Costellazione dell’Acquario

La costellazione dell’Acquario si trova nell’emisfero meridionale. È una delle 12 costellazioni dello zodiaco. Il nome della costellazione significa “il portatore d’acqua” (o “portatore di coppe”) in latino e il suo simbolo è ♒, che rappresenta l’acqua.

L’Acquario si trova nella regione del cielo che a volte viene chiamata Mare, perché contiene una serie di altre costellazioni con nomi associati all’acqua; Pesci (il pesce), Eridano (il fiume), e Ceto (la balena), tra gli altri. Come altre costellazioni dello zodiaco, l’Acquario fu catalogato dall’astronomo greco Tolomeo nel II secolo.

L’Acquario contiene le famose stelle supergiganti Sadalsuud (Beta Aquarii) e Sadalmelik (Alpha Aquarii), e un certo numero di notevoli oggetti del cielo profondo: gli ammassi globulari Messier 2 e Messier 72, l’asterismo Messier 73, la galassia nana dell’Acquario, la galassia Atomi per la pace (NGC 7252) e due note nebulose: la nebulosa Saturno e la nebulosa Helix.

Fatti, posizione & mappa

L’Acquario è la decima costellazione più grande del cielo, occupando un’area di 980 gradi quadrati.

Si trova nel quarto quadrante dell’emisfero sud (SQ4) e può essere vista a latitudini tra +65° e -90°. Le costellazioni vicine sono Aquila, Capricornus, Cetus, Delphinus, Equuleus, Pegasus, Pisces, Piscis Austrinus, e Sculptor.

Aquarius contiene due stelle più luminose di magnitudine 3.00 e sette stelle che si trovano entro 10 parsec (32,6 anni luce) dalla Terra. La stella più luminosa della costellazione è Beta Aquarii, conosciuta anche come Sadalsuud, con una magnitudine apparente di 2,87. La stella più vicina è EZ Aquarii, un sistema stellare triplo composto da tre nane di tipo M, situato ad una distanza di 11,27 anni luce dalla Terra.

La costellazione contiene 11 stelle con nome. I nomi delle stelle approvati dall’Unione Astronomica Internazionale (IAU) sono Albali, Ancha, Bosona, Bunda, Lionrock, Márohu, Sadachbia, Sadalmelik, Sadalsuud, Situla e Skat. Queste sono Psi-1 Aquarii (91 Aquarii, classe spettrale K0III), HD 210277 (G0V), HD 212771 (G8IV), HD 222582 (G5), HD 220689 (G3V), HD 215152 (K0, due pianeti), HD 206610 (K0III), WASP-69 (K5), WASP-70 A (G4), WASP-75 (F9), Gliese 849 (M3.5, due pianeti), Gliese 876 (M3.5V, quattro pianeti), WASP-47 (G9V, quattro pianeti), e WASP-6 (G8).

L’Acquario appartiene alla famiglia delle costellazioni dello Zodiaco, insieme a Ariete, Toro, Gemelli, Cancro, Leone, Vergine, Bilancia, Scorpione, Sagittario, Capricorno e Pesci. L’Acquario contiene tre oggetti Messier: Messier 2 (NGC 7089), Messier 72 (NGC 6981) e Messier 73 (NGC 6994). Ci sono quattro piogge meteoriche associate alla costellazione: le Acquariidi di marzo, le Acquariidi Eta, le Acquariidi Delta e le Acquariidi Iota.

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Costellazione dell’Acquario, by IAU and Sky&Telescope magazine

Mito dell’Acquario

Aquario è raffigurato come un giovane che versa acqua (o in alternativa, nettare) da un’anfora nella bocca del Pesce Australe, rappresentato dalla costellazione Piscis Austrinus.

Aquarius è solitamente associato a Ganimede, il figlio del re Tros, nella mitologia greca. Ganimede era un bellissimo giovane troiano che attirò l’attenzione di Zeus, il quale spinse il dio a travestirsi da aquila (rappresentata dalla costellazione dell’Aquila) e a portarlo sull’Olimpo per servirlo come coppiere degli dei. In un’altra storia, la costellazione rappresenta Deucalione, figlio di Prometeo, che sopravvisse al grande diluvio insieme a sua moglie Pirra.

Nella mitologia babilonese, Aquarius è identificato come GU.LA (il grande), il dio Ea stesso e, nei racconti egizi, si dice che la costellazione rappresenti il dio del Nilo.

