D sta per John Dewey: il suo approccio all’educazione

John Dewey è spesso visto come il sostenitore dell’imparare facendo – piuttosto che imparare ricevendo passivamente. Credeva che ogni bambino fosse attivo, curioso e volesse esplorare. Come capitalizzare queste spinte?

Dewey fondò la Scuola Laboratorio che era alleata dell’Università di Chicago. I bambini erano incoraggiati ad imparare attraverso l’esperienza, a chiarire i punti chiave e ad applicare le lezioni per ottenere risultati pratici.

Filosofia e background

Dewey si riferiva alla sua filosofia come strumentalismo, piuttosto che pragmatismo, anche se i due sono collegati. Lo strumentalismo vede il valore di un’idea o di uno strumento nel suo utilizzo come strumento per ottenere risultati. Tenendo questo in mente, l’apprendimento dovrebbe essere rilevante e gratificante – piuttosto che solo teorico.

L’educazione dovrebbe anche equipaggiare gli studenti a prendere una parte piena e attiva nel plasmare la loro società futura. L’educazione tradizionale, secondo lui, vedeva i bambini come recipienti vuoti e passivi da riempire di idee. Questo aiutava a sostenere l’ordine esistente.

L’educazione progressista, per la quale egli – a torto o a ragione – divenne noto, vedeva la scuola come un’opportunità per i bambini di svilupparsi come individui e cittadini. Potrebbero anche essere in grado di trovare la loro vera vocazione. Scrisse:

“Scoprire ciò che si è adatti a fare, e assicurarsi l’opportunità di farlo, è la chiave della felicità.”

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Le opinioni di Dewey suscitarono polemiche. Sostenuto dagli umanisti, i suoi scritti si diffusero in lungo e in largo. Viaggiò per il mondo, tenendo conferenze in posti come l’Europa, la Cina e il Giappone.

Alcuni pedagoghi progressisti interpretarono le sue idee come una licenza totale per i bambini. Questo fornì munizioni per i tradizionalisti e attirò le critiche dell’autore stesso.

I punti di vista di John, tuttavia, continuano a piacere a coloro che mirano a tradurre la filosofia in pratica. Per esempio, le persone che si concentrano sul lavoro di progetto, l’apprendimento d’azione, i workshop, la simulazione e l’apprendimento basato sulla comunità.

Ecco come Mark K. Smith ha descritto il contributo di John. Il pezzo di Mark può essere trovato su Infed, un eccellente sito che fornisce informazioni sull’educazione informale. Potete trovare il pezzo originale su:

Infed

“L’importanza di John Dewey per gli educatori informali risiede in una serie di aree.

“In primo luogo, la sua convinzione che l’educazione deve impegnarsi con l’esperienza e ampliarla ha continuato ad essere una linea significativa nella pratica dell’educazione informale.

“In secondo luogo, e collegato a questo, l’esplorazione di Dewey del pensiero e della riflessione – e il ruolo associato degli educatori – ha continuato ad essere una fonte di ispirazione. Possiamo vederlo all’opera, per esempio, nei modelli sviluppati da scrittori come David Boud e Donald Schön.

“Terzo, la sua preoccupazione per l’interazione e gli ambienti di apprendimento forniscono un quadro continuo per la pratica.

“Infine, la sua passione per la democrazia, per educare in modo che tutti possano condividere una vita comune, fornisce un forte fondamento per la pratica negli ambienti associativi in cui lavorano gli educatori informali.”

Le opinioni educative di Dewey continuano a dividere le opinioni. Alcuni critici lo vedono come un “liberale” le cui idee hanno sovvertito le scuole in America.

(Altri sostengono che la sua filosofia non è mai stata effettivamente implementata nell’educazione tradizionale). John ha scritto un’enorme quantità di materiale su molti argomenti – come la psicologia, la filosofia, l’estetica e la democrazia.

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Elementi

John è nato nel 1859, a Burlington, Vermont. Suo padre era Archibald Sprague Dewey, i cui antenati avevano vissuto nel New England per oltre 200 anni.

Archibald crebbe in una fattoria e divenne proprietario del negozio generale di Burlington. Amava anche la letteratura. Lucina, la madre di John, è cresciuta in un ambiente più borghese. Suo padre era il giudice locale e tutti i suoi fratelli si erano laureati.

