle panchine, pulendosi la fronte, mentre massaggiatori ambulanti, mercanti di lustrascarpe e fotografi di ritratti esercitano i loro mestieri. In un angolo della piazza c’è il Palacio de la Inquisición, ora un museo. Esso registra la febbre religiosa, ancora attuale nel XVIII secolo, quando i cattolici erano i violenti fanatici fondamentalisti del mondo. La tradizionale domanda di apertura dell’accusa – “Quando sei diventata una strega?” – stabilisce piuttosto il tono. Per l’accusato, l’innocenza non è mai stata un’opzione.

Frutti di mare alla griglia e curry frutti di mare e curry a La Cevicheria

David Crookes

In una sala al piano terra del museopiano del museo ci sono argomenti persuasivi per dire ai procuratori quello che volevano sentire: La Mesa de Torturas o la Rastrelliera, El Aplosta Cabeza, una morsa alla testa per spremere lentamente il cervello attraverso le orecchie, e La Hanguilla del Hereje, uno scellerato sistema di collare e coltello destinato a tenerti sveglio notte e giorno. Se ti appisolavi, la tua gola veniva tagliata da un orecchio all’altro.

Un Dio più misericordioso si trova nella splendida cattedrale della città, costruita un secolo prima di San Paolo, nonostante i migliori sforzi di Sir Francis Drake. A Cartagena maledicono ancora il nome di El Draque. Quando lo nomino al mio tassista, per poco non finisce in un fosso.

La flotta di Drake si è presentata il mercoledì delle ceneri del 1586 sventolando bandiere nere. Un migliaio di ragazzi con le bende sugli occhi e l’accento del West Country scesero in città per 48 giorni di saccheggio. Alla fine Drake acconsentì ad andarsene, ma solo se gli avessero dato tutto l’oro che poteva trasportare. Per aiutare a concentrare le menti, mise diversi cannoni nella Plaza de Bolívar puntati sulla cattedrale. I cartaginesi paragonano Drake sfavorevolmente al loro Blas de Lezo, una figura nobile ed eroica che aveva diversi soprannomi, tra cui Patapalo (Pegleg) e Mediohombre (Mezzo uomo). Perse la gamba sinistra a causa di una palla di cannone inglese durante la guerra di successione spagnola. Alla Difesa di Tolone fu il turno del suo occhio sinistro. All’assedio di Barcellona, sacrificò il suo braccio destro. L’anno 1741 lo trovò a Cartagena mentre le navi inglesi apparivano all’orizzonte. Come un eroe, il vecchio Blas riuscì a tenere a bada 25.000 attaccanti inglesi con solo 2.500 uomini. Ma purtroppo perse la gamba rimanente nella battaglia e morì l’anno seguente.

Dietro l’angolo della cattedrale di Cartagena c’è il Museo del Oro, il museo dell’oro, dove le stanze fiocamente illuminate condividono un simile silenzio ecclesiastico. Una guardia di sicurezza sta vicino alla porta, cullando un fucile. I visitatori si mischiano e fissano, a bocca aperta. Nelle teche illuminate, delicati gioielli brillano come puri punti di luce.

Gli indigeni Zenú di questa costa erano maestri orafi, e i loro ornamenti e figure sono esposti con la riverenza dovuta alle opere d’arte. Per loro aveva un valore spirituale più che economico. Nelle mani degli artigiani Zenú, l’oro era un mezzo per metafore e significati.

“Venivano sepolti con il loro oro”, sussurra Rivera, “di solito sotto gli alberi. Appendevano delle campane ai rami in modo che il vento le facesse suonare. Quando arrivavano gli spagnoli, seguivano semplicemente il suono delle campane”

Il museo conserva i tesori sfuggiti agli spagnoli. Ci sono animali fantastici e insetti, splendidi ciondoli a forma di uccelli con le ali spiegate. Ci sono immagini di metamorfosi: uomini che si trasformano in creature mitiche. Ci sono orecchini con la delicatezza delle ragnatele. Sospese in una delle teche ci sono decine di spille alate in filigrana, come una nuvola nascente di farfalle dorate catturate in fasci di luce.

L’arrivo degli spagnoli segnò la fine della civiltà Zenú. I conquistadores saccheggiarono le tombe ancestrali sotto gli alberi e ridussero in schiavitù i membri della tribù che non avevano ceduto alle malattie europee.

Ma alcune cose persistono. Nell’interno, tra la popolazione Mestizos, si sentono ancora leggende sulle creature mitiche, metà uomo e metà alligatore, che vivono sotto le acque dei laghi in spettacolari palazzi d’oro puro. E nei mari di fronte alla vecchia città murata, gli esperti di recupero sono al lavoro per determinare come sollevare il San José. Cartagena è tornata al punto di partenza, una città in fermento per le notizie sull’oro.

