Il Green Belt Movement, e la storia di Wangari Maathai

Wangari Maathai ha sempre avuto un’affinità con gli alberi. Da bambina, ha imparato dalla nonna che un grande albero di fico vicino alla sua casa di famiglia nel Kenya centrale era sacro e non doveva essere disturbato. Raccoglieva l’acqua per sua madre alle sorgenti protette dalle radici degli alberi. A metà degli anni 70, Maathai, nel tentativo di soddisfare le esigenze di base delle donne rurali, ha iniziato a piantare alberi con loro. Il suo non governativo Green Belt Movement ha piantato 30 milioni di alberi in tutto il Kenya, molti dei quali sono ancora in piedi. Nel 2004 il suo lavoro è stato riconosciuto a livello internazionale con il premio Nobel per la pace.

“Quando gli alberi crescono, ti danno speranza e fiducia in te stessa”, ha detto recentemente Maathai. “Ti senti bene, come se avessi trasformato il paesaggio”. Quindi non dovrebbe sorprendere il fatto che un’ora dopo aver saputo di aver vinto il premio per il suo contributo allo sviluppo sostenibile, alla democrazia e alla pace, Maathai abbia piantato un albero. Era un albero di fiamma nandi originario della sua regione natale di Nyeri, Kenya, dove Maathai si trovava quando ha saputo la notizia. Non è mai stata una che si ferma alle cerimonie, si è inginocchiata sulla terra e ha scavato le sue mani nella terra rossa, calda dal sole, e ha piantato l’albero nel terreno. Era, ha detto ai giornalisti e ai curiosi riuniti, “il modo migliore per festeggiare”

Ero con Maathai quel giorno. Strofinandosi lo sporco dalle mani, colse l’occasione per rivolgere il suo messaggio al mondo: “Onorate questo momento piantando alberi”, disse mentre i media le intasavano il cellulare. “Sono sicura che milioni di alberi verrebbero piantati se ogni amico dell’ambiente, e specialmente io, lo facesse.”

Mettere insieme i pezzi

È stato a metà degli anni 70 che Maathai si è resa conto del declino ecologico del Kenya: gli spartiacque che si prosciugano, i ruscelli che scompaiono e il deserto che si espande a sud del Sahara. Nelle sue visite a Nyeri trovò i corsi d’acqua che aveva conosciuto da bambina che si erano prosciugati. Vaste foreste erano state abbattute per fattorie o piantagioni di alberi esotici a crescita rapida che drenavano l’ecosistema dall’acqua e degradavano il suolo.

Maathai ha iniziato a fare collegamenti che altri non avevano fatto. “Ascoltando le donne parlare di acqua, di energia, di nutrizione, tutto si riduceva all’ambiente”, mi ha detto recentemente. “Sono arrivata a capire il legame tra il degrado ambientale e i bisogni sentiti delle comunità”.

Ha colpito l’idea di usare gli alberi per ricostituire il suolo, fornire legna da ardere, proteggere gli spartiacque e promuovere una migliore alimentazione (attraverso la coltivazione di alberi da frutto). “Se capisci e sei disturbato, allora sei spinto ad agire”, dice. “

Maathai ha creato un vivaio nella foresta di Karura, alla periferia di Nairobi, per poi spostarlo nel suo cortile. Ma l’idea non ha preso fuoco. Nel suo libro, The Green Belt Movement: Sharing the Approach and the Experience, Maathai racconta di aver portato delle piantine alla fiera agricola annuale di Nairobi nel 1975. Un certo numero di persone ha espresso interesse nel piantare alberi. Delusa, ma non scoraggiata, il Consiglio Nazionale delle Donne del Kenya la esortò a portare avanti l’idea e nel 1977 nacque il Green Belt Movement. Piantare alberi sembrava “ragionevole, fattibile”, dice. Ma i forestali del governo hanno inizialmente opposto resistenza. Non credevano che le donne rurali non istruite potessero piantare e curare gli alberi.

