Developmental Science

A scuola, i bambini attaccati in modo sicuro erano più benvoluti e trattati meglio, sia dai loro compagni che dai loro insegnanti. In uno studio, gli insegnanti che non avevano conoscenza della storia di attaccamento di un bambino hanno dimostrato di trattare i bambini attaccati in modo sicuro con più calore e rispetto, di fissare standard più appropriati all’età e di avere aspettative più elevate. Al contrario, gli insegnanti erano più controllanti, avevano aspettative più basse, si arrabbiavano più spesso e mostravano meno affetto verso i bambini con attaccamenti difficili e che, purtroppo, avevano un bisogno maggiore dei bambini attaccati in modo sicuro di gentilezza dagli adulti.

Gli studi MSLRA hanno mostrato che i bambini con una storia di attaccamento sicuro avevano maggiori probabilità di sviluppare:

  • Un maggiore senso di auto-agenzia

  • Migliore regolazione emotiva

  • Maggiore autoautostima

  • Migliore gestione dello stress

  • Maggiore impegno positivo nel gruppo dei pari in età prescolare

  • Amicizie più strette amicizie nell’infanzia media

  • Migliore coordinamento delle amicizie e dei gruppi sociali nell’adolescenza

  • Più fiducia, nonrelazioni romantiche non ostili in età adulta

  • Maggiore competenza sociale

  • Maggiore qualità di leadership

  • Relazioni più felici e migliori con genitori e fratelli

  • Maggiore fiducia nella vita

Un ampio corpo di ricerche aggiuntive suggerisce che l’attaccamento precoce di un bambino influenza la qualità delle sue relazioni da adulto, e un recente studio longitudinale su 81 uomini ha mostrato che coloro che sono cresciuti in famiglie calde e sicure avevano maggiori probabilità di avere un attaccamento sicuro con i partner romantici fino ai loro 70 e 80 anni. La storia di attaccamento infantile di un genitore può anche influenzare la sua capacità di essere genitore del proprio figlio, creando una trasmissione intergenerazionale degli stili di attaccamento.

Ma l’attaccamento della prima infanzia con un genitore non è destino: Dipende da cos’altro arriva. Per esempio, un bambino sicuro in età prescolare può passare ad avere un attaccamento insicuro più tardi se c’è una grave interruzione nel sistema di cura – un divorzio o la morte di un genitore, per esempio. Ma l’effetto è mediato da quanto è stressata e disponibile la figura di attaccamento primaria. In altre parole, non è quello che succede, ma come succede che conta. I bambini che prima erano sicuri, però, hanno la tendenza a rimbalzare più facilmente.

Sroufe scrive in diversi articoli che un attaccamento insicuro non è nemmeno il destino; può essere riparato in una relazione successiva. Per esempio, un’assistenza all’infanzia di buona qualità che offre supporto emotivo e riduzione dello stress può mitigare un inizio difficile a casa. Una successiva relazione romantica sana può compensare gli effetti di un’infanzia difficile. E anche una buona terapia può aiutare, poiché parte del processo terapeutico imita il processo di attaccamento. Bowlby ha visto lo sviluppo come una serie di percorsi, vincolati da percorsi precedentemente intrapresi, ma dove il cambiamento è sempre possibile.

Senza un intervento consapevole, però, gli stili di attaccamento tendono a passare attraverso le generazioni, e Bowlby ha osservato che diventare genitori attiva in particolare lo stile di attaccamento infantile di un genitore. Uno studio ha esaminato gli stili di attaccamento su tre generazioni e ha scoperto che lo stile di attaccamento della madre quando era incinta prevedeva lo stile di attaccamento del suo bambino a un anno di età per circa il 70% dei casi.