DOVE MANGIARE A CARTAGENA

La cucina colombiana ora rivaleggia con quella del Perù nei circoli gastronomici sudamericani. In un paese con ogni tipo di habitat e di clima, i menu sono pieni di frutta e verdura esotica, così come di carni e pesci di prima qualità provenienti sia dall’Atlantico che dal Pacifico. Tutto questo con chef giovani ed energici che sono tornati a casa dopo essersi formati all’estero, pieni di idee e di influenze.

Giocare a dama a Cartagena

David Crookes

Carmen

In un elegante edificio coloniale, questo ha una scelta di tre spazi: un cortile con fontane e piante; una terrazza sul tetto con vista mozzafiato e una sala da pranzo più formale (con aria condizionata). Lo chef californiano Rob Pevitts esplora la diversità degli ingredienti locali mentre getta alcuni colpi di scena asiatici. Provate il filetto di branzino, affumicato al vostro tavolo con cocco carbonizzato, servito su “sabbia” di plantain e accompagnato da un risotto alla banana e rum con una leggerissima schiuma di limone.

Sito web: carmencartagena.com
Prezzo: Menu degustazione di cinque portate a partire da circa 30 sterline

La Cocina de Pepina

Il mio ristorante preferito di Cartagena: solo otto tavoli, un sacco di gente del posto e un ritratto di Gabriel García Márquez (un cliente abituale da tempo) alla parete. È iniziato con María Josefina Yances Guerra, una delle grandi chef e ristoratrici del paese, che credeva nel mantenimento della cucina tradizionale. Ora gestito da suo nipote, questo è un posto con poche pretese e una cucina stupefacente (zuppe caraibiche, ceviche di pesce spada, mote de quesa). Se foste colombiani i piatti vi ricorderebbero le meravigliose cene servite da vostra nonna.

Sito web: facebook.com/lacocina.depepina
Prezzo: Circa 20 sterline per due

Maria

Alejandro Ramirez ha lavorato ovunque – Città del Messico, Praga, Tokyo, Francia e Londra con Gordon Ramsey (un micio, a quanto pare) – prima di tornare due anni fa per aprire Maria, nel cuore della città murata di Cartagena. La sala dai soffitti alti ha banquettes sotto le stampe Pop Art di Cartalina Estrada; il menu include carpaccio di polpo caldo con compote di porri e una salsa di asparagi e peperoncino.

Sito web: mariacartagena.com
Prezzo: Circa 40 sterline in due

Al di fuori del bar a tema sovietico KGBKGB a tema sovietico vicino a Parque Fernandez Madrid

David Crookes

El Boliche Cebicheria

Piccolo e delizioso con solo sette tavoli di legno e un acquario di vongole, questa è stata la prima cevicheria di Cartagena (vedi anche La Cevicheria, nelle vicinanze, in Calle 7). I proprietari Oscar Colmenares e Viviana Díaz hanno visto il potenziale nel servire il pesce più fresco pescato dai pescatori locali. Dopo essersi formato nella cucina stellata Michelin del ristorante San Sebastián di Martin Berasategui, Colmenares è un esule di ritorno, tutto entusiasta del potenziale alimentare del suo paese. Scegliete il gambero gigante con salsiccia butifarra e uova di quaglia in un brodo di pesce cremoso.

Telefono: +57 5 660 0074
Prezzo: Circa 15 sterline in due

Demente

Nicolas Wiesner ha lavorato nella finanza internazionale finché non ha deciso di rivalutare le sue priorità. Ora ha trovato una nuova vita come proprietario di un tapas bar nel quartiere funky e in ascesa di Getsemaní, in un angolo della meravigliosa Plaza de la Santisima Trinidad. In sintonia con il resto di questo quartiere, ha mantenuto l’esterno non costruito e i muri di pietra nuda, aggiungendo tavoli di legno recuperati e sedie a dondolo, una seria cantina di rum e sigari cubani. C’è anche un forno a legna per la pizza italiana nel cortile accanto.

Telefono: +57 317 441 1037
Prezzo: Circa 25 sterline per due

El Pescador de Colores

Questo beach club freddo – qualcosa di completamente diverso per Cartagena – si raggiunge in barca, che ti porta attraverso la baia a Isla Barú. È stato aperto di recente da Lina, una donna colombiana, e Portia, una britannica, e ha suoni latini freschi, letti a baldacchino imbottiti di Bali, lettini ricavati da vecchie canoe e un grande ristorante all’aperto. L’aspetto è di recupero di legno alla deriva; il cibo è franco-colombiano, come le moules in salsa di formaggio blu.

