Invasione alleata dell’Italia

Operazioni in Italia meridionaleModifica

Il tenente generale Mark Clark a bordo della USS Ancon durante lo sbarco a Salerno, Italia, 12 settembre 1943.

Il 3 settembre 1943, il XIII Corpo dell’Ottava Armata britannica, comandato dal tenente generale Miles Dempsey e composto dalla prima divisione canadese e dalla quinta divisione di fanteria britannica, lancia l’operazione Baytown sotto la direzione del generale Bernard Montgomery. L’opposizione allo sbarco fu leggera e le unità italiane si arresero quasi immediatamente. Albert Kesselring e il suo staff non credevano che lo sbarco in Calabria sarebbe stato il principale punto di attacco alleato, essendo più logica la regione di Salerno o forse anche a nord di Roma. Aveva quindi già ordinato al LXXVI Panzer Corps del generale Traugott Herr di ritirarsi dall’impegno con l’Ottava Armata, lasciando solo il 15° Reggimento Panzergrenadier della 29a Divisione Panzergrenadier nella “punta” dell’Italia. Entro il 3 settembre, la maggior parte di questa unità era in posizioni preparate a Bagnara, a circa 40 km (25 miglia) dallo sbarco che aveva l’ordine di tenere fino al 6 settembre. Dopo di che avrebbero dovuto ritirarsi per unirsi al resto della 29a Divisione Panzergrenadier che si stava concentrando a Castrovillari, circa 130 km (80 mi) più indietro. Il Gruppo da Battaglia Krüger (due battaglioni del 71° Reggimento Panzergrenadier, 129° Battaglione Ricognizione e distaccamenti di artiglieria e ingegneri) sotto la 26° Divisione Panzer, si sarebbe poi posizionato a Nicotera, circa 24 km (15 mi) sulla costa da Bagnara.

Il generale Montgomery saluta le sue truppe da un DUKW, Reggio, Italia, settembre 1943.

Il 4 settembre, la 5a divisione di fanteria britannica raggiunge Bagnara Calabra, si collega con il 1° Squadrone Ricognizione Speciale (arrivato via mare) e scaccia il 3° Battaglione, 15° Reggimento Panzergrenadier dalla sua posizione. Il 5 settembre gli alleati volarono sopra Soveria Mannelli (Calabria centrale) e bombardarono tutta la zona a valle della città, dove si trovavano basi e magazzini nazisti. Fortunatamente l’area urbana fu appena danneggiata. Il 7 settembre fu preso contatto con il gruppo da battaglia Krüger. L’8 settembre, il 231º Gruppo Brigata Indipendente, al comando del brigadiere Robert “Roy” Urquhart, fu sbarcato via mare a Pizzo Calabro, circa 24 km dietro le difese di Nicotera. Si trovarono attaccati da nord da una forza mobile della 26ª Panzer Division e da sud dal Krüger Battle Group che si stava ritirando dalla posizione di Nicotera. Dopo un attacco iniziale che non fece progressi, il Krüger Battle Group si allontanò, ma l’attacco del nord continuò per tutto il giorno prima che l’intera forza tedesca si ritirasse al crepuscolo.

Il progresso fu lento perché ponti demoliti, blocchi stradali e mine ritardarono l’Ottava Armata. La natura della campagna nella punta dell’Italia rendeva impossibile aggirare gli ostacoli e così la velocità di avanzata degli alleati dipendeva interamente dalla velocità con cui i loro ingegneri potevano rimuovere le ostruzioni. Così, le obiezioni di Montgomery all’operazione si rivelarono corrette: l’Ottava Armata non poteva legare le unità tedesche che rifiutavano la battaglia e il principale ostacolo alla loro avanzata era il terreno e le demolizioni tedesche di strade e ponti.

Per l’8 settembre, Kesselring aveva concentrato la X Armata di Heinrich von Vietinghoff, pronta a dare una rapida risposta a qualsiasi sbarco alleato. In Calabria, il LXXVI Panzer Corps di Herr aveva due divisioni concentrate nella zona di Castrovillari. La sua terza divisione, la 1ª Divisione Paracadutisti (1. Fallschirmjäger-Division), era schierata verso Taranto. La retroguardia in punta era il BattleGroup von Usedom, composto da un solo battaglione (1/67° Reggimento Panzergrenadier) con distaccamenti di artiglieria e ingegneri. Nel frattempo, il XIV Corpo Panzer di Balck era posizionato per affrontare possibili sbarchi dal mare con la 16ª Divisione Panzer nel Golfo di Salerno, la Divisione Hermann Göring vicino a Napoli e la 15ª Divisione Panzergrenadier a nord nel Golfo di Gaeta.