Stelle maggiori dell’Acquario

Sadalsuud – β Aquarii (Beta Aquarii)

Sadalsuud è la stella più luminosa dell’Acquario. Appartiene ad una rara classe di stelle, le supergiganti gialle. Ha una magnitudine apparente di 2,87 e dista circa 540 anni luce. Il suo nome deriva dalla frase araba sa’d al-suud, che significa “la fortuna delle fortune”. Beta Aquarii è stata talvolta chiamata anche Lucida Fortunae Fortunarum, che in latino significa “la più luminosa delle fortune”. La stella è associata alla primavera e alla fortuna portata dal Sole quando sorge dopo che l’inverno è passato.

Sadalsuud ha una massa che è sei volte quella del Sole ed è 2.200 volte più luminosa del Sole. È una stella tripla o multipla. La componente primaria, Beta Aquarii A, ha due componenti ottiche, una di magnitudine 11,0, distante 35,4 secondi d’arco, e un’altra di magnitudine 11,6, distante 57,2 secondi d’arco.

Sadalmelik – α Aquarii (Alpha Aquarii)

Sadalmelik è una supergigante di tipo G (gialla), distante circa 800 anni luce. È 3000 volte più luminosa del Sole e ha una magnitudine apparente di 2,950.

Il suo nome deriva dalla frase araba sa’d al-malik, che significa “fortuna del re”. A volte la stella era anche chiamata Ruchbah, un nome che ora si applica formalmente a Delta Cassiopeiae.

Skat – δ Aquarii (Delta Aquarii)

Skat, Delta Aquarii, condivide il suo nome tradizionale con Beta Pegasi (Scheat). Il nome deriva dall’arabo as-saq, che significa gamba o stinco. Skat è la terza stella più luminosa dell’Acquario.

Si ritiene che sia un membro dell’Ursa Major Moving Group (Collinder 285), un’associazione di stelle che include le stelle più importanti dell’Orsa Maggiore, che condividono velocità e origine comuni.

La stella ha una magnitudine apparente di 3,269 e dista circa 160 anni luce.

Delta Aquarii è associata a uno sciame meteorico, le Delta Aquariids. Lo sciame meridionale di Delta Aquariids è visibile da metà luglio a metà agosto, ha un picco il 28 o 29 luglio e ha un tasso medio di osservazione di 15-20 meteore all’ora, mentre il Delta Aquariids settentrionale dura dal 16 luglio al 10 settembre e ha un picco a metà agosto con un tasso medio di 10 meteore all’ora.

Sadachbia – γ Aquarii (Gamma Aquarii)

Sadachbia, Gamma Aquarii, ha una magnitudine apparente di 3,84 e dista 158 anni luce. Il suo nome deriva dalla frase araba sa’d al-axbiyah, che significa “fortuna delle case” (tende). Gamma Aquarii è una stella binaria spettroscopica con un periodo di 58,1 giorni.

Sadaltager – ζ Aquarii (Zeta Aquarii)

Sadaltager, Zeta Aquarii, è un’altra stella binaria, situata al centro dell’asterismo della giara d’acqua. Ha una magnitudine apparente di 4,42 e dista 103 anni luce. Il suo nome deriva dall’espressione araba sa’d al-tajir, che significa “fortuna del mercante”. A volte viene anche chiamata Altager, un’altra variante dello stesso nome.

La componente più luminosa, Zeta-2 Aquarii, è una nana di sequenza principale di tipo F bianca e gialla, mentre la compagna, Zeta-1 Aquarii, è una subgigante di tipo F bianca e gialla. La coppia è facile da risolvere, poiché le stelle sono quasi ugualmente luminose. Zeta-1 Aquarii ha una magnitudine visuale di 4,59 e Zeta-2, di 4,42.

R Aquarii

stella simbiotica,r aquarii

Questa immagine rivela uno spettacolare sistema stellare binario chiamato R Aquarii, situato a 700 anni luce dalla Terra, come visto nel 2012 dal Very Large Telescope (VLT) dell’ESO. R Aquarii è una cosiddetta “binaria simbiotica”, composta da due stelle circondate da una grande e dinamica nube di gas (una nebulosa). Sistemi come questo contengono due stelle in una relazione ineguale e complessa. R Aquarii è composta da una nana bianca calda e da una gigante rossa. La gigante rossa sta perdendo materia a favore della sua piccola compagna e occasionalmente espelle materia in strani getti, anelli e scie, formando le intriganti forme viste qui. C’è molto da fare tra gli interpreti di questo doppio atto cosmico. La gigante rossa è una stella variabile, con una luminosità che cambia di un fattore 750 ogni anno e tre settimane. La debole nebulosa si chiama Cederblad 211 e si pensa che sia il risultato di una violenta nova di 250 anni fa. È visibile anche una caratteristica stretta, verticale, a forma di S, con macchie di materiale surriscaldato che si muovono verso l’esterno ad una velocità incredibile, da 600 a 850 chilometri al secondo. R Aquarii è stato anche ripreso 15 anni fa – e diverse volte nel periodo intermedio – per tracciare la sua attività in corso. Il sistema è molto dinamico e complesso, e si è espanso ed evoluto significativamente negli ultimi anni (un’immagine del 1997 può essere vista qui, e un confronto tra le due è disponibile qui). Immagine: ESO

