Homo Floresiensis: Fatti sullo ‘Hobbit’

Homo floresiensis, soprannominato “lo Hobbit”, era un antico ominino vissuto fino ad almeno 17.000 anni fa.

Gli scienziati hanno scoperto il primo fossile di H. floresiensis, insieme a strumenti di pietra e resti di animali, nel 2003 nella grotta Liang Bua (LB) sulla remota isola indonesiana di Flores, secondo un articolo di Nature del 2004. Questo primo esemplare – una donna adulta di 30 anni alta 1,06 metri (3,5 piedi) chiamata LB1 – comprendeva un cranio quasi completo e uno scheletro associato, che include diverse ossa di arti, mani e piedi e un bacino parziale, secondo la rivista Nature.

“Il suo scheletro associato è una delle cose che rende questo esemplare piuttosto eccitante”, ha detto Mark Collard, un antropologo biologico della Simon Fraser University di Burnaby, British Columbia, a Live Science “Non abbiamo molti scheletri associati di ominini al di fuori dei Neanderthal.”

La corporatura minuta di LB1 ha fatto guadagnare alla specie il soprannome di “Hobbit”, dal nome del piccolo popolo dell’omonimo libro di J.R.R. Tolkien.

Oltre a LB1, gli archeologi hanno poi scoperto la mandibola e i resti scheletrici di almeno altri otto individui minuscoli, secondo un articolo del 2009 sul Journal of Human Evolution. La piccola statura di questi esemplari suggerisce che LB1 non era un’anomalia.

La datazione iniziale dei resti degli hobbit ha dato alla specie un’età compresa tra 74.000 e 17.000 anni fa. Tuttavia, la datazione degli strumenti associati e dei depositi di sedimenti dove sono stati scoperti i resti suggerisce che H. floresiensis potrebbe aver vissuto da 95.000 anni fa fino a circa 12.000 anni fa, secondo un articolo del 2005 su Nature.

Come H. floresiensis si inserisce nell’albero genealogico degli ominini – che comprende quelle specie che si sono evolute dopo che la stirpe umana (del genere Homo) si è separata dagli scimpanzé – non è chiaro. Gli scienziati hanno discusso se gli esemplari di hobbit rappresentino una specie estinta nell’albero genealogico umano, forse una tozza propaggine di Homo erectus, un ominide di 1,8 milioni di anni e il primo ad avere proporzioni corporee paragonabili a quelle del moderno Homo sapiens. Argomenti più recenti suggeriscono che gli esemplari di hobbit potrebbero essersi evoluti da un ominino pre-H. erectus.

In effetti, gli scienziati hanno cercato di saperne di più sull’evoluzione di questo hobbit, cercando indizi, per esempio, di antenati hobbit su altre isole indonesiane. In uno studio, dettagliato nel numero del 14 gennaio 2016 della rivista Nature, un team di ricercatori ha cercato tali indizi sull’isola indonesiana di Sulawesi, situata tra Flores e l’Asia continentale. Lì, hanno trovato strumenti di pietra risalenti ad almeno 118.000 anni fa, suggerendo un antenato hobbit vissuto sull’isola prima che gli esseri umani moderni hanno mostrato circa 50.000 anni fa, ha detto il ricercatore dello studio errit van den Bergh, un paleontologo e zooarcheologo presso l’Università di Wollongong in Australia. I ricercatori non sono sicuri di chi fosse questo attrezzista, anche se tre possibili candidati sono: gli hobbit, l’Homo erectus e i Denisovani, parenti stretti dei Neanderthal.

Per studiare la microencefalia, un team di scienziati guidati da Dean Falk, un paleoneurologo della Florida State University, ha confrontato le ricostruzioni tridimensionali generate al computer, chiamate #34;endocasti,#34; di cervelli di nove esseri umani moderni microcefalici con quelli di 10 cervelli umani moderni normali. Hanno trovato due rapporti creati usando diverse misure del cranio che potrebbero distinguere accuratamente gli umani normali (cranio, a destra) dai microcefali. Quando il team di Falk ha applicato questo sistema di classificazione a un endocasto virtuale dello Hobbit (a sinistra), hanno trovato che le sue caratteristiche assomigliavano più da vicino a quelle di un umano normale che a un microcefalo.