L’8 settembre (prima dell’invasione principale), la resa dell’Italia agli Alleati fu annunciata, prima dal generale Eisenhower, poi nel Proclama Badoglio dal governo italiano. Le unità italiane cessarono il combattimento e la Marina salpò verso i porti alleati per arrendersi. Le forze tedesche in Italia erano preparate a questo e implementarono l’operazione Achse per disarmare le unità italiane e occupare importanti posizioni difensive.

L’operazione Slapstick iniziò il 9 settembre. Il primo gruppo della prima divisione aviotrasportata britannica arrivò su quattro incrociatori britannici, un incrociatore statunitense e il posamine veloce britannico HMS Abdiel. Le corazzate italiane Andrea Doria e Caio Duilio con due incrociatori passarono, in rotta per la resa a Malta. Non c’erano tedeschi a Taranto e così lo sbarco non fu contrastato. Le uniche perdite si verificarono quando l’Abdiel, all’ancora, colpì una mina e affondò in pochi minuti, con 168 morti e 126 feriti. L’11 settembre, quando le pattuglie furono inviate più lontano, ci furono alcuni scontri con elementi della 1a Divisione Paracadutisti tedesca. Ma la 1ª Paracadutisti poté fare poco se non scaramucce e ripiegare perché la maggior parte della sua forza era attaccata alla 26ª Panzer e alla Herman Göring Divisions a Salerno. Il Maggiore Generale George Frederick Hopkinson, Ufficiale Generale Comandante (GOC) della 1a Divisione aviotrasportata britannica, fu ucciso in una di queste azioni. Entro l’11 settembre i porti di Bari e Brindisi, ancora sotto il controllo italiano, furono occupati.

Sbarchi di SalernoModifica

Articolo principale: Operazione Avalanche

L’operazione Avalanche – l’invasione principale a Salerno da parte della quinta armata americana sotto il tenente generale Mark Clark – iniziò il 9 settembre 1943, e al fine di garantire la sorpresa, fu deciso di assaltare senza bombardamenti navali o aerei preliminari. Tuttavia, come l’ammiraglio Henry Hewitt, il comandante della forza anfibia, aveva previsto, la sorpresa tattica non fu raggiunta. Quando la prima ondata della 36a divisione di fanteria degli Stati Uniti del maggiore generale Fred Walker si avvicinò alla riva di Paestum alle 03:30 un altoparlante dalla zona di sbarco proclamò in inglese: “Entrate e arrendetevi. Vi copriamo noi”. Le truppe alleate attaccarono comunque.

Il mezzo da sbarco della marina statunitense scarica una jeep dell’esercito americano a Salerno.

Il maggior generale Rudolf Sieckenius, comandante della 16a divisione Panzer, aveva organizzato le sue forze in quattro gruppi di battaglia ad armi miste che aveva disposto a circa 10 km di distanza l’uno dall’altro e tra i 5 e i 10 km dalle spiagge. Il gruppo Dőrnemann era appena ad est di Salerno (e quindi si trovava di fronte alla 46ª Divisione di fanteria britannica del maggior generale John Hawkesworth quando sbarcò), il gruppo di battaglia Stempel era tra Pontecagnano e Battipaglia (e quindi di fronte alla 56ª Divisione di fanteria britannica del maggior generale Douglas Graham), il gruppo di battaglia Holtey era in un ruolo di riserva a Persano sul fiume Sele che formava il confine di corpo tra il X Corpo britannico del tenente generale Richard McCreery e il VI Corpo del maggior generale Ernest Dawley.S. VI Corpo, mentre il gruppo di von Doering responsabile del settore da Albanella a Rutino si trovava a 6 km a sud-est di Ogliastro, un po’ più a sud delle spiagge della 36ª Divisione USA.

