Le cause genetiche, le origini etniche e la storia dei capelli rossi

I capelli rossi si presentano naturalmente nell’1-2% della popolazione umana. Si verifica più frequentemente (2-6%) nelle persone di ascendenza europea settentrionale o occidentale, e meno frequentemente in altre popolazioni. Le varianti con i capelli rossi del gene MC1R sono probabilmente nate circa 20-40 000 anni fa.

I capelli rossi sono oggi molto rari in Scandinavia e in Germania. È un ritratto iraniano. I capelli rossi sono arrivati in Europa dalle tribù della steppa di lingua iranica che abitavano le zone a nord e intorno al Mar Nero da 4.000 anni fa al 6° secolo, quando furono sostituiti dagli slavi il cui colore predominante dei capelli è una sfumatura di marrone e biondo scuro.

La risposta è che il gene ginger si manifesta in persone di molte etnie. È l’agene. L’avevano i Neanderthal, i primi Homo Sapiens, e si trova in tutto il mondo, ma soprattutto nella zona depigmentata che ha avuto l’era glaciale più dura.

I capelli rossi sono un tratto genetico recessivo causato da una serie di mutazioni nel recettore della melanocortina 1 (MC1R), un gene situato sul cromosoma 16. Appare nelle persone con due copie di un gene recessivo sul cromosoma 16 che causa una mutazione nella proteina MC1R.

Come un tratto recessivo deve essere ereditato da entrambi i genitori per causare i capelli rossi. Di conseguenza ci sono molte più persone che portano la mutazione per i capelli rossi che persone che hanno effettivamente i capelli rossi. In Scozia, circa il 13% della popolazione è rossa, anche se il 40% è portatore di almeno una mutazione.

Ci sono molti tipi di capelli rossi, alcuni più chiari, o mescolati al biondo (‘biondo fragola’), alcuni più scuri, come i capelli auburn, che sono capelli castani con una sfumatura rossastra. Questo perché alcune persone portano solo una o poche delle diverse mutazioni MC1R possibili. La luminosità dei capelli dipende infine da altre mutazioni che regolano la pigmentazione generale sia della pelle che dei capelli.

I capelli rossi variano da un profondo bordeaux attraverso l’arancio bruciato al rame brillante. Sono caratterizzati da alti livelli del pigmento rossastro feomelanina e da livelli relativamente bassi del pigmento scuro eumelanina.

Il termine capelli rossi è in uso almeno dal 1510. È associato al colore della pelle chiara, ai colori degli occhi più chiari (grigio, blu, verde e nocciola), alle lentiggini e alla sensibilità alla luce ultravioletta. Le reazioni culturali variano dal ridicolo all’ammirazione; esistono molti stereotipi comuni riguardo ai rossi e sono spesso ritratti come focosi.

Uno studio su individui britannici e irlandesi non correlati ha dimostrato che oltre l’80% delle persone con i capelli rossi e/o la pelle chiara che si abbronzano male hanno una variante disfunzionale del gene MC1R. Questo è paragonato a meno del 20% nelle persone con i capelli castani o neri, e meno del 4% nelle persone che mostrano una buona risposta all’abbronzatura.

Il modello Out-of-Africa propone che l’uomo moderno abbia avuto origine in Africa e sia migrato verso nord per popolare l’Europa e l’Asia. È molto probabile che questi migranti avessero una variante MC1R funzionale e, di conseguenza, i capelli e la pelle scuri come quelli mostrati oggi dagli indigeni africani.

Con la migrazione degli esseri umani verso nord, l’assenza di alti livelli di radiazione solare nel nord Europa e in Asia ha allentato la pressione selettiva su MC1R attivo, permettendo al gene di mutare in varianti disfunzionali senza penalità riproduttiva, per poi propagarsi per deriva genetica.

Gli studi dimostrano che l’allele MC1R Arg163Gln ha un’alta frequenza in Asia orientale e può essere parte dell’evoluzione della pelle chiara nelle popolazioni dell’Asia orientale. Non ci sono prove di selezione positiva degli alleli MC1R in Europa e nessuna prova di un’associazione tra MC1R e l’evoluzione della pelle chiara nelle popolazioni europee.

Il pigmento feomelanina dà ai capelli rossi il loro colore distintivo. I capelli rossi hanno molto più del pigmento feomelanina che del pigmento scuro eumelanina. La genetica dei capelli rossi, scoperta nel 1997, sembra essere associata al recettore della melanocortina-1 (MC1R), che si trova sul cromosoma 16.

I capelli rossi sono associati al colore chiaro della pelle perché le basse concentrazioni di eumelanina in tutto il corpo di coloro che hanno i capelli rossi, causate da una mutazione MC1R, possono causare entrambi.

La minore concentrazione di melanina nella pelle conferisce il vantaggio che una concentrazione sufficiente di importante vitamina D può essere prodotta in condizioni di scarsa luminosità. Tuttavia, quando le radiazioni UV sono forti (come nelle regioni vicine all’equatore) la minore concentrazione di melanina porta a diversi svantaggi medici, come un maggiore rischio di cancro alla pelle.

