Curiosità della storia della medicina: Trepanazione

Quando si tratta della motivazione dietro le antiche pratiche di trapanazione, ci sono più domande che risposte – soprattutto perché diverse popolazioni hanno preso questa misura estrema per ragioni diverse.

Lo scopo della prima trapanazione rimane poco chiaro.
Image credit: Wellcome Collection

Fernando Ramires Rozzi e Alain Froment suggeriscono che nel Neolitico, la gente potrebbe averlo fatto per motivi medici.

I due sostengono che i nostri primi antenati potrebbero essersi esercitati sui crani degli animali, citando l’esempio di un cranio di cinghiale e di un cranio di mucca che portano i segni della trapanazione.

Prendendo l’esempio del cranio della mucca antica, Rozzi e Froment considerano anche la possibilità che la trapanazione possa aver avuto luogo quando l’animale era ancora vivo – come intervento veterinario.

“Se la chirurgia cranica osservata sulla mucca è stata eseguita per salvare l’animale, Champ-Durant fornisce la prima prova della pratica chirurgica veterinaria”, scrivono i ricercatori.

“In alternativa”, aggiungono, “se la trapanazione è stata usata per praticare tecniche, la mucca di Champ-Durand fornirebbe la prima prova della sperimentazione chirurgica su un animale, indicando che questa pratica esisteva già nel 4000 a.C.”

Medico o spirituale?

Il Corpus Ippocratico – una raccolta di riferimento di testi medici greci antichi legati agli insegnamenti di Ippocrate – cita anche ragioni terapeutiche per le trapanazioni.

Uno dei testi, Luoghi nell’uomo, raccomanda la trapanazione per la prevenzione delle complicazioni legate alle fratture del cranio:

“Casi di frattura del cranio: se è rotto e c’è una frattura-frattura, è pericoloso. Bisogna trapanare questo caso, per evitare che il pus scorra attraverso la frattura dell’osso e infetti la membrana; perché, dato che in questo luogo stretto può entrare ma non uscire, provoca angoscia e follia.”

Nell’Europa medievale, tuttavia, le ragioni della trapanazione sembravano variare molto di più, a seconda della cultura che le eseguiva.

Per esempio, le popolazioni ungheresi eseguivano la trapanazione rituale dopo la morte, ma rimane poco chiaro il motivo per cui altri gruppi europei ricorrevano alla trapanazione mentre la persona era ancora viva.

Secondo gli autori della casistica del 2011, la trapanazione aveva forse lo scopo di trattare disturbi che andavano dalle lesioni fisiche ai problemi di salute mentale e all’epilessia. Nella loro conclusione, i ricercatori scrivono che “questa è la grande domanda sulla trapanazione.”

“La sua pratica”, aggiungono, “può essere attribuita a molte ragioni.” Per esempio:

  • “ragioni magiche/religiose come liberare le persone dai demoni che potrebbero torturarle”
  • “iniziazioni come un modo per dare diritto di passaggio all’età adulta o per trasformare qualcuno in un guerriero”
  • “ragioni terapeutiche per trattare i tumori, convulsioni, epilessia, emicrania, perdita di coscienza e cambiamenti comportamentali”
  • “il trattamento di traumatismi come le fratture del cranio”

Quando si tratta della popolazione Inca in Perù, tuttavia, recenti indagini hanno portato alla luce più indizi. In un’intervista per il National Geographic, l’antropologo John Verano – autore di Holes in the Head: The Art and Archaeology of Trepanation – suggerisce che gli Inca si sono probabilmente imbattuti nella trapanazione per caso, ma hanno scoperto che poteva essere un utile intervento medico.

” probabilmente iniziò come una cosa molto semplice – pulire il cuoio capelluto dopo un colpo alla testa e fare alcune cose semplici come raccogliere pezzi di ossa rotte, che sarebbero state morte”, dice Verano.

“Hanno imparato presto che questo era un trattamento che poteva salvare vite. Abbiamo prove schiaccianti che la trapanazione non veniva fatta per aumentare la coscienza o come un’attività puramente rituale, ma è legata a pazienti con un grave trauma cranico, frattura del cranio”, osserva.