Le cimici dei letti possono trasmettere la malattia di Chagas

Le cimici dei letti (Cimex lectularius) sono capaci di ospitare e trasmettere l’agente causale della malattia di Chagas, il protozoo Trypanosoma cruzi, fino a 97 giorni. Il patogeno può persistere nell’insetto anche attraverso il processo di muta tra uno stadio ninfale e il successivo. Questa scoperta può cambiare lo status delle cimici dei letti dall’essere un parassita fastidioso a diventare un problema di salute pubblica.

Le cimici dei letti possono trasmettere la malattia di Chagas

cimex lectulariusAnche se sono molto fastidiose e possono disturbare il sonno ovunque si stabiliscano, le cimici dei letti non sono state considerate finora un problema di salute pubblica, poiché non sono note per avere la capacità vettoriale di trasmettere malattie.

Anche se sono noti per ospitare più di 40 agenti patogeni umani, la loro capacità di trasmetterli agli esseri umani non sembra essere buona come quella di altri insetti succhiasangue, anche se gli entomologi hanno alcune prove che le feci delle cimici dei letti possono essere un canale di trasmissione delle malattie.

Tuttavia, questa situazione potrebbe cambiare. Uno studio condotto presso l’Università del New Mexico (USA) ha dimostrato che le cimici dei letti (Cimex lectularius) possono trasmettere il parassita Trypanosoma cruzi, che causa la malattia di Chagas, una delle malattie più diffuse e mortali in America.

La trasmissione bidirezionale del T. cruzi

Lo studio, pubblicato sull’American Journal of Tropical Medicine and Hygiene, comprende una serie di esperimenti di laboratorio che dimostrano la trasmissione bidirezionale del T. cruzi tra topi e cimici.

Nel primo esperimento, i ricercatori hanno esposto 10 topi infettati con il parassita a 20 cimici non infette ogni tre giorni per un mese. Delle circa 2.000 cimici usate nell’esperimento, la maggior parte ha acquisito il Trypanosoma cruzi dopo essersi nutrita dei topi infetti.

Un altro esperimento, condotto per testare la trasmissione del parassita da cimici infette a topi non infetti, ha mostrato che 9 su 12 (75%) topi non infetti hanno acquisito il parassita dopo aver vissuto per 30 giorni con 20 cimici infette.

In un terzo esperimento, i ricercatori sono riusciti a infettare i topi mettendo le feci di cimici infette sulla pelle dell’animale, che era stata infiammata da morsi di cimici o precedentemente raschiata con un ago. In questo caso, 4 topi su 10 (40%) hanno acquisito il parassita; uno su 5 (20%) lo ha acquisito nel caso di pelle di topo rotta dalle sole punture dell’insetto.

Quindi hanno dimostrato che le cimici dei letti possono acquisire e trasmettere il parassita T. cruzi. La domanda ora è se le cimici dei letti sono o possono diventare un agente importante nell’epidemiologia della malattia di Chagas.

Il parassita persiste attraverso il processo di muta

Praticamente tutte le cimici dei letti nutrite con sangue infetto da T. cruzi hanno mostrato forme vive del patogeno. cruzi hanno mostrato forme vive del patogeno nel loro intestino, e il parassita è stato osservato sopravvivere attraverso i processi di muta dei loro ospiti.

Questa scoperta è rilevante, perché le cimici dei letti normalmente muta dopo ogni ingestione di sangue, e lo fanno cinque volte prima di raggiungere il loro stadio adulto. Se il parassita non persistesse dopo il processo di muta, le ninfe sarebbero meno efficaci come vettori, in quanto dovrebbero nutrirsi nuovamente di un ospite infetto per acquisire nuovamente il parassita dopo ogni muta.

È stato anche osservato che T. cruzi può rimanere nel corpo di cimici da letto maschio adulto fino a 97 giorni, forse più a lungo in quanto l’esperimento è stato interrotto dopo tale periodo. Questa è una cattiva notizia nel caso in cui i cicli di infezione da T. cruzi si stabiliscano tra le cimici dei letti e gli esseri umani nelle aree endemiche della malattia di Chagas.

La malattia di Chagas

La malattia di Chagas è endemica in 21 paesi delle Americhe, dal sud degli USA all’Argentina, e ci sono tra 70 e 100 milioni di persone a rischio. È trasmessa principalmente da insetti della sottofamiglia delle Triatomine. L’agente causale, il parassita T. cruzi, si trasmette attraverso le feci di insetti infetti se entrano in contatto con la pelle danneggiata della persona che è stata morsa, di solito durante le ore di sonno.

Spesso definito “il killer silenzioso”, la malattia di Chagas è difficile da diagnosticare nelle sue prime fasi perché i sintomi sono lievi o assenti. I parassiti sono principalmente nascosti nel cuore e nel muscolo digestivo, e nel tempo possono causare disturbi cardiaci e talvolta problemi digestivi o neurologici.

In fasi avanzate che possono durare per anni, l’infezione può portare a morte improvvisa o insufficienza cardiaca causata dalla progressiva distruzione del muscolo cardiaco. Anche se esistono alcuni farmaci per trattare la malattia di Chagas, diventano meno efficaci quanto più a lungo il paziente è infetto.

Poiché è considerata una malattia tropicale trascurata, se effettivamente il parassita che la causa inizia a diffondersi anche attraverso le cimici, potrebbe esserci un’inversione di decenni di progressi nel controllo della malattia.

Per ora, sono necessarie ulteriori ricerche per giudicare se la trasmissione della malattia dalle cimici agli esseri umani può avvenire in un ambiente reale.