Per studiare la microencefalia, un team di scienziati guidato da Dean Falk, paleoneurologo della Florida State University, ha confrontato le ricostruzioni tridimensionali generate al computer, chiamate “endocasti”, di cervelli di nove esseri umani moderni microcefalici con quelli di 10 cervelli umani moderni normali. Hanno trovato due rapporti creati usando diverse misure del cranio che potevano distinguere accuratamente gli umani normali (cranio, a destra) dai microcefali. Quando il team di Falk ha applicato questo sistema di classificazione a un endocast virtuale del cranio dello Hobbit (a sinistra), hanno trovato che le sue caratteristiche assomigliavano più da vicino a quelle di un umano normale che a un microcefalo. (Image credit: Professor Peter Brown, University of New England)

Che aspetto aveva lo hobbit?

Basandosi su LB1, gli esperti stimano che H. floresiensis pesasse tra 35 e 79 libbre. (16 e 36 kg), secondo un articolo di Nature del 2004 che descrive l’esemplare.

Gli esemplari di hobbit mostrano un insieme unico di caratteristiche ancestrali (tratti primitivi conservati da una specie antenata) e caratteristiche derivate (caratteristiche evolute non condivise dagli antenati). Avevano crani che assomigliavano alle prime specie di Homo, tra cui una fronte piatta e inclinata e un viso corto e piatto; tuttavia, i loro denti e le mascelle assomigliavano più da vicino agli Australopithecus (antenati di Homo), secondo Nature.

Inoltre, in uno studio del 2007 sulla rivista Science, i ricercatori hanno analizzato da vicino tre ossa del polso di LB1 e hanno scoperto che assomigliavano più da vicino a quelle delle scimmie che agli umani moderni. Questa scoperta implicava che H. floresiensis era effettivamente una specie separata dagli esseri umani moderni.

Nel 2012, Susan Hayes, un ricercatore senior presso l’Università di Wollongong, New South Wales, Australia, e i suoi colleghi hanno dato forma al volto della femmina di hobbit caricando le informazioni dalle scansioni 3D del suo cranio in un programma di computer grafica. Rispetto ai ritratti dello hobbit di paleoartisti, la rappresentazione facciale di Hayes di H. floresiensis ha mostrato caratteristiche umane più moderne invece di tratti simili a quelli delle scimmie. L’hobbit, in questa rappresentazione, non ha occhi da cerbiatta femminile, e le manca gran parte della fronte. Inoltre, il nuovo ritratto modellato ha una faccia più larga e corta e una struttura nasale relativamente moderna rispetto ai modelli precedenti, secondo lo studio dei ricercatori del 2013 nel Journal of Archaeological Science.

Che altro sappiamo dell’Homo floresiensis?

Quando i ricercatori hanno portato alla luce H. floresiensis, hanno anche scoperto strumenti di pietra e resti di animali negli stessi strati di sedimenti della grotta Liang Bua. Gli strumenti erano semplici e simili a quelli di Oldowan, assomigliando ai primi e più primitivi tipi di strumenti nel record fossile.

I resti animali includevano quelli di draghi di Komodo, ratti, pipistrelli e Stegodon (un elefante pigmeo estinto) giovani. I resti dello Stegodon mostravano segni di tagli, suggerendo che H. floresiensis macellava gli animali, mentre le ossa carbonizzate e le rocce spaccate dal fuoco suggeriscono che gli hobbit sfruttavano il fuoco, secondo l’articolo di Nature del 2005.

All’interno della grotta Liang Bua, gli scienziati hanno poi trovato diversi fossili di uccelli, comprese le ossa delle ali e delle gambe di quella che sembra essere stata una cicogna alta quasi 6 piedi (1,8 metri), secondo uno studio del 2010 sullo Zoological Journal of the Linnean Society. La cicogna marabù (Leptoptilos robustus), che visse tra 20.000 e 50.000 anni fa, si sarebbe nutrita di pesci, lucertole, altri uccelli… e forse anche di giovani hobbit, anche se non ci sono prove dirette di quel tipo di banchetto, dicono i ricercatori. Il lavoro precedente aveva suggerito che gli hobbit occupavano la grotta tra circa 12.000 e 95.000 anni fa, fornendo un’ampia sovrapposizione tra gli hobbit e i loro parenti più grandi e corporei. In una ricerca più recente, pubblicata online il 30 marzo 2016 sulla rivista Nature, gli scienziati hanno trovato prove che gli hobbit sono scomparsi dall’isola prima di quelle date precedenti. Esponendo nuovi strati della grotta Liang Bua e analizzando i sedimenti e i fossili al suo interno, gli scienziati hanno concluso che l’Homo floresiensis era vivo e vegeto nella grotta tra 190.000 e 50.000 anni fa. Anche se i due avessero vissuto l’uno accanto all’altro, non sarebbe stato per molto tempo, hanno detto i ricercatori.

