Il biossido di titanio può causare il cancro?

Robust, prove scientifiche dimostrano che il biossido di titanio è sicuro. Ecco cosa c’è da sapere.

Il biossido di titanio è un pigmento bianco brillante usato in molte industrie diverse grazie alle sue qualità uniche e utili. È principalmente usato in prodotti di uso quotidiano come vernici, plastica, carta e inchiostri.

Le attuali prove scientifiche mostrano che è sicuro usare prodotti contenenti biossido di titanio:

  • Decenni di industria e ricerca indipendente non hanno trovato alcuna prova di potenziale rischio di cancro per gli esseri umani dal biossido di titanio.
  • Gli studi che hanno collegato il biossido di titanio al rischio di cancro sono basati su un effetto di sovraccarico polmonare osservato nei ratti, che comporta l’esposizione a quantità molto elevate di biossido di titanio per inalazione. Dosi così elevate sono molto più alte di quelle a cui i lavoratori sono esposti quotidianamente e l’azione polmonare osservata non è replicata negli esseri umani

Introduzione

Il biossido di titanio è una sostanza naturale consolidata e onnipresente. È usato in molti oggetti di uso quotidiano, come le vernici, la plastica, il cibo e i cosmetici. Il biossido di titanio – conosciuto anche con il suo nome chimico TiO2, o il colorante alimentare E171 – è stato valutato per la sicurezza da un gran numero di autorità di regolamentazione ed è stato costantemente trovato sicuro per un’ampia varietà di tutte le applicazioni.

Ci sono state recenti discussioni sul fatto che possa essere dannoso per gli esseri umani o addirittura causare il cancro. Ecco i fatti.

Differenziare l’inalazione e l’ingestione

Ci sono due discussioni distinte intorno alla sicurezza del biossido di titanio: in primo luogo, alcune preoccupazioni sono emerse riguardo ai potenziali effetti nocivi dell’inalazione della polvere; in secondo luogo, anche l’ingestione di biossido di titanio nella sua forma di colorante alimentare, E171, è stata discussa.

È importante tenere distinti questi due aspetti, e qui di seguito riportiamo cosa dice la scienza su ciascuno di essi.

1/ Il biossido di titanio è stato classificato come cancerogeno di categoria 2 per inalazione dall’UE. Cosa significa?

Nel 2020, l’UE ha classificato il biossido di titanio nella sua forma in polvere come sospetto cancerogeno per inalazione ai sensi del regolamento UE sulla classificazione ed etichettatura (CLP).

La classificazione non si basa su alcuna nuova informazione sui pericoli per l’uomo derivanti dal biossido di titanio, ma su dati decennali sull’inalazione nei ratti e su un ben noto pericolo della polvere. Non ci sono prove scientifiche di cancro negli esseri umani a causa del biossido di titanio.

Le autorità dell’UE hanno sottolineato nella classificazione che il sospetto pericolo potrebbe verificarsi se la polvere – come il biossido di titanio in polvere – viene inalata in concentrazioni estremamente elevate per un lungo periodo di tempo.

Perciò, perché l’UE ha classificato il biossido di titanio? E cosa significa la classificazione per i consumatori? Ecco cosa c’è da sapere.

Perché la IARC ha valutato il biossido di titanio come “possibilmente cancerogeno” per inalazione?

Nel 2006, l’Agenzia internazionale per la ricerca sul cancro (IARC) ha concluso che c’erano prove inadeguate per affermare che il biossido di titanio causa il cancro nell’uomo.

La IARC ha concluso, tuttavia, che il biossido di titanio è “possibilmente cancerogeno per l’uomo per via inalatoria” (categoria 2b). Ha trovato prove inadeguate negli esseri umani ma prove sufficienti del rischio di cancro negli animali.

Altri “possibili cancerogeni” identificati da IARC includono pancetta, verdure sottaceto e aloe vera. Nel corso della sua storia come gruppo consultivo, lo IARC ha valutato più di 980 sostanze e attività, e ne ha trovate centinaia come potenziali rischi.

La valutazione dello IARC si basa solo su tre studi sui ratti condotti più di 20 anni fa, in condizioni che non sono accettabili, secondo le attuali linee guida dell’UE sui test.