John era il terzo figlio della famiglia e gli fu dato il nome del fratello maggiore John Archibald, che morì nel 1859 a causa di un incidente domestico. Lucina aveva rigide vedute religiose e insisteva che i suoi tre figli – tutti maschi – proseguissero la loro istruzione.

Burlington aveva una comunità relativamente cosmopolita ed era sede dell’Università del Vermont. Entrambi i fattori influenzarono il futuro di John. Gli piaceva imparare dalle diverse culture, mentre raccoglieva conoscenze dai suoi lavori come ragazzo dei giornali e nel deposito di legname locale.

John era uno studente medio a scuola. Mentre suo padre voleva che diventasse un ingegnere, potrebbe essere stata la vicinanza dell’università che ha permesso a John di passare al mondo accademico. Iscrittosi all’età di 15 anni, si è laureato nel 1879 in filosofia all’Università del Vermont.

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Il luogo di nascita di John è 186 S. Willard Street, Burlington, Vermont.

Accademia

John trascorse gli anni successivi insegnando; prima in una scuola superiore in Pennsylvania, poi al Lake View Seminary di Charlotte, in Virginia. Tornato a Burlington, assunse un altro ruolo di insegnante.

Durante questo periodo scrisse un articolo intitolato The Metaphysical Assumptions of Materialism che fu poi pubblicato nel Journal of Speculative Philosophy.

Inserendosi alla Johns Hopkins University nel 1882, studiò per il suo dottorato, che conseguì nel 1884. John trascorse gran parte dei successivi 45 anni circa nel mondo accademico, insegnando all’Università del Michigan, seguita dall’Università di Chicago e infine dalla Columbia University.

John sposò Alice, la sua prima moglie, nel 1886. Ebbero sei figli, di cui solo quattro sopravvissero in età adulta. I Dewey adottarono anche un bambino, Sabino, che incontrarono in Italia.

Alice divenne direttrice della Scuola Laboratorio dell’Università di Chicago, ma una disputa sulla scuola li portò a lasciare Chicago.

John continuò a lavorare alla Columbia University, dove lavorò fino al suo ritiro come membro della facoltà a tempo pieno nel 1930. Fu poi nominato professore emerito di filosofia in residenza alla Columbia, tuttavia, e mantenne questo incarico fino al suo ottantesimo compleanno.

Alice morì nel 1927 ed egli sposò la sua seconda moglie, Roberta, nel 1946. Continuò a scrivere, viaggiare e tenere conferenze fino alla sua morte nel 1952. Il servizio postale statunitense ha emesso un francobollo in suo onore in occasione del suo compleanno, il 21 ottobre 1968.

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La Scuola Laboratorio

Dewey ha scritto su molti argomenti – come la filosofia, la psicologia e l’estetica – ma quello su cui ci concentreremo è l’educazione. John iniziò a studiare filosofia, ma presto si interessò alla psicologia.

Era particolarmente attratto dalle opere di William James, elementi di cui fuse nelle sue opinioni in via di sviluppo sull’educazione.

L’America si stava spostando verso un diverso tipo di economia e, John sosteneva, la scuola tradizionale non avrebbe prodotto cittadini attivi e creativi. Quindi, come potevano gli studenti sviluppare abilità per plasmare le loro vite future? Credeva che l’educazione dovesse essere collegata all’esperienza del bambino.

Gli studenti erano molto più propensi ad abbracciare la matematica, per esempio, se potevano vedere come si applicava alla loro vita quotidiana. Scrisse in My Pedagogic Creed.

“Credo che la scuola debba rappresentare la vita presente – una vita reale e vitale per il bambino come quella che porta avanti in casa, nel quartiere o al parco giochi.”

John ebbe l’opportunità di testare le sue idee alla Laboratory School dell’Università di Chicago. Alice, sua moglie, era la direttrice e il curriculum era basato su problemi di vita reale.

(Vale la pena notare che la scuola era stata istituita per sperimentare varie modalità di apprendimento – piuttosto che essere un prototipo per tutte le scuole.)