Il X Corpo britannico, composto dalla 46a e 56a divisione di fanteria britannica e da una forza di fanteria leggera di U.S. Army Rangers e Commandos britannici della 2nd Special Service Brigadier Robert “Lucky” Laycock, ebbe reazioni contrastanti al suo sbarco. Gli U.S. Rangers non incontrarono alcuna opposizione e con il supporto dei cannoni della HMS Ledbury si impadronirono dei loro obiettivi sui passi di montagna, mentre i Commandos, del No. 2 (Army) Commando e No. 41 (Royal Marine) Commando, erano anch’essi incontrastati e si assicurarono le alture su entrambi i lati della strada attraverso il Passo di Molina sulla strada principale da Salerno a Napoli. Alle prime luci dell’alba unità del No. 2 Commando si mossero verso Salerno e respinsero una piccola forza di carri armati e autoblindo del 16° Battaglione di Ricognizione Panzer. I Commandos britannici catturarono la città di Salerno dopo alcuni seri combattimenti che costarono al 40 (Royal Marine) Commando e al 41 Commando nove morti e trentasette feriti.

Mappa della testa di ponte di Salerno alla fine dell’11 settembre 1943.

Le due divisioni di fanteria britanniche, tuttavia, incontrarono una resistenza determinata e dovettero combattere per arrivare a terra con l’aiuto dei bombardamenti navali. La profondità e l’intensità della resistenza tedesca costrinsero i comandanti britannici a concentrare le loro forze, piuttosto che a guidare per un collegamento con gli americani a sud.

A Paestum, i due battaglioni principali della 36a (Texas) Division (dal 141° e 142° reggimento di fanteria) ricevettero una dura resistenza da due compagnie del gruppo von Doering. Gli osservatori tedeschi sul Monte Soprano diressero il fuoco sui mezzi da sbarco. Il LST 336 subì 18 colpi, e alcuni LCT e DUKW si allontanarono per evitare il fuoco tedesco. La divisione non era stata in combattimento prima e come risultato della resa italiana, c’era una convinzione generale tra i soldati che lo sbarco sarebbe stato di routine. Il 141° Fanteria perse coesione e non riuscì a guadagnare profondità durante il giorno, il che rese impossibile lo sbarco di armi e depositi di supporto, lasciandoli senza artiglieria e cannoni anticarro. Tuttavia, la 142ª Fanteria se la cavò meglio e con il supporto della 143ª Fanteria, la formazione di riserva che era sbarcata alle 08:00, fu in grado di spingere in avanti. I dragamine liberarono un canale costiero poco dopo le 9:00; così alla fine della mattinata i cacciatorpediniere poterono navigare entro 91 m (100 yd) dalla linea di costa per bombardare le posizioni tedesche sul Monte Soprano. Le USS Philadelphia e Savannah puntarono i loro cannoni da 15 cm su concentrazioni di carri armati tedeschi, iniziando una raffica di proiettili navali che avrebbe totalizzato undicimila tonnellate prima che la testa di ponte di Salerno fosse assicurata.

Entro la fine del primo giorno la Quinta Armata, anche se non aveva conquistato tutti i suoi obiettivi, aveva fatto un inizio promettente: le due divisioni d’assalto del X Corpo britannico si erano spinte tra gli 8 e gli 11 km nell’entroterra e le forze speciali erano avanzate verso nord attraverso la penisola sorrentina e stavano guardando la Piana di Napoli. A sud, la 36ª Divisione statunitense si era stabilita nella pianura a destra del fiume Sele e nelle zone più alte fino a una profondità di 8 km (5 mi), anche se la 141ª Fanteria era ancora bloccata vicino alla spiaggia. Tuttavia, il comandante del XIV Panzer Corps, Hermann Balck, aveva visto i gruppi da battaglia della 16ª Panzer Division comportarsi come previsto e aveva ordinato sia la Hermann Göring Division a sud per la battaglia e più tardi nella giornata era stato in grado di ordinare anche la 15ª Panzergrenadier. Nel frattempo, a sud, anche la 29a Divisione Panzergrenadier del LXXVI Panzer Corps era stata diretta a Salerno. Nessuna delle due parti aveva guadagnato l’iniziativa.

