La sifilide di Florence Nightingale che non era

La tradizione infermieristica ha a lungo sostenuto che la misteriosa malattia che mandò Florence Nightingale a letto per 30 anni dopo il suo ritorno dalla Crimea fosse la sifilide. Almeno questo è quello che veniva detto a molti studenti di infermieristica negli anni ’60, quando mia moglie stava lavorando al suo BSN. Sifilide, tuttavia, sarebbe difficile da conciliare con il fatto che Nightingale era probabilmente celibe tutta la sua vita e non aveva un singolo segno o sintomo tipico di quell’infezione venerea.

Anche così, Nightingale era una malattia decisamente strano, uno che ha ostinatamente sfidato la diagnosi dalla sua morte in questo giorno 95 anni fa. Con ogni probabilità, il suo seme è stato piantato nel 1854, quando a metà dei suoi 30 anni, viaggiò a Skutari (Uskudar), in Turchia, per curare i soldati britannici che combattevano i russi in quella che è stata conosciuta come la guerra di Crimea. Con solo 38 infermiere, supervisionò la cura di un flusso infinito di truppe afflitte da congelamento, cancrena, dissenteria e altre malattie stipate in 4 miglia di letti a non 18 pollici l’uno dall’altro. I suoi stessi alloggi erano angusti e infestati da roditori e parassiti. Durante i mesi di gennaio e febbraio del suo primo inverno, vide 3.000 dei suoi pazienti morire, mentre lavorava 20 ore al giorno, curando lei stessa i casi più gravi. Nel maggio dell’anno successivo, sviluppò una malattia quasi mortale (molto probabilmente brucellosi). Anche se sollecitata a tornare in Inghilterra per riprendersi, rimase con l’esercito per 21 mesi fino a quando l’ultimo soldato era partito per casa.

Florence Nightingale. Image Credit: Public Domain via Wikimedia Commons.
Image Credit: “Florence Nightingale.” Public Domain via Wikimedia Commons.

Quando finalmente tornò in Inghilterra, apparve indurita e invecchiata dalla malattia e dalla stanchezza. Si lamentava di febbre intermittente, perdita di appetito, affaticamento, insonnia, irritabilità, depressione, sciatica, mancanza di respiro e palpitazioni. Per quasi tre decenni, questi disturbi l’hanno tenuta confinata nella sua stanza, quasi mai fuori dal letto. Infine, nel suo 60s, i suoi sintomi cominciarono a dissipare, e il freddo, ossessionato, e tirannico stacanovista Nightingale era stato come un invalido gradualmente trasformato in una matrona gentile in grado di qualcosa vicino a normali relazioni con amici e familiari. Morì non compos mentis all’età di 90 anni di “vecchiaia e insufficienza cardiaca.”

Dalla morte di Nightingale, biografi, storici, infermieri e medici hanno discusso la causa della sua strana malattia, con alcuni convinti che aveva una base organica e altri convinti che i suoi sintomi erano il prodotto di una nevrosi. È stato suggerito che ha sofferto di “dilatazione del cuore e nevrastenia;” una “malattia strategica” senza base fisica; autocommiserazione manifestata come “melodramma vittoriano;” e “represso odio di sé” per la sua arroganza e ignoranza nel non riconoscere che le condizioni insalubri dei suoi reparti era la ragione perché il suo esercito perirono. Con ogni probabilità, Nightingale aveva non uno, ma quattro diversi disturbi, tutti almeno vagamente interconnessi – disturbo bipolare di personalità, febbre di Crimea (brucellosi), disturbo post-traumatico da stress (PTSD), e terminale, demenza senile (morbo di Alzheimer).

Per quanto riguarda il PTSD, non c’è traccia che Nightingale abbia mai parlato o scritto di flashback o sogni ricorrenti della sua esperienza in Crimea. Comunque non aveva nessuno con esperienze o problemi simili in cui avrebbe potuto confidare tali pensieri o sogni. Non parlò mai delle sue esperienze di guerra dopo il suo ritorno in Inghilterra. Né si occupò mai più personalmente dei malati o dei feriti, forse per evitare situazioni o attività che potessero suscitare ricordi traumatici della Crimea. Come molti di coloro che oggi soffrono di PTSD, si isolò dalle interazioni sociali, nel suo caso punendosi per quasi 30 anni con quello che equivaleva a una virtuale reclusione autoimposta.

Come tutte le guerre prima e dopo, quella di Nightingale fu un inferno immerso nell’oscurità della morte, che non lasciò nessuna gioia pulita e pura, e torturò le menti di coloro che vi furono coinvolti molto tempo dopo la fine dei combattimenti.

Image Credit: “London – Crimean War Memorial” by Magnus Halsnes. CC BY NC 2.0 via Flickr.