Peggy Hickman dà un’eccellente panoramica dell’approccio usato nella scuola in un articolo che ha scritto su John Dewey. Ha scritto:

“… Gli insegnanti dovevano presentare ai bambini problemi di vita reale e poi guidare gli studenti a risolvere il problema fornendo loro un’attività pratica per imparare la soluzione…

“Cucinare e cucire doveva essere insegnato a scuola ed essere una routine. La lettura, la scrittura e la matematica dovevano essere insegnate nel corso quotidiano di queste routine. Costruire, cucinare e cucire avevano queste componenti scolastiche e queste attività rappresentavano anche la vita quotidiana degli studenti.

“Gli studenti dovevano misurare le cose e saper leggere per fare queste cose. Per esempio, se uno studente non sapeva leggere, era qui che gli si insegnava a raggiungere la capacità di leggere.”

“Il bambino sperimentava la scuola come se fosse in una comunità. Questo lo aiuterebbe ad imparare come condividere e comunicare con gli altri. I problemi verrebbero presentati al bambino e per tentativi ed errori il bambino sarebbe in grado di risolvere il problema.

“La responsabilità dell’insegnante era di essere consapevole di dove si trovava intellettualmente ogni bambino e fornire problemi appropriati da risolvere. Dewey scrisse un libro sulle sue scoperte della scuola Dewey intitolato La scuola e la società.”

Quella che divenne nota come la Scuola Dewey nacque perché l’Università di Chicago offrì a John la presidenza del dipartimento di filosofia, psicologia e pedagogia. Egli istituì la scuola come parte del suo lavoro e funzionò per 7 anni.

La maggior parte dei bambini proveniva dalla zona di Hyde Park di Chicago e, al suo apice, aveva oltre 100 studenti. Molti provenivano da famiglie ragionevolmente benestanti e non c’erano studenti afroamericani. Dewey imparò molto dalla scuola, molto di ciò fu tradotto nei suoi scritti.

L’esperimento ebbe fine, tuttavia, quando il presidente di Chicago, William Rainey Harper, non riuscì a consultare John prima di fondere la scuola con la scuola di formazione universitaria per insegnanti. La transizione si rivelò difficile e alla fine portò alla partenza dei Dewey.

Alice trovò l’esperienza particolarmente deprimente. James Scott Johnston dà un resoconto degli eventi della Scuola Laboratorio nel suo libro Inquiry and Education: John Dewey and the Quest for Democracy.

La Scuola Laboratorio sopravvisse, comunque, e vive ancora oggi. Qui sotto c’è un estratto dal suo sito web. Potete scoprire di più attraverso il seguente link.

http://www.ucls.uchicago.edu/about-lab/index.aspx

Scritture

Combinando le sue opinioni sull’educazione con le osservazioni alla Scuola Laboratorio, John ha prodotto una serie di libri. Questi includevano: Il mio credo pedagogico, Il bambino e il curriculum e La scuola e la società.

Questi ultimi due libri erano basati sulle sue conferenze ed esponevano le sue convinzioni educative. Più tardi ampliò queste teorie in libri come Come pensiamo e Democrazia ed educazione.

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Molti anni dopo – nel 1938 – pubblicò Esperienza ed educazione. Basato su una serie di conferenze, questo libro rivisitava e perfezionava i suoi punti di vista.

Dewey ribadì il legame tra l’esperienza della vita reale e l’educazione. Rimase critico nei confronti dei metodi tradizionali che vedevano i bambini come esseri passivi, ma criticò anche alcuni educatori progressisti.

Credeva che alcune delle sue opinioni fossero state male interpretate, applicate in modo casuale o non sottoposte a misurazioni scientifiche. D’altra parte, alcuni sostengono che i suoi scritti possono essere a volte aridi e difficili da decifrare.

Il lavoro di Dewey rimane comunque un’ispirazione per molti, quindi esploriamo i principi che stanno dietro alle sue opinioni sull’educazione.

Principi

I grandi educatori rendono l’apprendimento reale, rilevante e gratificante. Questa tradizione è stata consolidata in Europa da pensatori come Pestalozzi, Froebel e, più tardi, Montessori.

Dewey è stato uno dei primi a promuovere questo approccio in America, tuttavia, e visto come un gigante nel campo. Ecco alcuni – anche se non tutti – dei principi che attraversano il suo lavoro.