Inoltre, è generalmente riconosciuto che i ratti sono particolarmente sensibili agli effetti del “sovraccarico polmonare”, una condizione che non si osserva negli esseri umani.

Le conclusioni dello IARC non hanno innescato nessun’altra azione normativa in Europa.

Perché l’UE ha classificato il biossido di titanio come possibile cancerogeno per inalazione più di 10 anni dopo?

Dopo una proposta delle autorità francesi nel 2016, il Comitato per la valutazione dei rischi (RAC) dell’Agenzia europea delle sostanze chimiche (ECHA) ha concluso nel giugno 2017 che il TiO2 soddisfa i criteri per essere classificato come sostanza sospettata di causare il cancro (categoria 2) se inalato.

L’opinione del RAC è chiara nell’affermare che non ci sono studi robusti di cancerogenicità in specie diverse dai ratti, e che la rilevanza di questi dati per gli esseri umani non è chiara. Inoltre, l’opinione del RAC non prende in considerazione i dati relativi a più di 24.000 lavoratori, dimostrando che non esiste un legame tra il cancro negli esseri umani e l’esposizione al biossido di titanio.

Il RAC ha trovato che il sospetto pericolo descritto per il TiO2 non è specifico alla sostanza ma comune a tutte le polveri/polveri note come “sostanze scarsamente solubili a bassa tossicità”.

Il sospetto pericolo è legato alla forma di queste particelle che se inalate in una concentrazione molto alta per un lungo periodo di tempo possono sovraccaricare i polmoni di un ratto, la cosiddetta condizione di “sovraccarico polmonare”. Questo potrebbe portare all’effetto cancerogeno che è stato osservato solo nei ratti, ma non in altre specie o negli esseri umani.

La decisione dell’UE di classificare il biossido di titanio come possibile cancerogeno per inalazione non si basa su nessuna nuova prova scientifica, ma riflette piuttosto un approccio precauzionale in più al ben noto pericolo di respirare troppa polvere.

Ci sono rischi per i consumatori?

Il RAC ha sottolineato che non “prende in considerazione la probabilità di esposizione alla sostanza e quindi non affronta i rischi di esposizione”. In altre parole, l’opinione del RAC non riguarda se il pericolo descritto si verificherà mai nel mondo reale.

Tuttavia, gli studi sulla tossicologia delle sostanze dovrebbero considerare anche il principio del dosaggio, spesso indicato dalla frase: “La dose fa il veleno”. Tutte le sostanze chimiche – anche l’acqua e l’ossigeno – possono essere tossiche per l’uomo se consumate a dosi elevate o estremamente elevate.

Molti studi sulle sostanze negli animali testano gli effetti di una sostanza a dosi elevate, che non si trovano nelle situazioni del mondo reale. Questo è il caso del biossido di titanio. Se le condizioni estreme di inalazione specificate nella classificazione vengono rimosse, il biossido di titanio non è dannoso. Gli effetti specifici sugli animali possono anche non essere replicati negli esseri umani, come nel caso del “sovraccarico polmonare” osservato nei ratti.

Questo è stato riaffermato in una riunione tra la Commissione europea, gli Stati membri e le parti interessate. Si è concluso che ci sono preoccupazioni “trascurabili” per i consumatori, dato il livello estremamente alto di esposizione delle particelle inalabili di biossido di titanio richiesto perché la sostanza sia in qualche modo nociva. Tali condizioni sono state considerate irrealistiche dalle autorità in circostanze normali e prevedibili.

Cosa significa la classificazione del biossido di titanio per i consumatori?

La classificazione adottata dalla Commissione europea è chiaro che il pericolo sospetto è limitato alle polveri di TiO2, se inalate per un periodo molto lungo a concentrazioni molto alte.

Questo significa che la classificazione ha una rilevanza molto limitata per i consumatori. Nella maggior parte dei prodotti, il TiO2 è incorporato nel prodotto finito e non c’è quasi nessun rischio di inalarlo. Allo stesso modo, il TiO2 nei prodotti finiti come le vernici e la plastica è insolubile o solido e non può essere inalato.

