I ‘re’ femminili dell’antico Egitto

Questo articolo è stato pubblicato per la prima volta nel numero di Natale 2014 di BBC History Magazine

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Secondo gli antichi egizi, l’intero universo era composto da elementi maschili e femminili, mantenuti in uno stato di perfetto equilibrio dalla dea Maat. Le sue numerose divinità compagne includevano un dio maschile della terra e una dea femminile del cielo. Mentre il verde Geb si stendeva all’indietro, la sua sorella stellata Nut si estendeva in alto per formare la distesa del cielo, trattenere le forze del caos e far nascere il sole ogni alba.

Nut era la madre delle divinità gemelle Iside e Osiride. Iside era il partner attivo di suo fratello passivo Osiride, che lei risuscitò dalla morte per concepire il loro figlio, Horus. Iside era anche considerata “più potente di mille soldati”. Questa stessa miscela di nutrice e distruttrice era condivisa con Hathor, dea dell’amore e della bellezza, capace di trasformarsi in Sekhmet, una divinità così feroce che si diceva che i faraoni maschi “infuriassero come un Sekhmet” contro i nemici in battaglia.

Questa mescolanza di sessi non era limitata al mito, poiché le donne egiziane erano ritratte accanto agli uomini ad ogni livello della società. Questo spiega senza dubbio perché lo storico greco Erodoto fu costretto a concludere che gli egiziani “hanno invertito le pratiche ordinarie dell’umanità” quando visitò l’Egitto intorno al 450 a.C.

Così, mentre il titolo femminile più comune nei 3000 anni di storia dell’Egitto era “signora della casa” (casalinga), molte donne lavoravano nella gerarchia del tempio. Altre donne erano supervisori e amministratori, o detenevano titoli che andavano da medico, guardia e giudice a tesoriere, visir (primo ministro) e viceré.

E alcune donne erano anche monarchi, dalle reggenti che governavano per conto dei figli minorenni a quelle che governavano in proprio come faraone, un termine che significa semplicemente “quello del palazzo”. Eppure alcuni egittologi continuano a declassare le regnanti donne definendole con il termine relativamente moderno di “regina”, che può semplicemente riferirsi a una donna sposata con un re maschio. E mentre Hatshepsut, nel 15° secolo a.C., regnò come faraone a pieno titolo, è ancora spesso considerata come l’eccezione che conferma la regola, anche se l’evidenza suggerisce che c’erano almeno sette faraoni donna, tra cui Nefertiti e la grande Cleopatra.

Questi nomi ben noti si basano semplicemente su predecessori femminili che risalgono all’inizio della storia scritta dell’Egitto e sul primo sovrano di questo tipo, Merneith (il cui regno è datato intorno al 2970 a.C.). Quando la sua tomba fu scoperta, ad Abydos nel 1900, si affermò che “difficilmente si può dubitare che Merneith fosse un re”, fino a quando la realizzazione che ‘lui’ era una ‘lei’ vide il suo status passare a ‘regina’. Il suo nome è comunque apparso in una lista dei primi re d’Egitto che è stata scoperta nel 1986.

Le prove per i governanti femminili sono frammentarie come lo sono per molte controparti maschili – con poche date di nascita o morte conosciute, e nessun ritratto conosciuto per molti. Eppure, solo i titoli delle donne sono abitualmente declassati o liquidati, anche quando le prove rivelano che alcune, come quelle profilate in queste pagine, hanno governato l’Egitto come faraone.

Khentkawes I: La madre dell’Egitto

Titolo
Madre del re dell’Alto e Basso Egitto, re dell’Alto e Basso Egitto

Nata
c2550-2520 a.C., forse nella capitale reale Memphis

Morta
c2510-2490 a.C.

Una donna il cui status è stato a lungo dibattuto è Khentkawes I. Era la figlia del re Menkaure e la moglie del re Shepseskaf (regnato circa 2510-2502 a.C.), e diede alla luce almeno altri due re – con nuove prove a sostegno della possibilità che anche lei stessa abbia governato l’Egitto.

Il complesso funerario di Khentkawes I era elaborato come le vicine piramidi dei suoi predecessori maschi – così elaborato, infatti, che la sua tomba è stata soprannominata la quarta piramide di Giza. Aveva il suo tempio funerario, una strada rialzata e, dice Ana Tavares, direttrice degli scavi in corso nella sua tomba di Giza, “eccezionalmente, un tempio a valle e un bacino/ porto, il che suggerisce che regnò come faraone alla fine della quarta dinastia”.

In effetti lo status regale di Khentkawes I fu suggerito già nel 1933 dall’archeologo egiziano Selim Hassan durante lo scavo iniziale della sua tomba. Qui, infatti, era ritratta in trono, con in mano uno scettro e con indosso il cobra regale “ureo” sulla fronte e la barba finta da cravatta della regalità, in combinazione con il suo tradizionale abito femminile.