Che dire dei genitori che potrebbero non aver avuto un buon inizio nella vita e vogliono cambiare il loro stile di attaccamento? Ci sono buone notizie. La ricerca sull’attaccamento degli adulti mostra che non sono le effettive esperienze infantili di attaccamento che contano, ma piuttosto quanto bene l’adulto capisce cosa gli è successo, se ha imparato nuovi modi di relazionarsi e quanto bene ha integrato la sua esperienza nel presente. In altre parole, hanno una storia coerente e realistica (sia buona che cattiva) di dove sono stati e dove sono ora?

Anche il supporto conta. In uno degli studi di Sroufe, metà delle madri erano adolescenti, che di solito è una situazione stressante. Sroufe ha scoperto che le adolescenti con un buon supporto sociale erano in grado di formare un attaccamento sicuro con i loro bambini, ma se non avevano supporto, era improbabile che formassero un attaccamento sicuro.

Come fare il genitore per un attaccamento sicuro e come sapere se sta funzionando.

“Il bambino ha bisogno di sapere che è molto importante”, dice Sroufe. “Un caregiver dovrebbe essere coinvolto, attento, sensibile e reattivo.”

“Il bambino ti dirà cosa fare”, spiega Sroufe. “Hanno un modo limitato di esprimere i loro bisogni, quindi non sono così difficili da leggere: Se si agitano, hanno bisogno di qualcosa. Se hanno le braccia aperte, vogliono essere presi in braccio. E se li interpretate male, continueranno a segnalare fino a quando non lo farete bene”. Fa l’esempio di allattare un bambino con il biberon: “Il bambino potrebbe volere una pausa, e lei si guarda intorno. Cosa vuole il bambino? Guardarsi intorno! Se il genitore interpreta male e costringe il biberon, il bambino insisterà, magari staccando la testa, o tirando più forte.”

“Come posso sapere se il mio bambino è saldamente attaccato?” mi ha chiesto una cliente per il suo bambino di sei mesi. Chiaramente l’attaccamento osservabile non emerge fino a circa nove mesi, ma ecco alcuni indizi che un attaccamento sicuro è in corso:

0-3 mesi:

  • La fisiologia del bambino si sta appena assestando mentre il bambino passa rapidamente dall’alimentazione al sonno e alla veglia. Soddisfare i bisogni del bambino in diversi punti del ciclo aiuta a stabilire la stabilità.

  • A questo punto, il bambino non ha una chiara preferenza per una persona piuttosto che un’altra.

  • Nel suo stato tranquillo e vigile, il bambino è interessato ai volti e alle voci che lo circondano.

4-8 mesi:

  • I tentativi di calmare il bambino sono generalmente efficaci per tranquillizzarlo. (Attenzione: un’incapacità di tranquillizzare potrebbe non essere predittiva di insicurezza ma piuttosto indicare uno di una serie di altri possibili problemi.)

  • Il caregiver primario ha interazioni positive con il bambino dove il back-and-forth è piacevole.

  • Il bambino ha periodi di calma in cui è interessato al mondo che lo circonda, ed esplora e sperimenta nella misura in cui è fisicamente capace di guardare, afferrare, raggiungere, balbettare, iniziare a strisciare, esplorare gli oggetti con la bocca, le mani, ecc.

  • I neonati cominciano a discriminare tra le persone e a mostrare preferenze. Dirigono la maggior parte delle loro emozioni (sorrisi, pianti) verso il caregiver ma sono ancora interessati agli estranei.

  • Sono molto interessati alle persone che vedono spesso, specialmente i fratelli.

9 mesi:

  • Il bambino mostra una chiara preferenza per un caregiver primario.

  • Il bambino mostra diffidenza verso gli estranei, anche se il grado varia con il temperamento.

  • Il bambino è facilmente turbato quando viene separato dal suo caregiver primario, anche se anche questo varia con il temperamento.

  • Il bambino è facilmente calmato dopo una separazione e può riprendere la sua esplorazione o il gioco.

9 mesi – 3 anni:

  • Il bambino mostra un chiaro legame emotivo con una persona primaria.