Risposta della LuftwaffeModifica

Aerei della Luftwaffe iniziarono a bombardare le spiagge dell’invasione poco dopo le 04:00 del mattino del 9 settembre prima che il X Corpo conquistasse il campo d’aviazione di Montecorvino a 5 km nell’entroterra più tardi quel giorno distruggendo tre dozzine di aerei tedeschi; ma il fallimento nella cattura delle alture nell’entroterra lasciò il campo d’aviazione a portata dell’artiglieria tedesca e quindi inutilizzabile dagli aerei alleati. Il 10 settembre i bombardieri tedeschi iniziarono a prendere di mira la nave ammiraglia USS Ancon dell’ammiraglio Hewitt, mentre la nave serviva come quartier generale del generale Clark. La nave ammiraglia chiamò trenta “allarmi rossi” in un periodo di 36 ore in risposta a 450 sortite della Luftwaffe. L’ammiraglio Hewitt riferì: “La situazione aerea qui è critica”. Le portaerei avevano intenzione di ritirarsi il 10 settembre, ma rimasero con la nave d’invasione in modo che i loro Supermarine Seafires potessero fornire la copertura aerea che i pianificatori dell’invasione si aspettavano di operare da Montecorvino.

Ottantacinque navi alleate furono colpite da bombe tedesche al largo di Salerno. Le bombe Fritz X lanciate dai Dornier Do 217 disabilitarono la USS Savannah e mancarono di poco la USS Philadelphia la mattina dell’11 settembre. La mattina seguente Clark spostò il suo quartier generale a terra, e Hewitt si trasferì con il suo staff sulla piccola nave ammiraglia della forza anfibia USS Biscayne in modo che la grande Ancon con il suo cospicuo apparato di antenne potesse ritirarsi in Nord Africa.

Consolidamento della testa di ponteModifica

Uomini del 2/6° Battaglione, Queen’s Royal Regiment (West Surrey) avanzano oltre un paio di carri armati tedeschi PzKpfw IV in fiamme nella zona di Salerno, 22 settembre 1943.

Gli alleati combatterono per espandere la loro testa di ponte per tre giorni, mentre i tedeschi si difendevano ostinatamente per mascherare l’accumulo dei loro rinforzi per una controffensiva. Il 10 settembre, Clark visitò il campo di battaglia e giudicò che era improbabile che il X Corpo fosse in grado di spingersi rapidamente verso est oltre Battipaglia per collegarsi con il VI Corpo. Dal momento che la linea principale di spinta del X Corpo doveva essere a nord verso Napoli, decise di spostare il confine sinistro del VI Corpo a nord del fiume Sele e di spostare il grosso della 45ª Divisione USA del maggior generale Troy Middleton nel varco. In vista dei rinforzi nemici che si stavano avvicinando da nord, ordinò anche un gruppo di armi miste della dimensione di un battaglione per rinforzare i Rangers il giorno successivo. Nello stesso periodo, i rinforzi tedeschi filtravano nel campo di battaglia. Le unità, a corto di mezzi di trasporto e soggette ad altri ritardi, arrivarono frammentariamente e furono formate in gruppi di battaglia ad hoc per un’azione immediata. Entro il 13 settembre, tutti i rinforzi immediatamente disponibili erano arrivati, compresi gli elementi aggiuntivi della 3a Divisione Panzergrenadier che era stata rilasciata dal Generalfeldmarschall Kesselring da più a nord vicino a Roma. Al contrario, l’accrescimento degli Alleati fu vincolato dal limitato trasporto disponibile per l’operazione e dal programma predeterminato dell’accrescimento basato su come, durante la fase di pianificazione, era stato previsto che la battaglia si sarebbe sviluppata. Entro il 12 settembre, era diventato chiaro che la Quinta Armata aveva una carenza acuta di fanteria sul terreno. Il 12 settembre, il generale Sir Harold Alexander, il comandante del 15° Gruppo d’Armata, riferì al generale Sir Alan Brooke, il Capo dello Stato Maggiore Imperiale (CIGS), a Londra: “Non sono soddisfatto della situazione ad Avalanche. L’accumulo è lento e sono bloccati in una testa di ponte che non ha abbastanza profondità. Si sta facendo di tutto per spingere verso di loro unità e materiale di rinforzo. Mi aspetto che un pesante contrattacco tedesco sia imminente”

Per il 12 settembre, il X Corpo aveva assunto una posizione difensiva perché ogni battaglione era impegnato e non c’erano riserve disponibili per formare un attacco. A sud, la 36ª Divisione fece qualche progresso, ma verso mezzogiorno un contrattacco di elementi della 29ª Divisione Panzergrenadier superò il 1° Battaglione, 142° Reggimento di Fanteria.

