Galassia ‘Godzilla’, una delle più grandi osservate, ospita un trilione di soli

La “Galassia Godzilla”, altrimenti nota come UGC 2885, nanizza la Via Lattea, ospitando 10 volte più stelle. Immagine: NASA, ESA, e B. Holwerda (Università di Louisville)

La più grande galassia a spirale nell’universo locale potrebbe guadagnarsi il soprannome di “Galassia Godzilla”, dicono gli astronomi, grazie alle sue dimensioni veramente gargantuesche. La galassia, UGC 2885, è 2,5 volte più larga della Via Lattea e ospita un trilione di stelle, 10 volte più della casa galattica della Terra. UGC 2885 si trova a circa 232 milioni di anni luce nella costellazione di Perseo.

Nonostante le sue enormi dimensioni, la galassia è un “gigante gentile” con circa la metà del tasso di formazione stellare della Via Lattea e un buco nero supermassiccio “dormiente” che sembra essere affamato di gas in caduta.

L’astronoma Vera Rubin (1928-2016) ha studiato UGC 2885, misurandone la rotazione. I risultati hanno fornito prove chiave per l’esistenza della materia oscura. Benne Holwerda dell’Università di Louisville in Kentucky ha usato il telescopio spaziale Hubble per catturare una splendida immagine della galassia, in parte per onorare Rubin.

“La mia ricerca è stata in gran parte ispirata dal lavoro di Vera Rubin nel 1980 sulle dimensioni di questa galassia”, ha detto. “Consideriamo questa un’immagine commemorativa. L’obiettivo di citare la dottoressa Rubin nella nostra osservazione faceva parte della nostra proposta originale di Hubble.”

L’immagine include un certo numero di stelle della Via Lattea più vicine in primo piano, identificabili da picchi di diffrazione simili a raggi, con i più luminosi che rivaleggiano con il nucleo della galassia.

Le nuove osservazioni fanno parte di uno studio per determinare come la galassia sia cresciuta a dimensioni così enormi. Holwerda ha presentato i suoi dati al meeting invernale dell’American Astronomical Society a Honolulu Hawaii.

“Come sia diventata così grande è qualcosa che ancora non sappiamo”, ha detto. “E’ grande quanto si può fare una galassia a disco senza colpire nient’altro nello spazio.”

UGC 2885 è abbastanza isolata nello spazio e nessuna galassia vicina minaccia di scontrarsi con essa o di distruggere il suo disco a spirale. Non è ancora chiaro se la galassia abbia cannibalizzato piccole galassie satellite nel corso della sua vita o se abbia accumulato lentamente il gas necessario per formare nuove stelle. Il suo team sta ora contando gli ammassi globulari nell’alone della galassia per determinare se potrebbero essere stati catturati da galassie più piccole nel corso di miliardi di anni.