R Aquarii è notevole per essere una stella simbiotica. È una stella binaria, che si crede sia composta da una nana bianca e da una gigante rossa variabile di tipo Mira. L’attrazione gravitazionale della nana bianca attira materiale dalla gigante rossa e talvolta espelle il surplus, che forma una nebulosa intorno al sistema. La nebulosa è conosciuta come Cederblad 211.

R Aquarii ha una magnitudine apparente di 7,69 e dista circa 600 anni luce.

Altre stelle degne di nota:

91 Aquarii, o ψ1 Aquarii (Psi-1 Aquarii) è la componente più luminosa di un sistema stellare triplo che si trova a circa 148 anni luce. La stella primaria è una gigante arancione con una magnitudine apparente di 4,22 che ha un pianeta extrasolare confermato nella sua orbita, scoperto nel 2003. La compagna è un’altra stella binaria, composta da due stelle di magnitudine 10. Il pianeta che orbita intorno alla primaria si chiama 91 Aquarii b o HD 219449 b. Orbita intorno alla stella alla distanza media di 48,5 Gm, che è più breve della distanza tra il Sole e Mercurio (57,9 Gm).

Gliese 849 è una nana rossa, distante 29 anni luce. La stella ha un pianeta simile a Giove, Gliese 849 b, che le orbita intorno ad una distanza di 2,35 AU. Il pianeta è stato scoperto nell’agosto 2006. È stato il primo pianeta di lungo periodo simile a Giove scoperto in orbita attorno a una nana rossa.

Gliese 876 è un’altra nana rossa, distante solo 15 anni luce. La stella è però molto debole, e con una magnitudine apparente di 10,1, non può essere vista ad occhio nudo nonostante la sua vicinanza.

Nel 2010, è stato confermato che Gliese 876 ha quattro pianeti extrasolari nella sua orbita. Si ritiene che il pianeta più vicino alla stella sia un piccolo pianeta simile a Nettuno o un grande pianeta terrestre. I pianeti centrali sono simili a Giove. Il pianeta più esterno è vicino a Urano in termini di massa. Le orbite dei tre pianeti esterni sono bloccate in una risonanza di Laplace, con un semplice rapporto intero (1:2:4) tra i loro periodi orbitali, come le lune di Giove Ganimede, Europa e Io (anche loro in una risonanza orbitale 1:2:4).

88 Aquarii è un gigante arancione di tipo K, distante circa 243 anni luce. Ha una magnitudine apparente di 3,68.

λ Aquarii (Lambda Aquarii) ha i nomi tradizionali Hydor ed Ekkhysis, che significano acqua ed effusione in greco antico. La stella è una gigante rossa di tipo M, distante circa 392 anni luce. È una stella variabile irregolare con una magnitudine apparente media di 3,73.

ε Aquarii (Epsilon Aquarii) ha nomi tradizionali Albali (“l’inghiottitore” in arabo) e Nir Saad Bula (“la fortuna più luminosa dell’inghiottitore”). Ha una magnitudine apparente di 3,8 e dista 215 anni luce. È una subgigante bianca e una sospetta variabile.

Oggetti del profondo cielo dell’Acquario

Messier 2 (M2, NGC 7089)

M2 è un ammasso globulare situato cinque gradi a nord di Sadalsuud (Beta Aquarii). Ha 13 miliardi di anni e contiene circa 150.000 stelle, comprese 21 variabili conosciute. Con un diametro di 175 anni luce, è uno dei più grandi ammassi globulari conosciuti.