“Le persone che sono molto istruite trovano molto difficile essere di mente semplice”, dice Maathai, ridendo. Anche le donne non pensavano di poterlo fare. Ma Maathai ha mostrato loro come fare, basandosi sulle competenze che già avevano.

Le donne, all’inizio alcuni piccoli gruppi, hanno raccolto i semi degli alberi nelle foreste. Poi li hanno piantati in qualsiasi cosa avessero a portata di mano, comprese vecchie lattine o tazze rotte (alle cerimonie per il premio Nobel per la pace, Maathai ha detto a Oprah Winfrey in un’intervista, con rammarico, che il marito di allora aveva guardato con sospetto le lattine di piantine dentro e intorno alla loro casa. Hanno poi divorziato). Le donne annaffiavano le piantine e davano loro il sole adeguato. Poi, quando erano alte circa 30 cm, le piantavano su terreni privati (loro o di altri).

Gli alberi crescono e si ramificano

Quando l’albero veniva giudicato da Maathai o, col tempo, dal suo piccolo staff sul campo, come sopravvissuto, le donne venivano pagate. Era una somma nominale, oggi meno di 10 centesimi di dollaro per albero. Ma nelle comunità povere dove la disoccupazione era ed è ancora diffusa, le opzioni delle donne per guadagnare soldi sono poche. Il reddito derivante dalla piantagione di alberi è importante; fornisce alle donne una misura di indipendenza e persino di potere nelle famiglie e nelle comunità.

Nel 1981, il Green Belt Movement ha ottenuto il suo primo finanziamento significativo quando il Fondo di Sviluppo delle Nazioni Unite per le Donne (UNIFEM) ha fornito il “denaro di avviamento” che ha trasformato lo sforzo da pochi vivai di alberi ad un grande numero con migliaia di piantine. Il sostegno dell’UNIFEM ci ha anche “aiutato a mobilitare migliaia di donne” che Maathai chiama “forestali senza diplomi”. Nel 1986, Maathai ha portato la sua idea in tutta la regione; con il finanziamento del Programma delle Nazioni Unite per l’Ambiente, il Green Belt Movement ha lanciato il Pan African Green Belt Network. La rete offre formazione ed esperienza pratica a gruppi di base per l’ambiente e lo sviluppo. Alcuni di essi, in Etiopia, Tanzania, Uganda, Ruanda e altri paesi africani, hanno integrato l’approccio del Green Belt Movement.

Nel corso degli anni, il Green Belt Movement ha incorporato altre attività comunitarie negli sforzi di piantare alberi. Tra queste ci sono la coltivazione di cibi indigeni più nutrienti, modi a bassa tecnologia ma efficaci per raccogliere e conservare l’acqua piovana, la formazione all’imprenditorialità e la fornitura di informazioni sulla salute riproduttiva e la prevenzione dell’HIV/AIDS.

Tutto tranne la varietà da giardino

Maathai, la prima donna africana e la prima ambientalista ad essere onorata con il premio della pace, ha sempre seguito un percorso singolare. Terza figlia di un padre mezzadro e di una madre contadina di sussistenza, Maathai ha iniziato a frequentare la scuola a sette anni. Suo fratello maggiore, Nderitu, lui stesso a scuola, glielo suggerì. Sebbene fosse insolito per le ragazze rurali del Kenya governato dai britannici studiare, i suoi genitori furono d’accordo.

Maathai eccelleva e si trovò attratta dalle scienze. Dopo essersi diplomata tra i primi della classe in una scuola superiore conventuale, ricevette una borsa di studio dal governo degli Stati Uniti per consentire ai giovani kenioti di diventare leader dopo l’indipendenza. Nel 1963, ha visto il Kenya ottenere l’indipendenza in televisione, ed è tornata a casa nel 1966. Poi, poco più che ventenne, Maathai entrò all’Università di Nairobi come ricercatrice e poi docente di anatomia veterinaria. Ciò che seguì fu una serie di prime volte. Nel 1971, è diventata la prima donna dell’Africa orientale e centrale a conseguire un dottorato di ricerca; il suo dottorato è in scienze biologiche. Qualche anno dopo è stata nominata prima donna presidente di dipartimento dell’università. Si è sposata e ha avuto tre figli, ora trentenni. Sua figlia, Wanjira, lavora con il Green Belt Movement.