La tomba ha anche rivelato i titoli ufficiali di Khentkawes I in un’iscrizione geroglifica, inizialmente tradotta come “Re dell’Alto e Basso Egitto, Madre del Re dell’Alto e Basso Egitto” fino a quando l’egittologo britannico Alan Gardiner ha trovato una traduzione alternativa “filologicamente sostenibile” che significa che Khentkawes I era stata solo “la madre di due re” piuttosto che un re stesso. Tuttavia, alla luce delle nuove prove archeologiche, il suo titolo ambiguo viene ora interpretato come “madre del re dell’Alto e Basso Egitto, re dell’Alto e Basso Egitto”.

Khentkawes I ha certamente lasciato il suo segno a Giza, dove il ricordo che una sovrana donna avesse costruito una grande tomba è durato per due millenni. Eppure non era affatto unica, perché nel giro di un paio di decenni la sua discendente Khentkawes II aveva gli stessi titoli, era di nuovo ritratta con il cobra reale sulla fronte e aveva la sua piramide nel nuovo cimitero reale, Abusir.

C’era anche una terza donna di questo tipo, il cui complesso piramidale a Sakkara era così grande che alcuni egittologi hanno suggerito che avesse “un regno indipendente” alla morte di suo marito, il re Djedkare, nel 2375 a.C. circa. Ma questa misteriosa sovrana rimane anonima e dimenticata, perché non solo il suo nome è stato cancellato dal suo complesso tombale dopo la sua morte, ma lo scavo del 1950 della sua tomba non è mai stato pubblicato e rimane la Piramide della Regina Sconosciuta.

Sobeknefru: La regina coccodrillo

Titolo
Re dell’Alto e Basso Egitto

Nato
c1830-1815 a.C., forse Hawara nel Fayum

Morto
c1785 a.C.

Nonostante le prove che alcune donne detenevano poteri regali durante il terzo millennio a.C., il primo faraone donna universalmente accettato è Sobeknefru. Figlia di Amenemhat III, a cui succedette nel 1789 a.C. circa per regnare per circa quattro anni, Sobeknefru apparve nelle liste ufficiali dei re per secoli dopo la sua morte.

Il primo monarca che prese il nome dal dio coccodrillo Sobek, simbolo della potenza faraonica, Sobeknefru prese i cinque nomi reali standard di un re – Merytre Satsekhem-nebettawy Djedetkha Sobekkare Sobeknefru – con l’epiteto Figlio di Ra (il dio sole) modificato in Figlia di Ra. I suoi ritratti mescolavano attributi maschili e femminili, il copricapo reale a strisce e il kilt in stile maschile indossato su abiti femminili.

Sobeknefru è anche raffigurato con il mantello associato alla sua incoronazione. Tuttavia un ritratto più completo è stato identificato come Sobeknefru nel 1993, ed è in questo che si può notare la forte somiglianza familiare con suo padre, Amenemhat III.

Sobeknefru creò templi nei siti settentrionali di Tell Dab’a ed Herakleopolis, e completò anche il complesso piramidale di suo padre ad Hawara. Sembra che abbia costruito la propria piramide a Mazghuna, vicino a Dahshur, ma non è stata trovata alcuna traccia della sua sepoltura. Se viene menzionata nelle storie moderne, è solo per essere liquidata come l’ultima risorsa di una dinastia altrimenti maschile. Eppure il trono passò senza problemi a una successione di re maschi che seguirono il suo esempio chiamandosi come il dio coccodrillo.

Le sue innovazioni ispirarono il successivo faraone donna Hatshepsut (regnato circa 1479-1458 a.C.), che adottò la stessa regalia e la stessa barba finta. La tendenza moderna a presentare Hatshepsut come una travestita è possibile solo perché le sue antesignane femminili sono state minimizzate o ignorate. Tale è il caso di Nefertiti. Viene giudicata quasi interamente per il suo bel busto, eppure le prove suggeriscono che esercitasse gli stessi poteri regali del marito e che potrebbe essergli succeduta come unica sovrana.

Il suo esempio fu seguito dal faraone donna Tawosret, del XII secolo a.C., i cui titoli includevano Toro Forte e Figlia di Ra. Fu l’ultimo faraone donna per quasi mille anni, poiché l’ultimo millennio a.C. fu segnato da successive invasioni straniere dell’Egitto. Il maggior successo di queste fu quello dei Tolomei macedoni, che rivendicarono la discendenza da Alessandro Magno e governarono per gli ultimi tre secoli a.C. Il loro consigliere egiziano Manetone creò il sistema di dinastie reali che usiamo ancora oggi. Egli nomina cinque dei faraoni donna, affermando che “fu deciso che le donne potessero ricoprire la carica regale” già nella seconda dinastia, all’inizio del terzo millennio a.C.