M2 dista circa 37.500 anni luce e ha una magnitudine apparente di 6,3. Le stelle più luminose dell’ammasso, per lo più giganti rosse e gialle, hanno una magnitudine di 13,1.

messier 2,m2,ngc 7089

Gli ammassi di stelle sono comunemente presenti nei servizi fotografici cosmici, e sono anche ben amati dall’occhio attento del telescopio spaziale Hubble della NASA/ESA. Questi grandi raggruppamenti di gemme celesti sono viste suggestive – e il soggetto di questa immagine della settimana, Messier 2, non fa certo eccezione. Messier 2 si trova nella costellazione dell’Acquario (The Water-Bearer), a circa 55 000 anni luce di distanza. Si tratta di un ammasso globulare, un gruppo sferico di stelle tutte strettamente legate insieme dalla gravità. Con un diametro di circa 175 anni luce, una popolazione di 150 000 stelle e un’età di 13 miliardi di anni, Messier 2 è uno dei più grandi ammassi del suo genere e uno dei più antichi associati alla Via Lattea. Questa immagine Hubble del nucleo di Messier 2 è stata creata usando la luce visibile e infrarossa. La maggior parte della massa dell’ammasso è concentrata al suo centro, con scintillanti flussi di stelle che si estendono verso lo spazio. È abbastanza luminoso da poter essere visto anche ad occhio nudo quando le condizioni di osservazione sono estremamente buone. Credit: ESA/Hubble & NASA, G. Piotto et al.

M2 fu scoperto dall’astronomo italiano Jean-Dominique Maraldi (Giovanni Domenico Maraldi) nel 1746 mentre lui e Jacques Cassini osservavano una cometa. Charles Messier scoprì l’ammasso nel 1760, ma credeva che fosse una nebulosa. L’astronomo tedesco William Herschel fu il primo a risolvere le stelle dell’ammasso nel 1783.

Messier 72 (M72, NGC 6981)

Messier 72 è un altro ammasso globulare, distante circa 53.000 anni luce. Si trova ben oltre il centro galattico. Ha un diametro di circa 106 anni luce e una magnitudine apparente di 9,3. Contiene diverse stelle giganti blu ed è considerato un ammasso giovane. Ha anche un numero significativo di stelle variabili, 42 note, per lo più di tipo RR Lyrae. La stella più luminosa dell’ammasso ha una magnitudine apparente di 14,2.

messier 72,m72,ngc 6981

Messier 72, immagine: NASA (Hubble Space Telescope)

M72 fu scoperto dall’astronomo francese Pierre Méchain nel 1780. Sia lui che Charles Messier, che incluse l’ammasso nel suo catalogo, credevano che l’oggetto fosse una debole nebulosa.

L’ammasso non è facile da osservare. In un telescopio da 10 pollici, appare solo come una debole macchia. Le stelle possono però essere risolte in un telescopio da 20 pollici.

M72 si trova tre gradi a sud e 1,5 gradi a est di Epsilon Aquarii, o nove gradi a est di Algiedi (Alpha Capricorni).

Messier 73 (M73, NGC 6994)

Messier 73 è un asterismo di quattro stelle che sembrano vicine tra loro nel cielo notturno, ma che in realtà non sono collegate. L’asterismo veniva trattato come un ammasso aperto sparso fino al 2002, quando un’analisi ha dimostrato che le sei stelle più luminose dell'”ammasso” non solo si trovavano a distanze molto diverse dalla Terra, ma anche che si muovevano in direzioni diverse.

Messier 73, m73,NGC 6994

Messier 73, immagine: Sloan Digital Sky Survey

Charles Messier ha scoperto l’oggetto nel 1780 e lo ha descritto come un ammasso di quattro stelle con qualche nebulosità. L’astronomo inglese John Herschel non era del tutto convinto che M73 fosse un ammasso, ma lo incluse nel suo Catalogo generale di ammassi, nebulose e galassie.

M73 si trova 1,5 gradi a est di M72. L’ammasso è distante circa 2.500 anni luce.

Nebulosa di Saturno (NGC 7009, Caldwell 55)

La Nebulosa di Saturno fu scoperta da Sir William Herschel alla fine del XVIII secolo. Ha preso il suo nome dall’astronomo inglese e costruttore di telescopi William Parsons, 3° conte di Rosse, nel 19° secolo.

La spettacolare nebulosa planetaria NGC 7009, o Nebulosa di Saturno, emerge dall’oscurità come una serie di bolle dalla forma strana, illuminate in rosa e blu gloriosi. Questa immagine colorata è stata catturata dal potente strumento MUSE sul Very Large Telescope (VLT) dell’ESO, come parte di uno studio che ha mappato la polvere all’interno di una nebulosa planetaria per la prima volta. Immagine: ESO/J. Walsh, settembre 2017

In telescopi più grandi, la sua forma appare simile a quella del pianeta Saturno. La nebulosa si trova un grado a ovest di Nu Aquarii.

La Nebulosa di Saturno è una nebulosa planetaria che si è formata quando una stella di bassa massa si è evoluta in una luminosa nana bianca. La stella centrale ha una luminosità di circa 20 Soli e una magnitudine apparente di 11,5. La sua temperatura è di circa 55.000 K.