Le persone possono imparare partecipando ad esperienze di apprendimento rilevanti

I grandi educatori si pongono domande come:

“Cosa vuole imparare la persona? Come possiamo stabilire obiettivi chiari? Come possiamo essere chiari sulle loro e mie responsabilità nel raggiungere gli obiettivi?

“Come posso rendere l’apprendimento piacevole ed efficace? Come posso fornire loro modelli pratici, idee e strumenti? Come posso aiutarli a raggiungere la loro immagine di successo? Come posso aiutare la persona a realizzare il suo potenziale?”

I grandi educatori riconoscono anche che le persone imparano in modi diversi – quelle che oggi sono chiamate intelligenze multiple.

L’approccio di Dewey abbracciava molti di questi temi. Credeva che gli studenti potessero imparare una quantità enorme partecipando a esperienze rilevanti.

L’Enciclopedia dell’Educazione su Stateuniversity.com offre un’eccellente panoramica della filosofia educativa di John. Ecco un estratto che potete trovare a:

State University

“Il luogo di partenza nella filosofia e nella teoria educativa di Dewey è il mondo della vita quotidiana … (tuttavia) Dewey era attento nei suoi scritti a chiarire quali tipi di esperienze erano più preziose e utili. Alcune esperienze sono meramente passive, piacevoli o dolorose ma non educative…

“Un’esperienza educativa, secondo Dewey, è un’esperienza in cui facciamo una connessione tra ciò che facciamo alle cose e ciò che accade a loro o a noi di conseguenza; il valore di un’esperienza sta nella percezione di relazioni o continuità tra gli eventi…

“È questa forma naturale di imparare dall’esperienza, facendo e poi riflettendo su ciò che è accaduto, che Dewey ha reso centrale nel suo approccio alla scuola.”

Le persone possono sviluppare le loro abilità di problem-solving, chiarire l’apprendimento e applicare le lezioni nella loro vita quotidiana

Dewey credeva che imparare facendo permettesse agli studenti di sviluppare le loro abilità di problem-solving. Potrebbero poi chiarire l’apprendimento e applicarlo nella loro vita futura.

Oggi questo è considerato ovvio. Ci si aspetta che i vigili del fuoco, gli equipaggi delle scialuppe di salvataggio, le squadre di paramedici e tutti i tipi di apprendisti affinino le loro abilità in situazioni simili alla vita. Non passano tutto il giorno seduti in classe ad ascoltare teorie astratte.

Dewey ha sottolineato questo punto scrivendo:

“Solo nell’educazione, mai nella vita del contadino, del marinaio, del mercante, del medico o dello sperimentatore di laboratorio, la conoscenza significa principalmente un bagaglio di informazioni lontano dal fare.”

Ha ispirato molti educatori a esplorare e sviluppare il concetto di apprendimento esperienziale. Passiamo ad un altro principio del lavoro di John.

Le persone possono seguire la loro vocazione e sviluppare l’abitudine all’apprendimento permanente

La vocazione di una persona è la sua chiamata: è ciò che è qui per fare. Possono seguire la loro vocazione, esprimerla attraverso vari veicoli e fare un lavoro di valore.

Dewey ha inveito contro il concetto di formazione professionale usato per servire l’industria. Gli studenti venivano preparati per lavori in cui sarebbero rimasti intrappolati per tutta la vita.

Egli aveva una visione molto diversa di ciò che una vocazione comportava – e credeva anche nell’apprendimento permanente. Dewey scrisse in Democrazia e Educazione:

“Detto in termini concreti, c’è il pericolo che l’educazione professionale venga interpretata in teoria e in pratica come educazione commerciale: come un mezzo per assicurare l’efficienza tecnica in future attività specializzate…

“È una visione convenzionale e arbitraria che presuppone che la scoperta del lavoro da scegliere per la vita adulta venga fatta una volta per tutte in qualche data particolare.”

“La vocazione dominante di tutti gli esseri umani in ogni momento è la vita – crescita intellettuale e morale …

“La preparazione alle vocazioni (dovrebbe) essere indiretta piuttosto che diretta; cioè attraverso l’impegno in quelle occupazioni attive che sono indicate dai bisogni e dagli interessi dell’allievo in quel momento…

“Solo in questo modo ci può essere da parte dell’educatore e dell’educato una vera scoperta delle attitudini personali in modo che possa essere indicata la scelta adeguata di un’attività specializzata nella vita successiva.