Arsinoe II: La regina e il re donna

Titoli
Regina di Macedonia (& Tracia), Re dell’Alto e Basso Egitto

Nata
c316 a.C, molto probabilmente a Memphis

Morto
Probabilmente il 16 o 17 luglio 268 a.C.

L’eredità delle donne faraone d’Egitto ispirò certamente Arsinoe II. Sposata a due successivi re di Macedonia, Arsinoe II tornò poi nella sua patria egiziana e alla corte di suo fratello minore Tolomeo II, sposandolo per diventare regina per la terza volta. Ma divenne anche la sua co-reggente a tutti gli effetti, con la stessa combinazione di nomi di un faraone tradizionale.

Anche se a lungo si è pensato che questi titoli fossero stati assegnati postumi, recenti ricerche hanno rivelato che Arsinoe II fu riconosciuta come re dell’Alto e Basso Egitto durante la sua vita. Come Hatshepsut più di mille anni prima, Arsinoe divenne Figlia di Ra e adottò la stessa regalia distintiva per dimostrare la continuità con la pratica del passato. Sfruttando ulteriormente la tradizione egizia, Arsinoe fu paragonata alla dea Iside, gemellata con il suo disinvolto fratello-marito Osiride. Come fratelli sposati, Arsinoe e Tolomeo furono equiparati alle divinità classiche Zeus ed Era per i loro soggetti greci.

I ritratti congiunti di Arsinoe e Tolomeo evidenziarono la somiglianza familiare con lo zio putativo Alessandro, il cui corpo mummificato, sepolto nella loro capitale reale Alessandria, era un’ulteriore prova della loro dinastia divinamente ispirata.

Anche questa era una relazione che Arsinoe sfruttò al massimo, dalla sua sottile adozione delle corna d’ariete di Alessandro agli occhi fissi così grandi che alcuni storici della medicina sostengono che doveva soffrire di gozzo esoftalmico, una malattia che spesso colpisce la tiroide.

Arsinoe II usò certamente la sua sfaccettata immagine pubblica con grande effetto nei suoi rapporti politici, quando lei e Tolomeo II divennero i primi successori di Alessandro a prendere contatti ufficiali con Roma nel 273 a.C.

Poi, quando l’Egitto si unì ad Atene e Sparta contro la Macedonia nella guerra cremonidea, il ruolo di primo piano di Arsinoe fu riconosciuto in un decreto ateniese che affermava che Tolomeo II stava “seguendo la politica dei suoi antenati e di sua sorella”. Anche Atene onorò la coppia con statue, così come Olimpia, dove Arsinoe ottenne un grande successo nei giochi olimpici del 272 a.C. quando le sue squadre vinsero in tutte e tre le gare di carri in un solo giorno.

La maggior parte delle immagini di Arsinoe erano in Egitto, dove, secondo le iscrizioni poste nel tempio di Mendes, fu decretato che “la sua statua fosse posta in tutti i templi. Questo piacque ai loro sacerdoti perché erano consapevoli del suo nobile atteggiamento verso gli dei e delle sue eccellenti azioni a beneficio di tutti i popoli.”

Nella nuova capitale dell’Egitto, Alessandria, l’influenza di Arsinoe fu ancora più forte. Continuando la tradizione tolemaica e spendendo ingenti somme per la Grande Biblioteca e il Museo, finanziò personalmente spettacolari feste pubbliche con le quali impressionare i suoi sudditi, anche se i frammenti di una biografia perduta rivelano che sogghignava per “l’incontro molto sporco” delle folle che festeggiavano nelle strade oltre il suo sontuoso palazzo.

L’eredità stupefacente

Avendo trasformato la casa tolemaica in uno sfolgorante bastione del consumo cospicuo, la 48enne Arsinoe morì nel luglio del 268 a.C. e fu cremata con una cerimonia in stile macedone. Il suo ricordo fu mantenuto vivo nell’annuale festival “Arsinoeia” e nella ridenominazione di strade, paesi, città e intere regioni in suo onore, sia in Egitto che in tutto il Mediterraneo.

La sua presenza spirituale era così forte che per i successivi 22 anni di regno di Tolomeo II, non si risposò mai e continuò ad apparire con la moglie defunta nei ritratti ufficiali, nominandola sui documenti ufficiali ed emettendo la sua moneta.

Come prima donna tolemaica a regnare come re donna, le conquiste di Arsinoe furono poi replicate dalle donne della sua dinastia, l’ultima delle quali fu Cleopatra la Grande.

Cleopatra fu il culmine finale, e naturalmente il più famoso, di tre millenni di faraoni donna in Egitto.

La professoressa Joann Fletcher lavora nel dipartimento di archeologia dell’Università di York. Ha presentato i documentari della BBC Two Egypt’s Lost Queens e Ancient Egypt: Life and Death in the Valley of the Kings.

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Altra lettura: The Search for Nefertiti di Joann Fletcher (Hodder & Stoughton, 2005); Cleopatra la Grande di Joann Fletcher (Hodder & Stoughton, 2008).