Contrattacchi tedeschiModifica

Il 13 settembre, i tedeschi lanciarono la loro controffensiva. Mentre i gruppi da battaglia di Herman Göring attaccarono il fianco settentrionale della testa di ponte, l’attacco principale fu sul confine tra i due corpi d’armata alleati che correva approssimativamente da Battipaglia al mare, con il maggior peso che doveva cadere sul lato del VI corpo d’armata La mattina del 13 settembre elementi della 36a divisione del maggior generale Walker attaccarono e catturarono Altavilla in altura a circa 14 km dietro Paestum, ma un contrattacco li costrinse a ritirarsi al calar del buio. Durante il pomeriggio, due gruppi di battaglia tedeschi, il Kleine Limburg e il Krüger, avevano attaccato Persano e sopraffatto il 1° Battaglione, 157° Fanteria prima di attraversare il Sele per ingaggiare il 2° Battaglione del 143° Fanteria e praticamente spazzarlo via.

I gruppi di battaglia continuarono il loro attacco verso sud e sud-ovest fino a raggiungere la confluenza del Sele e del suo grande affluente il Calore, dove fu fermato dall’artiglieria che sparava a vista, dal fuoco della marina e da una posizione di fanteria improvvisata presidiata da artiglieri, autisti, cuochi e impiegati e chiunque altro il maggiore generale Walker potesse mettere insieme. Lo staff di Clark formulò vari piani di evacuazione: L’operazione Brass Rail prevedeva che Clark e il suo staff del quartier generale della 5a Armata lasciassero la testa di ponte per stabilire il quartier generale a bordo della HMS Hilary. L’operazione Sealion prevedeva lo spostamento del X Corpo britannico a Paestum con il VI Corpo, mentre l’operazione alternativa Seatrain prevedeva lo spostamento del VI Corpo nel settore del X Corpo. La marina protestò che invertire il processo di sbarco sarebbe stato impossibile, poiché caricare i mezzi da sbarco spiaggiati li avrebbe resi più pesanti e incapaci di ritirarsi dalla spiaggia. I consigli di superiori e subordinati convinsero Clark a continuare a combattere, ed egli in seguito negò di aver preso seriamente in considerazione l’evacuazione.

Generalfeldmarschall Albert Kesselring, comandante delle forze tedesche in Italia.

Il VI Corpo degli Stati Uniti aveva ormai perso la maggior parte di tre battaglioni, e così le unità avanzate di entrambe le sue divisioni furono ritirate per ridurre la lunghezza della linea difensiva. La 45ª Divisione si consolidò nella posizione Sele – Calore, mentre la 36ª Divisione era sull’altura sul lato mare del torrente La Caso (che sfociava nel Calore). Il nuovo perimetro fu tenuto con l’assistenza della 82a Divisione Aviotrasportata del maggior generale Matthew Ridgway. Due battaglioni (circa 1.300 paracadutisti) del 504° Reggimento di Fanteria Paracadutata (PIR) del colonnello Reuben Tucker, dopo la cancellazione di Gigante II, erano stati assegnati per eseguire la versione finale dell’Operazione Gigante I a Capua la sera del 13 settembre. Invece saltarono all’interno della testa di ponte, guidati dai fari Rebecca/Eureka e si spostarono immediatamente in linea sulla destra del VI Corpo. La notte successiva, con la crisi passata, 2.100 paracadutisti del 505° PIR del colonnello James Gavin si lanciarono anch’essi sulla testa di ponte e rinforzarono i due battaglioni del 504°. Un chiaro segno del superamento della crisi fu quando, nel pomeriggio del 14 settembre, l’ultima unità della 45ª Divisione, il 180° Reggimento di Fanteria, sbarcò, Clark fu in grado di metterlo in riserva piuttosto che in linea. Il 325th Glider Infantry Regiment, rinforzato dal 3rd Battalion, 504th PIR, sbarcò via mare il 15 settembre. Un lancio notturno di 600 paracadutisti del 509° battaglione di fanteria paracadutisti per interrompere i movimenti tedeschi dietro le linee nelle vicinanze di Avellino fu ampiamente disperso e fallì, subendo perdite significative. Nel settore del X Corpo d’Armata gli elementi di testa della 7ª Divisione corazzata britannica del maggior generale George Erskine cominciarono a sbarcare, insieme alla 23ª Brigata corazzata.