“Inoltre, la scoperta delle capacità e delle attitudini sarà un processo costante finché la crescita continua.”

Le persone possono assumersi responsabilità, pensare da sole e assumere un ruolo attivo come cittadini

Dewey dichiarò nel Mio Credo Pedagogico: “Credo che l’educazione sia il metodo fondamentale del progresso e della riforma sociale.”

Le scuole potrebbero raggiungere questo obiettivo in diversi modi.

Potrebbero incoraggiare gli studenti a farsi carico del loro apprendimento e a prendere decisioni informate.

Potrebbero permettere agli studenti di praticare una qualche forma di democrazia all’interno delle loro istituzioni.

Potrebbero svolgere un ruolo più attivo nella comunità più ampia.

Dewey voleva che gli studenti sviluppassero un pensiero critico che, secondo lui, avrebbe fornito una sicurezza contro le forze che avrebbero voluto imporre una dittatura.

Metteva anche in guardia contro le pressioni che impediscono alle persone di perseguire la loro vocazione. Scrisse in Democrazia e Educazione:

“In una società gestita in modo autocratico, è spesso un oggetto cosciente impedire lo sviluppo della libertà e della responsabilità; pochi fanno la pianificazione e l’ordine, gli altri seguono le indicazioni e sono deliberatamente confinati in canali di sforzo stretti e prescritti.”

“L’educazione diventerebbe allora uno strumento per perpetuare immutato l’ordine industriale esistente della società, invece di operare come un mezzo per la sua trasformazione. La trasformazione desiderata non è difficile da definire in modo formale.

“Significa una società in cui ogni persona deve essere occupata in qualcosa che renda la vita degli altri meglio degna di essere vissuta, e che di conseguenza renda più percepibili i legami che uniscono le persone – che abbatta le barriere di distanza tra loro.”

“Ma ciò significa che possiamo produrre nelle scuole una proiezione del tipo di società che vorremmo realizzare, e formando menti in accordo con essa modificare gradualmente le caratteristiche più grandi e più recalcitranti della società adulta.”

Dewey credeva che fosse vitale per le scuole incoraggiare gli studenti a pensare da soli. In questo modo avrebbero avuto maggiori probabilità di diventare cittadini attivi che avrebbero potuto contribuire a formare una società migliore.

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Pratica

Quali sono stati gli effetti del lavoro di John Dewey?

Peter Senge è autore di La quinta disciplina: L’arte e la pratica dell’organizzazione che apprende. Un’autorità riconosciuta in materia di sviluppo organizzativo, riconosce il lavoro pionieristico fatto da John Dewey.

Sono stato ad una conferenza dove Senge ha iniziato il suo discorso dicendo:

“L’arte di sviluppare un’organizzazione che apprende risale a Dewey. Egli ha fornito la struttura che può essere riassunta come: Il discente impara ciò che il discente vuole imparare”

“Le grandi organizzazioni incoraggiano le persone a mantenere l’abitudine all’apprendimento. Si concentrano sull’apprendimento che permette sia alla persona che all’organizzazione di continuare a svilupparsi.”

I punti di vista di Dewey hanno avuto un profondo impatto sui sistemi educativi. Hanno fornito la base filosofica per l’apprendimento attraverso il fare, il lavoro di progetto, la simulazione e molte forme di educazione esperienziale.

Dewey ha continuamente sottolineato, tuttavia, che alcune esperienze sono più preziose di altre. Gli insegnanti devono essere in grado di giustificare intellettualmente le attività educative, piuttosto che lasciare semplicemente che le persone facciano le loro cose.

Molte delle sue idee sono diventate una parte accettata degli eventi educativi e formativi in tutto il mondo.

Ha a cuore le persone e il futuro dell’umanità. Come abbiamo detto all’inizio, considerando il potenziale di ogni persona, scrisse:

“Scoprire ciò che si è adatti a fare, e assicurarsi l’opportunità di farlo, è la chiave della felicità.”

John ha dedicato il suo lavoro a permettere a molte più persone di godere di questa opportunità. Rimane uno dei pensatori educativi più influenti.

Essere socievoli, condividere!