  • Il bambino rimane in stretta vicinanza con quella persona ma forma relazioni strette anche con altre persone che sono molto presenti, ad es,

Oltre questa età, la relazione di attaccamento diventa più elaborata. Con il linguaggio e la memoria, i ritmi di attaccamento e separazione diventano più negoziati, discussi e pianificati, e c’è più di un back-and-forth tra genitore e bambino. Nella prima infanzia e oltre, uno stile genitoriale autorevole fonde abilmente un attaccamento sicuro con limiti e supporti adeguati all’età. Un genitore sensibile permette all’attaccamento mutevole di crescere ed estendersi con le crescenti abilità del bambino, ma continua ad essere emotivamente in sintonia con il bambino e a proteggere la sua sicurezza.

Una delle migliori risorse su come essere genitori per un attaccamento sicuro nei primi anni di vita è il nuovo libro Raising A Secure Child di Kent Hoffman, Glen Cooper e Bert Powell, tutti terapisti che hanno lavorato per decenni con molti tipi diversi di famiglie. Il loro lavoro si basa sulla scienza dell’attaccamento, e chiamano il loro approccio il Cerchio della Sicurezza. Il cerchio rappresenta il flusso e riflusso senza soluzione di continuità di come i neonati e i bambini piccoli hanno bisogno dei loro caregiver, a volte avvicinandosi per la cura e il conforto, e altre volte seguendo la loro ispirazione per esplorare il mondo intorno a loro. Il ruolo di chi si prende cura del bambino è quello di sintonizzarsi sul punto del cerchio in cui si trova il bambino in quel momento e agire di conseguenza. Fare il genitore per un attaccamento sicuro, dicono gli autori, non è un insieme prescrittivo di comportamenti, ma più uno stato d’animo, un modo di “essere con” il bambino, una sensibilità a ciò che sente. Gli autori aiutano anche i genitori a vedere i modi in cui la loro storia di attaccamento si manifesta nella loro genitorialità e li aiutano a fare gli aggiustamenti necessari.

La neurobiologia dell’attaccamento

“La teoria dell’attaccamento è essenzialmente una teoria della regolazione”, spiega Allan Schore, un neuroscienziato dello sviluppo nel Dipartimento di Psichiatria alla UCLA David Geffen School of Medicine. Un clinico-scienziato, ha elaborato la moderna teoria dell’attaccamento negli ultimi tre decenni, spiegando come la relazione di attaccamento sia importante per lo sviluppo del cervello e del corpo del bambino.

Lo sviluppo precoce del cervello, spiega Schore, non è guidato solo dalla genetica. Il cervello ha bisogno di esperienze sociali per prendere forma. “Madre Natura e Madre Educazione si combinano per plasmare la Natura Umana”, scrive.

I neonati sviluppano nuove sinapsi, o connessioni neurali, al ritmo di 40.000 nuove sinapsi al secondo, e il cervello raddoppia più del volume nel primo anno. I fattori genetici guidano questa precoce sovrapproduzione di neuroni, spiega Schore, ma il cervello attende la direzione dall’ambiente sociale, o processi epigenetici, per determinare quali sinapsi o connessioni devono essere potate, quali devono essere mantenute, e quali geni sono accesi o spenti.

Una delle prime aree del cervello che inizia a crescere e differenziarsi è il cervello destro, l’emisfero che elabora le informazioni emotive e sociali. Il cervello destro comincia a differenziarsi nell’ultimo trimestre dell’utero, mentre lo sviluppo del cervello sinistro riprende nel secondo anno di vita. Alcune delle regioni che elaborano le emozioni sono già presenti nel cervello dei bambini alla nascita: amigdala, ipotalamo, insula, corteccia cingolata e corteccia orbitofrontale. Ma le connessioni tra queste aree si sviluppano in modelli specifici nei primi anni di vita. È qui che l’input dalla relazione primaria diventa cruciale, organizzando il circuito gerarchico che alla fine elaborerà, comunicherà e regolerà le informazioni sociali ed emotive.