Con un forte supporto di fuoco navale della Royal Navy e ben servito dall’artiglieria della Quinta Armata, le unità di fanteria rinforzate e riorganizzate sconfissero tutti i tentativi tedeschi il 14 settembre di trovare un punto debole nelle linee. Le perdite tedesche, in particolare nei carri armati, furono gravi. Il 14 settembre e la notte seguente Tedder ordinò ad ogni aereo disponibile di supportare la Quinta Armata, inclusa la forza di bombardieri strategici. Oltre 1.000 tonnellate di bombe furono sganciate durante le ore diurne.

Uomini del 5° Battaglione, Reggimento Hampshire che maneggiano un mortaio da 3 pollici a Salerno, 15 settembre 1943.

Il 15 settembre sia la 16ª Panzer che la 29ª Divisione Panzergrenadier passarono sulla difensiva, segnando la fine della spinta verso Paestum. Più a nord il gruppo Schmalz della Divisione Hermann Göering ottenne la sorpresa, attaccando la 128ª (Hampshire) Brigata (comprendente tre battaglioni, il 2°, 1/4° e 5°, del Reggimento Hampshire), della 46ª Divisione britannica, sull’altura ad est di Salerno. La colonna corazzata che seguiva fu intercettata e respinta, lasciando la fanteria tedesca esposta.

Lo sforzo dei bombardieri alleati continuò il 15 settembre, anche se leggermente meno intenso del giorno precedente, così come il bombardamento navale. L’arrivo delle corazzate britanniche HMS Warspite e Valiant, con cannoni da 38 cm, al largo delle spiagge fornì alle truppe alleate un’iniezione di morale, anche se alla Valiant non fu richiesto di sparare e i 29 colpi della Warspite furono un’attrazione ma un contributo minore ai 2.592 colpi navali sparati quel giorno.

Il 15 settembre, Kesselring riferì all’Oberkommando der Wehrmacht che la superiorità aerea e navale alleata aveva costretto il LXXVI Panzer Corps sulla difensiva, e che un successo decisivo sarebbe dipeso dall’attacco del XIV Panzer Corps. Se questo avesse fallito, la X Armata doveva interrompere la battaglia per evitare di essere “maciullata”.

Il 16 settembre, il gruppo Schmalz rinnovò i suoi sforzi sul fronte del X Corpo, ma senza più successo, anche se il No. 2 Commando subì delle perdite, compreso il 31enne capitano Henry Wellesley, l’allora duca di Wellington, che fu ucciso. Le forze aeree e le marine alleate continuarono a colpire gli obiettivi nemici, anche se durante un attacco aereo di bombardieri Dornier Do 217 K-2 armati di bombe a planata radiocomandate Fritz X, la Warspite fu colpita e disabilitata, il che richiese il traino a Malta per la riparazione.

L’Ottava Armata ha ordinato di applicare la pressioneModifica

Il 9 settembre, le formazioni di Montgomery erano state disposte lungo le strade costiere nella “punta” dell’Italia. La costruzione attraverso lo Stretto di Messina si era dimostrata lenta ed egli era quindi a corto di trasporti. Il 9 settembre, decise di fermare le sue formazioni per riorganizzarsi prima di proseguire, ma il generale Alexander rispose il 10 settembre che “è della massima importanza che voi manteniate la pressione sui tedeschi in modo che non possano togliere forze dal vostro fronte e concentrarle contro Avalanche”. Questo messaggio fu ulteriormente rafforzato il 12 settembre da una visita personale del capo di stato maggiore di Alexander, il brigadiere A. A. Richardson. Montgomery non aveva scelta, e mentre riorganizzava il corpo principale delle sue truppe, inviò forze leggere sulla costa che raggiunsero Castrovillari e Belvedere il 12 settembre, ancora a circa 130 km (80 miglia) dal campo di battaglia di Salerno. Il 14 settembre, era in grado di iniziare un’avanzata più generale, e il 16 settembre la 5a divisione di fanteria britannica aveva raggiunto Sapri, 40 km (25 mi) oltre Belvedere, dove pattuglie avanzate entrarono in contatto con pattuglie della 36a divisione del VI Corpo

Ritiro tedesco

Il 16 settembre, von Vietinghoff riferì a Kesselring che la superiorità aerea e navale alleata era decisiva e che lui non aveva il potere di neutralizzarla. La Decima Armata era riuscita ad evitare che le truppe venissero tagliate fuori, e continuare la battaglia avrebbe solo invitato a subire pesanti perdite. Anche l’avvicinamento dell’Ottava Armata costituiva una minaccia. Egli raccomandò di interrompere la battaglia, facendo perno su Salerno per formare una linea difensiva, preparatoria ad una ritirata il 18/19 settembre. L’accordo di Kesselring raggiunse von Vietinghoff all’inizio del 17 settembre.