Nei primi anni ’90, il Green Belt Movement ha lanciato un programma di educazione civica e ambientale. Nel suo discorso di accettazione del premio Nobel a dicembre, ha detto che lo scopo del programma era quello di aiutare le persone a “fare i collegamenti tra le loro azioni personali e i problemi di cui sono testimoni nel loro ambiente e nella società”. Con questa conoscenza si svegliano, come se si guardassero in un nuovo specchio, e possono andare oltre la paura o l’inerzia e passare all’azione.

Maathai e il Green Belt Movement hanno condotto campagne di alto profilo per salvare le foreste e gli spazi verdi del Kenya. Nel 1991, per esempio, il movimento ha salvato il parco Uhuru di Nairobi da un enorme grattacielo che doveva essere costruito dal partito al potere. La dittatura era ancora forte, e non si divertiva. Per la loro audacia, Maathai e i colleghi di Green Belt furono sottoposti a periodi di carcere e a molestie, comprese le minacce di morte. Molte notti, Maathai rimase in case sicure. Fu ridicolizzata pubblicamente dal parlamento e dall’allora presidente Daniel Arap Moi, che la definì una pazza e una “divorziata”. Durante le proteste, le forze di sicurezza del governo e i teppisti assoldati infliggevano regolarmente pestaggi – una volta fino a un colpo di panga della vita di Maathai.

E tuttavia, lei non si è scoraggiata. “È chiaro come il giorno. Non si può proteggere l’ambiente se non si ha uno spazio democratico di governo”, dice.

Nel 1992, in parte come risultato dell’attivismo di Maathai, il Kenya ha legalizzato i partiti politici di opposizione. Negli anni successivi, il regime, sebbene ancora corrotto e irascibile, ha mostrato segni di cedimento. Dopo una serie di violenti scontri con Maathai e il Green Belt Movement sulla foresta di Karura nel 1999, il regime abbandonò i suoi piani di sviluppo illegali. La foresta si trova oggi, vasta e verde, ai margini delle strade pulsanti di Nairobi.

Verso la democrazia e la pace

Ancora, Maathai ha passato la Giornata Internazionale della Donna nel 2001 in prigione. Il presidente Moi, aprendo un seminario sulle donne quello stesso mese, affermò che le “piccole menti” delle donne rallentavano il loro progresso. Ma Maathai ha avuto l’ultima risata. È stata eletta in Parlamento nel 2002, poi nominata vice ministro dell’ambiente e delle risorse naturali. Per molti versi, il suo mondo, e quello del Kenya, si è capovolto. Il giorno in cui Maathai e altri membri del nuovo governo sono stati inaugurati, Maathai ha riconosciuto i suoi accompagnatori della polizia.

La notte in cui stava partendo per Oslo per le cerimonie del premio per la pace, Maathai ha incontrato il famoso ingorgo di Nairobi nell’ora di punta. La polizia è stata chiamata per liberare il traffico in modo che lei potesse raggiungere in tempo la festa di addio. Lillian Muchungi, un membro dello staff del Green Belt Movement di lunga data che era stato arrestato con Maathai, era incredula: “Ora le stanno spianando la strada. Ma come ci combattevano. Oh!”

Maathai mi ha detto che vede il premio per la pace come il riconoscimento di una “lunga, lunga lotta” – un onore che non aveva mai pensato di ricevere. La stampa keniota ha considerato Maathai una keniota modello che ha reso il paese immensamente orgoglioso. I keniani comuni, sia donne che uomini, hanno applaudito. Molti dicono che Maathai è la migliore speranza del Kenya di porre fine a decenni di stagnazione, corruzione e declino ambientale (gli appelli per farla diventare ministro dell’ambiente non si sono placati).