La variante recessiva del gene MC1R che dà alle persone capelli rossi e pelle non abbronzata è anche associata alle lentiggini, anche se non è raro vedere una rossa senza lentiggini. L’ottanta per cento dei rossi ha una variante del gene MC1R, e la prevalenza di questi alleli è più alta in Scozia e Irlanda.

I capelli rossi possono avere origine da diversi cambiamenti sul gene MC1R. Se uno di questi cambiamenti è presente su entrambi i cromosomi, allora è probabile che il rispettivo individuo abbia i capelli rossi. Questo tipo di eredità è descritto come una modalità di eredità autosomica recessiva. Anche se entrambi i genitori non hanno i capelli rossi, entrambi possono essere portatori del gene e avere un figlio con i capelli rossi.

Studi genetici su gemelli dizigoti (fraterni) indicano che il gene MC1R non è l’unico responsabile del fenotipo dei capelli rossi; esistono geni modificatori non identificati, rendendo la varianza nel gene MC1R necessaria, ma non sempre sufficiente, per la produzione di capelli rossi.

I capelli rossi sono il colore naturale più raro negli esseri umani. La non abbronzatura della pelle associata ai capelli rossi può essere stata vantaggiosa nei climi dell’estremo nord, dove la luce del sole è scarsa. Gli studi di Bodmer e Cavalli-Sforza (1976) hanno ipotizzato che la pigmentazione della pelle più chiara previene il rachitismo nei climi più freddi incoraggiando livelli più alti di produzione di vitamina D e permette anche all’individuo di trattenere il calore meglio di qualcuno con la pelle più scura.

Nel 2000, Harding et al. hanno concluso che i capelli rossi non erano il risultato di una selezione positiva e invece hanno proposto che si verifica a causa di una mancanza di selezione negativa. In Africa, per esempio, i capelli rossi sono selezionati contro perché alti livelli di sole sarebbero dannosi per la pelle non abbronzata.

Tuttavia, nel Nord Europa questo non accade, quindi i capelli rossi nascono dalla deriva genetica. Le stime sulla comparsa originale del gene attualmente attivo per i capelli rossi variano da 20.000 a 100.000 anni fa. Uno studio sul DNA ha concluso che anche alcuni Neanderthal avevano i capelli rossi, anche se la mutazione responsabile di questo differisce da quella che causa i capelli rossi negli esseri umani moderni.

I capelli rossi sono stati a lungo associati al popolo celtico. Sia gli antichi greci che i romani descrivevano i celti come rossi. I Romani estesero la descrizione ai popoli germanici, almeno a quelli che incontravano più frequentemente nella Germania meridionale e occidentale. Vale ancora oggi.

Diversi resoconti di scrittori greci parlano di persone dai capelli rossi. Un frammento del poeta Senofane descrive i Traci come persone dagli occhi blu e dai capelli rossi.

Anche se i capelli rossi sono un fenomeno quasi esclusivamente nordico e centrale europeo, casi isolati sono stati trovati anche in Medio Oriente, in Asia centrale (in particolare tra i Tagiki), così come in alcune mummie Tarim dello Xinjiang, nella Cina nord-occidentale.

In Asia, i capelli rossi sono stati trovati tra gli antichi Tochariani, che occupavano il bacino del Tarim in quella che oggi è la provincia più nord-occidentale della Cina. Sono state trovate mummie caucasiche del Tarim con capelli rossi risalenti al II millennio a.C.

Gli Udmurti, una tribù Uralica che vive nel bacino settentrionale del Volga in Russia, tra Kazan e Perm, sono gli unici europei non occidentali ad avere un’alta incidenza di capelli rossi (oltre il 10%).

Cosa hanno in comune tutte queste persone? Sicuramente gli udmurti e i tagiki non sono celti, né tedeschi. Eppure, come vedremo, tutte queste persone condividono un’ascendenza comune che può essere fatta risalire a un unico aplogruppo cromosomico Y: R1b.

È stato suggerito che i capelli rossi potrebbero aver avuto origine nell’Europa paleolitica, soprattutto perché anche Neanderthal aveva i capelli rossi. L’unico esemplare di Neanderthal testato finora (dalla Croazia) non portava la stessa mutazione MC1R responsabile dei capelli rossi nell’uomo moderno (la mutazione in questione è nota come Arg307Gly).

Ma poiché i Neanderthal si sono evoluti accanto all’Homo Sapiens per 600.000 anni, e avevano numerose sottospecie in tutta Europa, nel Medio Oriente e in Asia centrale, non si può escludere che una particolare sottospecie di Neanderthal abbia trasmesso la mutazione MC1R all’Homo Sapiens.

È comunque improbabile che ciò sia avvenuto in Europa, perché i capelli rossi sono vistosamente assenti o molto bassi nelle parti d’Europa con le più alte percentuali di aplogruppo I (ad esempio Finlandia, Bosnia, Sardegna) e R1a (Europa orientale), gli unici due lignaggi associati agli europei mesolitici e paleolitici.

Dobbiamo quindi cercare l’origine dei capelli rossi, altrove. Senza dubbio, la risposta si trova nel popolo R1b – che si pensa abbia ricolonizzato l’Europa centrale e occidentale durante l’età del bronzo.