Ammutinamento di SalernoModifica

Articolo principale: Ammutinamento di Salerno

La battaglia di Salerno fu anche il luogo dell’Ammutinamento di Salerno istigato da circa 500 uomini del X Corpo britannico, che aveva ormai subito oltre 6.000 perdite, che, il 16 settembre, rifiutarono l’assegnazione a nuove unità come rimpiazzi per le perdite di battaglia. In precedenza avevano capito che sarebbero tornati alle loro unità da cui erano stati separati durante i combattimenti nella campagna del Nord Africa, soprattutto perché erano stati feriti. Alla fine il comandante del corpo, il tenente generale Richard McCreery, convinse circa la metà degli uomini ad eseguire gli ordini. I rimanenti furono sottoposti alla corte marziale. Tre sottufficiali che guidarono l’ammutinamento furono condannati a morte, ma la sentenza non fu eseguita e alla fine fu loro permesso di riunirsi alle unità.

Ulteriori avanzamenti alleatiModifica

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Gli alleati avanzano verso il fiume Volturno.

Con la testa di ponte di Salerno sicura, la Quinta Armata iniziò il suo attacco a nord-ovest verso Napoli il 19 settembre. Il giorno dopo, il maggior generale Ernest J. Dawley, il comandante del VI Corpo d’Armata americano, fu sollevato dal suo comando da Clark e sostituito dal maggior generale John P. Lucas. La 82ª Divisione Aviotrasportata statunitense, dopo aver subito gravi perdite nei pressi di Altavilla, fu spostata al X Corpo britannico, unendosi agli U.S. Army Rangers e alla 23ª Brigata corazzata britannica sulla penisola sorrentina per affiancare le difese tedesche a Nocera Inferiore, Sant’Antonio Abate e Angri, che la 46ª Divisione di fanteria britannica attaccò. Alla 7ª Divisione corazzata britannica, passando attraverso la 46ª Divisione, fu assegnato il compito di prendere Napoli, mentre la 3ª Divisione di fanteria statunitense, appena sbarcata, prese Acerno il 22 settembre e Avellino il 28 settembre.

L’8ª Armata fece buoni progressi dalla “punta” nonostante le demolizioni tedesche e si collegò con la 1ª Divisione aviotrasportata britannica a Taranto. La sua sinistra si unì alla destra della V Armata il 16 settembre. L’Ottava Armata ora concentrò le sue forze ad est degli Appennini e si spinse a nord lungo la costa adriatica attraverso Bari. Il 27 settembre, l’Ottava Armata catturò il grande complesso aeroportuale vicino a Foggia, un importante obiettivo alleato.

Al tempo stesso il X Corpo britannico fece buoni progressi; si spinse attraverso i passi di montagna dei Monti Lattari e catturò un ponte vitale sul fiume Sarno a Scafati. Poi circondarono il Vesuvio e si prepararono ad avanzare su Napoli. Le truppe tedesche che occupavano quella città provocarono una ribellione della popolazione, che iniziò il 27 settembre. Con la rapida avanzata del X Corpo e Napoli in rivolta i tedeschi furono costretti ad evacuare. Il 1º ottobre, lo squadrone “A” della 1ª Guardia dei Dragoni del Re entrò in città, la prima unità alleata a farlo. L’intera Quinta Armata, ora composta da cinque divisioni americane e tre britanniche, raggiunse la linea del fiume Volturno il 6 ottobre. Questo fornì una barriera difensiva naturale, assicurando Napoli, la pianura campana e i campi d’aviazione vitali su di essa dal contrattacco tedesco.

Nel frattempo, sulla costa adriatica, l’Ottava Armata avanzò su una linea da Campobasso a Larino e Termoli sul fiume Biferno.