L’Homo floresiensis era una specie separata?

I critici hanno sostenuto che l’esemplare apparteneva a un umano estinto con microcefalia, una condizione patologica caratterizzata da una testa piccola (si stima che l’hobbit avesse un cervello grande circa un terzo di quello degli umani moderni), bassa statura e disabilità intellettuali.

Per capire se H. floresiensis era davvero un umano moderno con microcefalia, i ricercatori hanno creato endocasti del cervello di umani sani e di quelli con microcefalia, trovando due rapporti cranici che distinguevano i due. Dopo aver applicato questo metodo al cranio di H. floresiensis, il team ha concluso nel 2007 nella rivista& Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) che le caratteristiche dell’hobbit erano più vicine a un tipico umano moderno che a una persona microcefala, suggerendo che i piccoli ominini non avevano la microcefalia.

Uno studio pubblicato nel 2013 sulla rivista Proceedings of the Royal Society B ha rivelato che H. floresiensis aveva un cervello più grande di quanto si pensasse. La TAC del cranio dello hobbit ha suggerito che il suo cervello era di circa 426 centimetri cubici (quasi 26 pollici cubici), invece dei 400 cm cubici comunemente citati. Questo è più di un terzo della dimensione del cervello umano moderno, che vanta un volume medio di circa 1.300 cm cubici, o 79 pollici cubici.

I risultati hanno suggerito che H. erectus potrebbe essere l’antenato di H. floresiensis, poiché gli esemplari giavanesi di H. erectus avevano cervelli di circa 860 cm cubici (52 pollici cubici). In alternativa, l’hobbit potrebbe essersi evoluto da H. habilis, il cui cervello era solo circa 600 cm cubici (37 pollici cubici), ha suggerito la ricerca.

Di recente, un team di ricerca ha usato un argomento patologico diverso per suggerire che H. floresiensis non era una specie distinta. Nel loro studio, pubblicato nel 2014 su PNAS, hanno sostenuto che le caratteristiche craniche di LB1 sono diagnostiche della sindrome di Down.

Tuttavia, in una lettera su PNAS in risposta all’articolo, Collard e i suoi colleghi hanno confutato questa affermazione, sostenendo che H. floresiensis manca della struttura della mascella – in particolare il mento – che è una caratteristica distintiva di Homo sapiens (gli autori dello studio originale hanno poi scritto un’altra risposta per ribadire la loro posizione).

“C’è stata molta attenzione sulle possibili patologie di questi esemplari, in particolare LB1″, ha detto Collard. ” si è concentrata sulla patologia degli esemplari senza dimostrare nulla che li colleghi all’Homo sapiens”. Mentre LB1 potrebbe benissimo avere qualche tipo di patologia, “non ha caratteristiche che ci porterebbero a pensare che sia un Homo sapiens patologico”, ha aggiunto.

In uno studio pubblicato il 22 luglio nei Proceedings of the Royal Society B, Collard e i suoi colleghi hanno compilato un dataset contenente 380 caratteristiche del cranio e dei denti per le 20 specie di ominini conosciute. Dopo aver analizzato e confrontato queste caratteristiche utilizzando modelli statistici, hanno concluso che H. floresiensis era, in effetti, una specie distinta e non solo un umano dal corpo piccolo o deforme.

Per di più, l’analisi suggerisce che l’hobbit è un discendente di un ominino pre-H. erectus di piccolo corpo che migrò dall’Africa al sud-est asiatico. Questo implica che H. erectus potrebbe non essere stato il primo ominino a migrare fuori dall’Africa (dato che lo hobbit ha vissuto in Asia ma non si è evoluto da H. erectus), secondo lo studio.