Le origini dell’aplogruppo R1b sono complesse, e avvolte nella controversia fino ad oggi. L’attuale autore privilegia la teoria di un’origine mediorientale (un punto su cui pochissimi genetisti della popolazione non sono d’accordo) seguita da una migrazione verso il Caucaso settentrionale e la steppa pontica, che serve come punto di partenza per un’invasione dell’età del bronzo dei Balcani, poi dell’Europa centrale e occidentale. Questa teoria è anche l’unica che spiega la presenza di capelli rossi tra gli Udmurti, i centroasiatici e le mummie Tarim.

L’apogruppo R1b si è probabilmente separato da R1a durante il Paleolitico superiore, circa 25.000 anni fa. La posizione più probabile era l’Asia centrale, intorno a quello che ora è il Mar Caspio, che è diventato un mare solo dopo la fine dell’ultima era glaciale e lo scioglimento delle calotte di ghiaccio sulla Russia occidentale. Dopo la formazione del Mar Caspio, questi cacciatori-raccoglitori nomadi, finirono sul più verde e ricco lato caucasico-anatolico del Caspio, dove possono aver addomesticato gli animali locali, come mucche, maiali, capre e pecore.

Se la mutazione per i capelli rossi è stata ereditata da Neanderthal, sarebbe stato da un Neanderthal dell’Asia centrale, forse dal moderno Uzbekistan, o un orientale anatolico/mesopotamico. La mutazione è probabilmente passata a qualche altro lignaggio (estinto?) per qualche millennio, prima di essere ereditata dalla tribù R1b. Altrimenti, potrebbe anche essere sorta indipendentemente tra le persone R1b fino al periodo neolitico (ma non più tardi).

Oggi, i capelli rossi si trovano più comunemente ai margini settentrionali e occidentali dell’Europa; sono associati in particolare alle persone situate nelle isole britanniche (anche se l’epoca vittoriana. Gli etnografi considerano il popolo Udmurt del Volga come “gli uomini più rossi del mondo”). I rossi sono comuni tra i popoli celtici e germanici.

La Scozia ha la più alta percentuale di rossi; il 13% della popolazione ha i capelli rossi e circa il 40% porta il gene recessivo dei rossi. L’Irlanda ha la seconda percentuale più alta; ben il 10% della popolazione irlandese ha i capelli rossi, ramati o biondo fragola.

Si pensa che fino al 46% della popolazione irlandese abbia il gene recessivo dei capelli rossi. Uno studio del 1956 sul colore dei capelli tra le reclute dell’esercito britannico ha anche trovato alti livelli di capelli rossi nel Galles e nelle contee di confine inglesi.

Le popolazioni berbere del Marocco e dell’Algeria settentrionale hanno occasionalmente i capelli rossi. La frequenza dei capelli rossi è particolarmente significativa tra i Riffiani del Marocco e i Kabyles dell’Algeria, la cui frequenza raggiunge rispettivamente il 10% e il 4%. La regina del Marocco, Lalla Salma moglie del re Mohammed VI, ha i capelli rossi. Anche Abd ar-Rahman I aveva i capelli rossi, essendo sua madre una schiava berbera cristiana.

I capelli rossi si trovano anche tra le popolazioni ebree ashkenazite. Nella cultura europea, prima del XX secolo, i capelli rossi erano spesso visti come un tratto stereotipicamente ebraico: durante l’Inquisizione spagnola, tutti coloro che avevano i capelli rossi erano identificati come ebrei.

In Italia, i capelli rossi erano associati agli ebrei italiani, e Giuda era tradizionalmente raffigurato con i capelli rossi nell’arte italiana e spagnola. Gli scrittori, da Shakespeare a Dickens, identificavano i personaggi ebrei dando loro i capelli rossi. Lo stereotipo che i capelli rossi siano ebrei rimane in alcune parti dell’Europa orientale e della Russia.

In Asia, i capelli rossi genetici sono rari, ma si possono trovare nel Levante (Cipro, Siria, Libano, Giordania, Israele e Palestina), in Turchia, in Caucasia, nel Kazakistan settentrionale e tra gli indoirani. L’uso dell’henné sui capelli e sulla pelle per vari motivi è comune in Asia. Quando l’henné viene usato sui capelli, li tinge di diverse tonalità di rosso.

L’emigrazione dall’Eurasia e dal Nord Africa ha aggiunto alla popolazione di esseri umani dai capelli rossi le Americhe, l’Australia, la Nuova Zelanda e l’Africa meridionale. Negli Stati Uniti, si stima che il 2-6% della popolazione abbia i capelli rossi. Questo darebbe agli Stati Uniti la più grande popolazione di capelli rossi nel mondo, da 6 a 18 milioni, rispetto a circa 650.000 in Scozia e 420.000 in Irlanda.

I capelli rossi si trovano anche tra i polinesiani, ed è particolarmente comune in alcune tribù e gruppi familiari. Nella cultura polinesiana i capelli rossi sono stati tradizionalmente visti come un segno di discendenza da antenati di alto rango e un segno di dominio.

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