“Ciò che il caregiver primario sta facendo, stando con il bambino”, spiega Schore, “è permettere al bambino di sentire e identificare nel proprio corpo questi diversi stati emotivi. Avendo un caregiver semplicemente ‘essere con’ lui mentre sente emozioni e ha esperienze, il bambino impara come essere”, dice Schore.

La parte del cervello che il caregiver primario usa per l’intuizione, il sentimento e l’empatia per sintonizzarsi con il bambino è anche il cervello destro del caregiver. Quindi è attraverso la lettura reciproca “da cervello destro a cervello destro” che il genitore e il bambino sincronizzano la loro energia, le loro emozioni e la loro comunicazione. E i comportamenti che i genitori sono inclini a fare in modo naturale – come il contatto visivo e l’interazione faccia a faccia, il parlare in “motherese” (più acuto e più lento del discorso normale), e il tenere – sono proprio quelli che hanno dimostrato di far crescere le regioni del cervello destro nel bambino che influenzano la vita emotiva e soprattutto la regolazione delle emozioni.

Le prove degli effetti epigenetici sulla regolazione delle emozioni sono abbastanza solide: le prime esperienze di caregiving possono influenzare l’espressione dei geni che regolano lo stress del bambino e possono modellare il modo in cui il sistema endocrino si mobilita allo stress. I comportamenti di caregiving come la reattività influenzano lo sviluppo del tono vagale del bambino (il sistema calmante) e l’asse ipotalamo-ipofisario (il sistema che attiva il corpo per rispondere al pericolo percepito). Un caregiving di alta qualità, quindi, modula il modo in cui il cervello e il corpo rispondono e gestiscono lo stress.

Schore sottolinea che la corteccia prefrontale ventromediale, una regione del cervello nell’emisfero destro, ha i sistemi di regolazione delle emozioni e dello stress più complessi di qualsiasi parte del cervello ed è anche il centro del sistema di controllo dell’attaccamento di Bowlby. La ricerca neurobiologica conferma che questa regione è “specificamente influenzata dall’ambiente sociale”.

La gestione dello stress non è l’unica parte importante della regolazione delle emozioni. In passato, spiega Schore, c’era un’enfasi eccessiva nel campo della regolazione delle emozioni sull’abbassare singolarmente l’angoscia del bambino. Ma ora, dice, abbiamo capito che sostenere gli stati emotivi positivi è altrettanto importante per creare uno “stato di benessere di fondo”. In altre parole, godetevi il vostro bambino. È protettivo.

La regolazione delle emozioni di un bambino inizia con il caregiver, e si applica il principio di Goldilocks: Se le emozioni del caregiver sono troppo alte, la stimolazione potrebbe essere intrusiva per il bambino, spiega Schore. Troppo basse, e lo “stato di fondo” del bambino si assesta su una linea di base emotiva bassa o forse depressiva. Giusto, dal punto di vista del bambino è meglio.

E i bambini sono sorprendentemente percettivi nel registrare il loro ambiente di sentimenti. Hoffman, Cooper e Powell scrivono:

I bambini più piccoli possono percepire facilità contro impazienza, gioia contro risentimento o irritazione, comfort contro irrequietezza, genuino contro finzione, o altre risposte positive contro negative in un genitore quando queste reazioni non sono evidenti a un osservatore casuale. I bambini piccoli possono cogliere il più piccolo sospiro, il più sottile cambiamento nel tono della voce, un certo sguardo, o qualche tipo di linguaggio del corpo e sapere che il genitore è veramente a suo agio o decisamente non contento.

Schore spiega che in un attaccamento sicuro, il bambino impara ad autoregolarsi in due modi: Uno lo chiama “autoregolazione” che è l’autolisi, o l’uso della propria mente e del proprio corpo per gestire i sentimenti. Il secondo è la “regolazione interattiva”, che consiste nel rivolgersi ad altre persone per aiutarlo ad aumentare o diminuire i sentimenti. Questo doppio filo di autosufficienza e fiducia negli altri, quindi, inizia nei primi mesi, diventa molto importante nei primi due anni di vita, e continua in modi più sottili per tutta la durata della vita.

