La colonizzazione europea delle Americhe ha ucciso il 10% della popolazione mondiale e ha causato il raffreddamento globale

Quando l’Europa era agli inizi del Rinascimento, nelle Americhe c’erano imperi che sostenevano più di 60 milioni di persone. Ma il primo contatto europeo nel 1492 portò nelle Americhe delle malattie che devastarono la popolazione nativa, e il conseguente crollo dell’agricoltura nelle Americhe fu così significativo che potrebbe anche aver raffreddato il clima globale.

Il numero di persone che vivevano in Nord, Centro e Sud America quando Cristoforo Colombo arrivò è una domanda a cui i ricercatori stanno cercando di rispondere da decenni. A differenza dell’Europa e della Cina, non sono conservate registrazioni sulle dimensioni delle società indigene nelle Americhe prima del 1492. Per ricostruire i numeri della popolazione, i ricercatori si basano sui primi resoconti dei testimoni oculari europei e, nei documenti successivi all’instaurazione del dominio coloniale, sui pagamenti di tributi noti come “encomiendas”. Questo sistema di tassazione è stato istituito solo dopo che le epidemie europee avevano devastato le Americhe, quindi non ci dice nulla sulle dimensioni delle popolazioni pre-coloniali.

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I primi resoconti dei coloni europei hanno probabilmente sovrastimato le dimensioni degli insediamenti e la popolazione per pubblicizzare le ricchezze delle loro terre appena scoperte ai loro sponsor feudali in Europa. Ma rifiutando queste affermazioni e concentrandosi invece sui resoconti coloniali, all’inizio del XX secolo sono state pubblicate stime estremamente basse della popolazione, che contavano la popolazione dopo che le malattie l’avevano devastata.

D’altra parte, le ipotesi liberali, per esempio, sulla proporzione della popolazione indigena che era tenuta a pagare i tributi o sui tassi di mortalità hanno portato a stime straordinariamente alte.

Il nostro nuovo studio chiarisce le dimensioni delle popolazioni precolombiane e il loro impatto sul loro ambiente. Combinando tutte le stime pubblicate dalle popolazioni di tutte le Americhe, troviamo una probabile popolazione indigena di 60 milioni nel 1492. Per fare un paragone, la popolazione europea all’epoca era di 70-88 milioni distribuiti su meno della metà dell’area.

La Grande Morte

La grande popolazione precolombiana si sosteneva attraverso l’agricoltura – ci sono ampie prove archeologiche per l’agricoltura “slash-and-burn”, campi terrazzati, grandi tumuli di terra e giardini domestici.

Conoscendo quanto terreno agricolo è necessario per sostenere una persona, i numeri della popolazione possono essere tradotti dall’area nota per essere sotto l’uso umano della terra. Abbiamo scoperto che 62 milioni di ettari di terra, o circa il 10 per cento della massa terrestre delle Americhe, erano stati coltivati o sotto un altro uso umano quando Colombo arrivò. Per fare un confronto, in Europa il 23 per cento e in Cina il 20 per cento della terra era stata usata dall’uomo a quel tempo.

Questo è cambiato nei decenni dopo che gli europei hanno messo piede per la prima volta sull’isola di Hispaniola nel 1497 – ora Haiti e la Repubblica Dominicana – e sulla terraferma nel 1517. Gli europei portarono morbillo, vaiolo, influenza e peste bubbonica attraverso l’Atlantico, con conseguenze devastanti per le popolazioni indigene.

Un lama sui passi Inca nelle montagne delle Ande

Un lama vicino alla cittadella Inca di Machu Picchu a Cusco, Perù, Dec. 2, 2014.

Credit:

Enrique Castro-Mendivil/Reuters

La nostra nuova stima basata sui dati è un bilancio di 56 milioni di morti all’inizio del 1600 – il 90% della popolazione indigena precolombiana e circa il 10% della popolazione globale di allora. Questo rende la “Grande Moria” il più grande evento di mortalità umana in proporzione alla popolazione globale, mettendola seconda in termini assoluti solo alla Seconda Guerra Mondiale, in cui morirono 80 milioni di persone – il 3% della popolazione mondiale di allora.

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Una cifra del 90% di mortalità nell’America post-contatto è straordinaria e supera epidemie simili, compresa la peste nera in Europa – che ha portato a una perdita di popolazione del 30% in Europa. Una spiegazione è che ondate multiple di epidemie hanno colpito i sistemi immunitari indigeni che si erano evoluti in isolamento dalle popolazioni eurasiatiche e africane per 13.000 anni.

I nativi americani a quel tempo non erano mai stati in contatto con gli agenti patogeni portati dai colonizzatori, creando le cosiddette epidemie da “terreno vergine”. Le persone che non morivano per il vaiolo, morivano per la successiva ondata di influenza. Quelli che sopravvissero, soccombettero al morbillo. Guerra, carestia e atrocità coloniali fecero il resto nella Grande Moria.

Conseguenze globali

Questa tragedia umana significò che semplicemente non c’erano più abbastanza lavoratori per gestire i campi e le foreste. Senza l’intervento umano, i paesaggi precedentemente gestiti tornarono al loro stato naturale, assorbendo così il carbonio dall’atmosfera. L’estensione di questa ricrescita dell’habitat naturale era così vasta che ha rimosso abbastanza CO₂ da raffreddare il pianeta.

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Le temperature più basse hanno provocato dei feedback nel ciclo del carbonio che hanno eliminato ancora più CO₂ dall’atmosfera – come meno CO₂ rilasciata dal suolo. Questo spiega il calo di CO₂ al 1610 visto nelle carote di ghiaccio antartiche, risolvendo un enigma sul perché l’intero pianeta si raffreddò brevemente nel 1600. Durante questo periodo, inverni rigidi ed estati fredde causarono carestie e ribellioni dall’Europa al Giappone.

Un grafico che mostra la temperatura nel tempo

Le temperature globali si abbassarono nello stesso periodo della Grande Morte in America.

Credit:

Robert A. Rohde/Wikipedia

Il mondo moderno è iniziato con una catastrofe di proporzioni inimmaginabili. Eppure è la prima volta che le Americhe sono state collegate al resto del mondo, segnando l’inizio di una nuova era.

Oggi conosciamo meglio l’entità delle popolazioni americane pre-europee e la Grande Moria che ne ha cancellato così tante. Le azioni dell’uomo in quel periodo causarono un calo della CO₂ atmosferica che raffreddò il pianeta molto prima che la civiltà umana si preoccupasse dell’idea del cambiamento climatico.

Un evento così drammatico non avrebbe contribuito molto ad attenuare il tasso di riscaldamento globale moderno, tuttavia. L’evento di riforestazione senza precedenti nelle Americhe ha portato a una riduzione di 5 parti per milione di CO₂ dall’atmosfera – solo circa tre anni di emissioni di combustibili fossili oggi.