Le basi del riciclaggio dei tessuti

Che cos’è il riciclaggio dei tessuti?

Il riciclaggio dei tessili è il processo attraverso il quale i vecchi vestiti e altri tessili sono recuperati per il riutilizzo o il recupero dei materiali. È la base dell’industria del riciclaggio tessile. Negli Stati Uniti, questo gruppo è rappresentato da SMART, l’Associazione delle industrie di materiali puliti, vestiti usati e fibre. I passi necessari nel processo di riciclaggio tessile coinvolgono la donazione, la raccolta, lo smistamento e la lavorazione dei tessili, e poi il successivo trasporto agli utenti finali di indumenti usati, stracci o altri materiali recuperati. 

La base della crescente industria del riciclaggio tessile è, naturalmente, l’industria tessile stessa. L’industria tessile si è evoluta in un’industria da quasi 1 trilione di dollari a livello globale, che comprende abbigliamento, ma anche mobili e materassi, biancheria, tendaggi, materiali per la pulizia, attrezzature per il tempo libero e molti altri articoli.

L’urgenza di riciclare i tessili

L’importanza di riciclare i tessili è sempre più riconosciuta. Si stima che ogni anno vengano prodotti 100 miliardi di capi d’abbigliamento in tutto il mondo. Secondo la U.S. EPA, nel 2018 sono stati generati circa 17 milioni di tonnellate di rifiuti solidi urbani (MSW) tessili, circa il 5,8% della produzione totale di MSW. Il tasso di riciclaggio per i tessili derivati da abbigliamento e calzature è stato del 13,0%, mentre il recupero per lenzuola e federe è stato del 15,8% per lo stesso anno. Come tale, il riciclaggio dei tessili è una sfida significativa da affrontare mentre ci sforziamo di avvicinarci a una società a discarica zero.

Una volta in discarica, le fibre naturali possono impiegare da poche settimane a qualche anno per decomporsi. Possono rilasciare metano e gas CO2 nell’atmosfera. Inoltre, i tessuti sintetici sono progettati per non decomporsi. Nella discarica, possono rilasciare sostanze tossiche nelle acque sotterranee e nel suolo circostante.

Il riciclaggio dei tessuti offre i seguenti vantaggi ambientali:

  • Riduce i requisiti di spazio nelle discariche, tenendo presente che i prodotti in fibra sintetica non si decompongono e che le fibre naturali possono rilasciare gas serra
  • Evitare l’uso di fibre vergini
  • Ridurre il consumo di energia e acqua
  • Evitare l’inquinamento
  • Meno richiesta di coloranti.

Fonti dei tessili da riciclare

I tessili da riciclare provengono da due fonti principali. Queste fonti includono:
1. Post-consumo, compresi gli indumenti, la tappezzeria dei veicoli, gli articoli per la casa e altri.
2. Pre-consumo, compresi gli scarti creati come sottoprodotto della produzione di filati e tessuti, così come gli scarti tessili post-industriali di altre industrie.

La donazione di vecchi indumenti è supportata da programmi non-profit e da molti programmi aziendali, tra cui quelli di Nike e Patagonia.

Tessili indossabili e riutilizzati

Nell’Unione Europea, circa il 50% dei tessili raccolti viene riciclato e circa il 50% riutilizzato. Circa il 35% dei vestiti donati viene trasformato in stracci industriali. La maggior parte dei vestiti riutilizzati viene esportata in altri paesi. Oxam, un’organizzazione caritatevole britannica, stima che il 70% delle sue donazioni di vestiti finisca in Africa. La questione dell’invio di vestiti usati in Africa ha generato un certo grado di controversia sui benefici di tali iniziative, dove può avere un impatto negativo sulle industrie tessili locali, sugli abiti nativi e sulla produzione locale di rifiuti.

Il processo di riciclaggio

Per le basi del riciclaggio, leggi il mio articolo, How Clothing Recycling Works. Affinché i tessuti possano essere riciclati, ci sono differenze fondamentali tra le fibre naturali e quelle sintetiche. Per i tessuti naturali:

  • Il materiale non indossabile in arrivo viene smistato per tipo di materiale e colore. Lo smistamento del colore si traduce in un tessuto che non ha bisogno di essere ritinto. L’ordinamento dei colori significa che non è necessaria una nuova tintura, risparmiando energia ed evitando le sostanze inquinanti.
  • I tessuti sono poi tirati in fibre o triturati, a volte introducendo altre fibre nel filato. I materiali vengono triturati o tirati in fibre. A seconda dell’uso finale del filato, altre fibre possono essere incorporate.
  • Il filato viene poi pulito e mescolato attraverso un processo di cardatura
  • Poi il filato viene nuovamente filato e pronto per il successivo uso in tessitura o maglieria.
  • Alcune fibre non vengono filate in metri, tuttavia. Alcune vengono compresse per l’imbottitura dei tessuti, ad esempio nei materassi.

Nel caso dei tessuti a base di poliestere, gli indumenti vengono triturati e poi granulati per essere trasformati in chips di poliestere. Questi vengono successivamente fusi e utilizzati per creare nuove fibre da utilizzare in nuovi tessuti in poliestere.

Oltre il riciclaggio, acquista in modo sostenibile

Come la società diventa più familiare con i rischi associati all’invio di vecchi tessuti alla discarica, e come nuove tecnologie di riciclaggio si sviluppano, si può prevedere che l’industria del riciclaggio tessile continuerà a crescere. Allo stesso tempo, si può prevedere che tendenze come lo slow fashion attireranno continuamente l’attenzione sull’interazione tra abbigliamento e sostenibilità. L’industria del fast fashion genera un considerevole inquinamento e un notevole impatto negativo sul cambiamento climatico. I consumatori possono contribuire al cambiamento scegliendo marchi di abbigliamento che durano più a lungo e che dimostrano un impegno a ridurre il loro impatto sul cambiamento climatico.