“È una donna africana dal cuore di ferro, una donna forte, intelligente”, ha detto Bernard Mungai, un autista di Nairobi, in una tipica reazione alla notizia del Nobel. “È pronta a tutto. Le donne aiuteranno il Kenya a recuperare il ritardo”. Una giornalista di auto-aiuto ha esortato i giovani kenioti a piantare alberi: “Non si sa mai”, ha detto, “dove potrebbe portare.”

Lauri e ancora lavoro

Da vicino, i decenni di attivismo di Maathai sembrano aver lasciato poche cicatrici. Il suo viso sfoderato la fa sembrare molto più giovane della sua età. E mentre mantiene il contegno serio di un professore universitario, Maathai ride facilmente e profondamente, anche di se stessa. Quando sorride, cosa che fa spesso, il suo viso attira la luce verso l’alto, verso i suoi zigomi alti e i suoi grandi occhi. Le piace cucinare, le piace scherzare ed era una fan di Oprah Winfrey prima che le due si incontrassero a Oslo e si mettessero d’accordo. (Winfrey, insieme a Tom Cruise, ha co-presentato il concerto per il premio Nobel per la pace.)

Anche se Maathai ha dimostrato di essere una star, con sostanza, ai festeggiamenti per il premio per la pace, non c’è molta probabilità che si stacchi dal terreno. Al concerto scintillante, Maathai ha scherzato mentre Winfrey e Cruise guardavano: “Poiché sono abituata alla base, a scavare buche e piantare alberi, non è stato molto facile essere in cima!”

Certo, da quando è diventata premio Nobel, Maathai ha piantato alberi con luminari come il primo ministro norvegese e il ministro delle finanze britannico. Ma recentemente ha anche piantato centinaia di piantine nella foresta di Aberdare, non lontano da Nyeri, e nessuna pala cerimoniale era in vista.

Non ci sono piani per riposare sugli allori. Maathai sta ancora conducendo una battaglia per proteggere le foreste indigene del Kenya, che coprono meno del 2% del territorio, un livello pericolosamente basso. Sta anche lavorando al ripristino delle foreste, usando il modello del Green Belt Movement che ha perfezionato nel corso di quasi tre decenni.

Nella foresta di Aberdare, gruppi locali Green Belt e altri stanno lavorando con il Dipartimento Forestale (un tempo notoriamente corrotto) e hanno raccolto e trapiantato oltre 200.000 piantine di alberi nativi. Maathai vuole espandere il programma ad altre quattro foreste nazionali a rischio. “Prima mi veniva la raucedine a gridare da fuori”, ride Maathai. “Ora che sono dentro, sto cercando di dire loro dall’interno che questo è il modo in cui dovrebbe essere.”

Possibilità di guarigione

A Oslo, Maathai ha chiesto una nuova relazione con la Terra, “per guarire le sue ferite e nel processo guarire le nostre”. Ha invitato il suo pubblico ad “abbracciare l’intera creazione in tutta la sua diversità, bellezza e meraviglia….”

Maathai ha intenzione di usare il premio per la pace per assicurarsi che le sue parole si traducano in azione. Mentre continua il suo lavoro nel governo, ha intenzione di rafforzare ed espandere il Green Belt Movement, anche in paesi post-conflitto come il Sudan. Nonostante l’alto profilo del Green Belt Movement nei circoli internazionali delle ONG e dei donatori, Maathai ha sempre dovuto lottare per far fronte ai costi del programma e del personale.

La Fondazione Wangari Maathai, lanciata alla cerimonia del premio per la pace, estenderà la portata del lavoro di Maathai in tre aree: il ruolo della cultura nella protezione ambientale, la riforestazione (“rendere verde la Terra”) e il buon governo, specialmente in Africa. Maathai vuole anche che altri in tutto il mondo – ambientalisti, attivisti dei diritti delle donne, attivisti della democrazia, sostenitori della pace, africani e soprattutto donne africane – reclamino il premio e lo usino. “Non abbiamo bisogno di aspettare fino a quando individualmente riceviamo un premio”, dice. “…non lavoriamo per un riconoscimento. Lavoriamo perché crediamo in quello che facciamo.”