Tuttavia, la classificazione significa che alcuni prodotti possono avere bisogno di portare etichette o dichiarazioni che avvertano della polvere anche se non è realistico che i consumatori siano esposti al pericolo, figuriamoci a un livello dannoso. In altri prodotti, come i cosmetici e i giocattoli, potrebbe esserci una rivalutazione per riaffermare la sicurezza del TiO2.

In sintesi:

  1. La classificazione UE non è basata su nuove informazioni o pericoli;
  2. Il sospetto pericolo non si verificherà in condizioni reali in circostanze realistiche;
  3. La sicurezza del biossido di titanio per gli esseri umani rimane sostenuta da decenni di dati.

2/ Il biossido di titanio è sicuro da mangiare?

Sì – E171, il biossido di titanio per uso alimentare, è stato sottoposto a rigorosi test e classificazioni europee, che hanno dimostrato che il biossido di titanio non è risultato persistere o accumularsi nel corpo umano.

Numerosi studi hanno costantemente confermato la sicurezza di E171.

Cosa hanno detto i ricercatori e le autorità sulla sicurezza dell’E171

Nel 2015, un gruppo di ricercatori della Food and Environment Research Agency nel Regno Unito, il Food Institute del Tübitak Marmara Research Center in Turchia e il RIKILT Institute of Food Safety in Olanda hanno condotto uno studio sul consumo orale di nano e più grandi particelle di biossido di titanio.

La loro ricerca ha trovato che non ci sarebbe stata una “significativa esposizione interna del consumatore alle nanoparticelle”.

Nel 2016, durante la revisione degli additivi alimentari che erano stati approvati prima del 2009, l’Autorità europea per la sicurezza alimentare (EFSA) ha esaminato le ultime informazioni su E171. Ha trovato che i dati sull’E171 non mostravano preoccupazioni per la salute dei consumatori. La sicurezza dell’E171 non è influenzata dalla dimensione delle particelle perché non viene assorbita dal corpo umano.

Perché la Francia ha deciso di sospendere l’uso dell’E171?

La decisione francese si basa principalmente su uno studio del 2017 dell’Istituto Nazionale di Ricerca Agronomica (INRA). Tuttavia, i risultati di questo studio non possono essere estrapolati agli esseri umani e non sono stati corroborati da altre ricerche simili.

Nel 2017, uno studio è stato pubblicato dall’Istituto Nazionale Agronomico Francese (INRA), sostenendo rischi di cancro dall’ingestione di biossido di titanio osservati nei ratti. Tuttavia, proprio come gli studi di inalazione, il protocollo utilizzato in questa ricerca non può essere estrapolato per concludere che potrebbe causare il cancro negli esseri umani.

In effetti, lo stesso INRA afferma chiaramente che i suoi risultati non possono essere estesi per trarre conclusioni per la salute umana, e che non sono conformi alle linee guida dell’OCSE per i test delle sostanze chimiche. Altri studi condotti in conformità con le linee guida dell’OCSE non hanno mostrato alcun effetto avverso a dosi notevolmente superiori a quelle utilizzate nello studio dell’INRA.

EFSA stessa è stata invitata a rivedere i risultati dello studio INRA nel 2018 e ha concluso che i risultati dello studio INRA non giustificano una revisione dell’approvazione della sicurezza dell’E171. Nel 2019, la Michigan State University e la University of Nebraska Medical Center hanno esaminato le preoccupazioni sollevate dallo studio INRA. Pur utilizzando dosi più elevate rispetto all’INRA, non hanno osservato alcun cambiamento statisticamente significativo associato all’ingestione di E171 in alcun parametro immunitario o cancro nel tratto gastrointestinale.

L’ex commissario europeo per la salute & la sicurezza alimentare, Vytenis Andriukaitis, lo ha ribadito il 20 febbraio 2019 e ha sottolineato che l’uso del biossido di titanio come additivo non desta preoccupazione per la sicurezza. Il Commissario ha anche riaffermato la conclusione dell’EFSA che l’assorbimento orale del TiO2 è estremamente basso e indipendente dalla dimensione delle particelle.