Tutto questo potrebbe sembrare scoraggiante per un nuovo genitore, che potrebbe ancora essere tentato di esagerare l’attenzione sul bambino e su come la connessione sta andando – potenzialmente portando agli stessi tipi di stress e senso di colpa che il movimento di attaccamento dei genitori crea.

Ma fortunatamente, chi si prende cura del bambino non deve essere sintonizzato al 100% e le riparazioni in corso sono una parte importante del processo:

“L’idea che una madre non dovrebbe mai stressare un bambino è problematica”, dice Schore. “Gli attaccamenti insicuri non sono creati solo dalla disattenzione o dai passi falsi di un caregiver. Deriva anche da una mancata riparazione delle rotture. Ciò che è essenziale è la riparazione. Forse il caregiver sta arrivando troppo in fretta e ha bisogno di fare marcia indietro, o forse il caregiver non ha risposto, e ha bisogno di mostrare al bambino che lei è lì. In entrambi i casi, la riparazione è possibile, e funziona. Lo stress fa parte della vita, e quello che stiamo cercando di fare qui è di impostare un sistema con cui il bambino può imparare a far fronte allo stress”. Uno stress ottimale, spiega, è importante per stimolare il sistema di regolazione dello stress.

Tuttavia, sia Sroufe che Schore riconoscono il lavoro emotivo della genitorialità. E sono veementi sul fatto che i genitori devono essere sostenuti per avere lo spazio e la libertà di prendersi cura dei bambini.

“Ci vuole tempo perché i genitori imparino a leggere i segnali del loro bambino”, ha detto Sroufe.

Schore chiama il fallimento dell’America nel fornire un congedo familiare pagato – e siamo l’unico paese al mondo che non lo fa – la “vergogna dell’America.”

“Stiamo mettendo a rischio la prossima generazione”, spiega, indicando i tassi crescenti di attaccamento insicuro e il crollo della salute mentale tra i giovani americani. I genitori dovrebbero avere almeno sei mesi di congedo pagato e protezione del lavoro per il caregiver primario, e almeno due mesi dello stesso per quello secondario, secondo Schore, e Sroufe va oltre, sostenendo un anno intero di congedo pagato e protezione del lavoro. E un recente studio ha dimostrato che le madri impiegano un anno per riprendersi dalla gravidanza e dal parto.

Lo sviluppo intellettuale e cognitivo sono stati privilegiati nella nostra società, ma è la nostra regolazione delle emozioni che organizza noi, la nostra esistenza e come sperimentiamo la vita, dice Schore. Uno studio della London School of Economics giunge alla conclusione che “Il più importante predittore infantile della soddisfazione della vita adulta è la salute emotiva del bambino…. Il predittore meno potente è lo sviluppo intellettuale del bambino”.

E questo dove lascia la mia amica Amelie? La parte difficile sarà navigare tra i consigli che la distraggono e creare le soluzioni di cui ha bisogno per la mancanza di supporto culturale. Ma si gode il suo bambino immensamente, e sono sicura che formerà un attaccamento sicuro con Sylvie, mentre si fida del suo flusso “cervello destro” di empatia, sentimento ed essere, e si sintonizza sui modi unici di comunicare di Sylvie.

E Sylvie farà la sua parte per attirare i suoi genitori. Perché indipendentemente dalla personalità dei bambini – che piangano molto o dormano poco, che siano allattati al seno o al biberon – ti attirano con il loro sguardo spalancato, il loro profumo di latte e le loro piccole dita che si arricciano intorno a quelle grandi. Prima che tu te ne accorga, ti illuminano con il loro sorriso a tutto tondo, fatto apposta per te, e ti avvicinano con le loro piccole braccia paffute strette intorno al tuo collo.

E il dolce elisir della relazione di attaccamento è in corso.