Sito web: elpescadordecolores.com
Prezzo: Circa 30 sterline in due

DOVE SOGGIORNARE A CARTAGENA

L’architettura della città, tutta cortili, portici e balconi, fa sì che l’atmosfera sia intensa e meravigliosa. Tutti i posti migliori in cui alloggiare hanno diverse centinaia di anni, e i migliori hanno probabilmente le ossa dei pirati murate da qualche parte in un muro.

Una camera a Casa San Agustin

David Crookes

Casa San Agustin

Il miglior boutique hotel della vecchia città murata, questo è anche uno dei più nuovi (ha aperto nel 2012). Tre case del XVIII secolo sono state abbattute per formare un unico spazio glorioso. È degno delle sue cinque stelle: nulla è trascurato qui, e il personale è fantastico. Una piscina a forma di L nel cortile scorre sotto l’ex acquedotto della città. Al piano superiore c’è una biblioteca con poltrone profonde e un onesto bar. Le camere sono grandi con iPads, letti a baldacchino e bagni in marmo. Il ristorante Alma a livello della strada è eccellente: mangiate guardando le carrozze trainate da cavalli che passano.

Telefono: +57 5 681 0000
Sito web: hotelcasasanagustin.com
Prezzo: Doppie da circa £275

Bastion

Il team di progettazione qui non solo ha conservato un altro bel edificio coloniale, ma lo ha rinvigorito con pareti di mattoni nudi, acciaio, legno scuro e tessuti chiari e luminosi. Un albero di almendro dai fiori viola si erge nel cortile ghiaioso; divani in pelle e tronchi antichi scuri ricordano l’atmosfera storica di Cartagena. La migliore aggiunta è la terrazza sul tetto con la sua piscina a sfioro, i lettini a baldacchino e la bella vista sulla città fino al mare.

Telefono: +57 5 642 4100
Sito web: bastionluxuryhotel.com
Prezzo: Doppie a partire da circa £240

Santa Clara

Situato in un convento del XVII secolo, questo hotel di proprietà del Sofitel è un luogo tentacolare vicino alle vecchie mura del mare, intriso di storia e con abbastanza passaggi e balconi interni da soddisfare qualsiasi fan dell’architettura storica spagnola. Inoltre ha tutto ciò che un grande hotel dovrebbe offrire: una spa e una palestra di prim’ordine, piscine, una seria collezione d’arte e un servizio eccellente. I cortili sono più simili a esotici giardini tropicali – perfetti per un cocktail pomeridiano o serale.

Sito web: sofitel.com
Prezzo: Doppie da circa £245

La Casa Don Sancho hotel

David Crookes

Casa Don Sancho

Un tempo di proprietà del governatore che si arrese ai francesi nel 1697, nella via che porta anche il suo nome, questo bel posto è immensamente orgoglioso delle sue connessioni aristocratiche. Il salotto al primo piano ha bei libri e musica, la sala da pranzo ha uno splendido balcone per il Cohiba dopo cena e una piscina esterna è incorniciata da pilastri e archi romanici. Il look è elegante ma contemporaneo, con un abile equilibrio di legno, piastrelle e intonaco, e terrazze soleggiate di verde.

Telefono: +57 566 86622
Sito web: casadonsancho.com
Prezzo: Doppie da circa £140

Casa de Indias

A poche porte di distanza da Casa don Sancho, questo è un affare del tutto più bohemien con un sacco di colore, spazi labirintici, tocchi di design eccentrico e un disordine di oggetti artistici che danno a questa casa con 10 camere da letto un’atmosfera sontuosa e leggermente decadente. La piscina del cortile è incorniciata da un fogliame esuberante, e si possono sempre trovare angoli e terrazze inaspettate. Può anche essere presa nel suo insieme.

Telefono: +57 566 44361
Sito web: hotelcasaindiacatalina.com
Prezzo: Doppie da circa £55

Tre Pasos de la Havana

Un favorito dai newyorkesi che volano giù per il weekend con i nuovi voli diretti. Famiglie e gruppi di amici prendono l’intera casa di 200 anni, che ha cinque camere da letto con bagno, una lunga piscina e tocchi moderni dei designer Meteoro Estudio di Bogotà. È cool, è conveniente, ed è quello che dice: a tre passi dal miglior club di salsa di Cartagena, il Café de Havana.

Sito web:
Prenota il tuo soggiorno
Prezzo: Circa £850 a notte (10 posti letto)

Viaggio a Cartagena

Plan South America (+44 20 7993 6930; www.plansouthamerica.com) può organizzare un viaggio di cinque notti a Cartagena a partire da £2.956 a persona, soggiornando alla Casa San Agustin. Questo include voli di ritorno da Londra a Bogotà e voli interni a Cartagena, così come tutti i trasferimenti a terra, una gita in barca al ristorante Pescador de Colores e un tour in motoscafo delle isole.