La stella emette una forte radiazione ultravioletta, che si crede crei la tinta verde fluorescente della nebulosa.

Nebula Helix (NGC 7293, Caldwell 63)

La nebulosa Helix fu scoperta dall’astronomo tedesco Karl Ludwig Harding nel XIX secolo. È una grande nebulosa planetaria, una delle nebulose luminose più vicine alla Terra. È distante circa 700 anni luce. A causa del suo aspetto, la nebulosa si è guadagnata il soprannome di Occhio di Dio.

Nebulosa elica, occhio di nebulosa di Dio, NGC 7293

Nebulosa elica, immagine: NASA, ESA, e C.R. O’Dell (Vanderbilt University)

La nebulosa misura 2,5 anni luce. Il nucleo stellare residuo al centro della nebulosa (nucleo della nebulosa planetaria o PNN) diventerà alla fine una stella nana bianca.

Helix è stata la prima nebulosa planetaria scoperta che ha nodi di nebulosità.

Si trova un grado a ovest di Upsilon Aquarii. Nei piccoli telescopi appare come una debole macchia di luce, ma quelli più grandi (6 pollici) riveleranno un centro scuro con una stella.

La nana dell’Acquario (PGC 65367, DDO 210)

La nana dell’Acquario è una galassia nana irregolare e un membro del Gruppo Locale di galassie. Si trova a circa 3,1 milioni di anni luce di distanza e ha una magnitudine apparente di 14,0.

galassia nana dell'Acquario

Nana dell’Acquario. Immagine: PD-HUBBLE (NASA, ESA)

L’Aquarius Dwarf è una delle rare galassie che mostrano un blueshift; si muove verso la galassia della Via Lattea a 137 km/s.

Galassia degli atomi per la pace (NGC 7252)

La galassia degli atomi per la pace, catalogata come NGC 7252, è una galassia ellittica particolare, distante circa 220 milioni di anni luce. Si crede che sia il prodotto di una collisione tra due galassie a disco circa un miliardo di anni fa.

La sua forma assomiglia al diagramma di un elettrone che orbita intorno al nucleo di un atomo, ed è così che ha preso il nome di Atomi per la pace, preso in prestito dal discorso di Dwight Eisenhower ‘Atomi per la pace’ del 1953. La galassia ha una magnitudine apparente di 12,7.

La stupefacente galassia Atomi per la Pace ha ricevuto il suo soprannome a causa della sua somiglianza superficiale con un nucleo atomico, circondato dalle spire degli elettroni orbitanti. “Atomi per la pace” era il titolo di un discorso tenuto dal presidente Eisenhower nel 1953, nel tentativo di rilanciare l’energia nucleare come strumento per lavorare per la pace globale. Un po’ ironicamente questa galassia ha avuto un passato tutt’altro che pacifico – si è formata in una fusione catastrofica tra due galassie più piccole quasi 1 Gyr fa. Immagine: NASA & ESA, riconoscimento: Judy Schmidt (Geckzilla)

La regione centrale della galassia contiene più di 500 ammassi ultra-luminosi. Gli ammassi hanno stelle calde bluastre e si stima che siano relativamente giovani (50 – 500 milioni di anni).

In fondo a NGC 7252, c’è un disco a forma di girandola, che appare come una spirale a faccia in giù, ma ha solo 10.000 anni luce di diametro, e ruota in direzione opposta al resto della galassia. Si ritiene che sia un residuo della fusione tra due galassie.

NGC 7727

peculiar spiral galaxy in aquarius

NGC 7727 galaxy by Hubble Space Telescope. Immagine: PD-Hubble (NASA, ESA)

NGC 7727 è una galassia a spirale particolare (SAB(s)a pec) situata ad una distanza di 76 milioni di anni luce dalla Terra. Ha una magnitudine apparente di 11,5 e occupa un’area di 4,7′ per 3,5′ di dimensione.

L’aspetto disturbato della galassia, che è probabilmente il risultato di una fusione di due galassie a spirale circa 1 miliardo di anni fa, ha portato alla sua inclusione nell’Atlante delle galassie particolari di Halton Arp come Arp 222. NGC 7727 diventerà probabilmente una galassia ellittica in futuro.

Altri oggetti degni di nota nel cielo profondo dell’Acquario sono la galassia particolare NGC 7257, la galassia lenticolare NGC 7759, la galassia ellittica NGC 7600, l’ammasso di galassie Abell 2597, situato a circa 1 miliardo di anni luce dalla Terra, e SSA22-HCM1, una galassia estremamente luminosa situata ad una distanza di 12,66 miliardi di anni luce, con una magnitudine apparente di 26,6.