Come i quattro Sit-In di Greensboro hanno dato vita a un movimento

Il 1 febbraio 1960, quattro matricole nere del college, Joseph McNeil, Franklin McCain, Ezell Blair Jr. e David Richmond, si sedettero a un banco da pranzo Woolworth’s “per soli bianchi” a Greensboro, N.C. e chiesero gentilmente di essere serviti. Il cameriere bianco ha rifiutato e ha suggerito loro di ordinare un pasto da asporto dal banco “in piedi”. Ma gli studenti non si sono mossi. Il direttore del negozio si è quindi avvicinato agli uomini, chiedendo loro di andarsene. Ma loro non si sono mossi. Non lasciarono i loro posti neanche quando arrivò un poliziotto e minacciosamente schiaffeggiò il suo manganello contro la sua mano proprio dietro di loro.

Mentre i sit-in dei banconi avevano già avuto luogo, i quattro giovani della North Carolina Agricultural and Technical State University attirarono l’attenzione nazionale sulla causa. Rimanendo semplicemente ai loro posti in modo pacifico e silenzioso, hanno confuso il personale e lo hanno lasciato incerto su come far rispettare la regola “solo per i bianchi”. Alla fine il direttore ha chiuso il negozio in anticipo e gli uomini se ne sono andati con il resto dei clienti.

Si trattò di una piccola vittoria e di una vittoria che sarebbe cresciuta. Gli sforzi dei Greensboro Four ispirarono un movimento di sit-in che alla fine si diffuse in 55 città di 13 stati. Non solo i banconi del pranzo in tutto il paese furono integrati uno dopo l’altro, ma un movimento studentesco fu galvanizzato.

“I sit-in stabiliscono un tipo cruciale di leadership e di organizzazione dei giovani”, dice Jeanne Theoharis, docente di scienze politiche al Brooklyn College. “Significano che i giovani saranno una delle maggiori forze trainanti in termini di come il movimento per i diritti civili si svilupperà.”

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Il sit-in di Greensboro ha richiesto mesi di pianificazione

Il sit-in di Greensboro non fu un atto casuale di ribellione, ma il risultato di mesi di pianificazione. Gli studenti hanno ricevuto la guida di mentori attivisti e hanno collaborato con gli studenti del Bennett College di Greensboro, frequentato da sole donne. Presero anche ispirazione dalle cause per i diritti civili di anni prima, tra cui il linciaggio di Emmett Till nel 1955 e il boicottaggio degli autobus a Montgomery.

Un membro dei Quattro di Greensboro, Joseph McNeil, decise di integrare i banchi del pranzo dopo un viaggio del 1959 a New York, una città dove non aveva incontrato le leggi Jim Crow. Al suo ritorno in North Carolina, il Greensboro Trailways Bus Terminal Cafe gli negò il servizio al suo banco del pranzo, rendendolo determinato a combattere la segregazione. McNeil lavorò nella biblioteca dell’università con una collega attivista, Eula Hudgens, che lo incoraggiò a protestare. La Hudgens aveva partecipato al Journey of Reconciliation del 1947 contro la segregazione razziale sugli autobus interstatali. Questo fu un precursore delle Freedom Rides del 1961, così come il sit-in del 1942 al Jack Spratt Coffee House di Chicago fu un precursore del sit-in di Greensboro del 1960.

“C’erano anche sit-in a Filadelfia, Baltimora, St. Louis e Columbia, Missouri”, dice John L. Swaine, amministratore delegato dell’International Civil Rights Center & Museum. “Avevano luogo in un sacco di posti prima di Greensboro.”

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Le ‘Bennett Belles’ si uniscono ai sit-in

Le manifestazioni di sit-in degli studenti universitari neri sono cresciute al Woolworth’s di Greensboro e in altri negozi locali, 6 febbraio 1960.

Bettmann Archive/Getty Images

Alla fine del 1959, i Greensboro Four parteciparono alle riunioni della NAACP al Bennett College, dove collaborarono con le studentesse note come le Bennett Belles ad un piano. Le Belles decisero di fare da palo quando i quattro uomini presero posto al bancone del pranzo il primo giorno.

“Avevano una forte comunità nera a Greensboro che era immersa nella lotta e disposta a sostenere i giovani attraverso il supporto morale e finanziario”, dice il professore di storia della Prairie View A&M University Will Guzmán.

Un’altra parte critica della protesta è stata la diffusione nei media. Negli anni ’40 e ’50 c’erano stati numerosi sit-in nel Midwest, nella East Coast e nel Sud, ma queste manifestazioni non avevano ottenuto l’attenzione nazionale. I Greensboro Four volevano che la loro protesta fosse riconosciuta, così prima di recarsi da Woolworth’s il 1 febbraio, fecero in modo che Ralph Johns, un uomo d’affari bianco e attivista, avvisasse la stampa dei loro piani.

“Questo è il vero inizio dei media televisivi; la gente può vedere il sit-in e immaginare come lo farebbero loro stessi”, ha detto Theoharis, autore di The Rebellious Life of Mrs. Rosa Parks.

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Il sit-in si diffonde

La notizia del sit-in di Greensboro si diffuse rapidamente, e sia gli studenti del North Carolina A&T che del Bennett College parteciparono al sit-in il giorno successivo. Durante la settimana, decine di giovani, tra cui studenti del Woman’s College dell’Università della Carolina del Nord, si affollarono ai banconi del pranzo e chiesero di essere serviti.

“Abbiamo persino avuto persone che hanno visto i sit-in che stavano avendo luogo al banco del pranzo guidare da altri stati per venire qui”, dice Swaine.

I sit-in non solo hanno attirato nuovi manifestanti, ma anche contro-protesisti che si sono presentati per molestarli, insultarli e aggredirli. Ma gli atti di intimidazione non hanno fermato la costruzione del movimento. Dopo quasi una settimana di proteste, circa 1.400 studenti si sono presentati al Greensboro Woolworth per manifestare.

I sit-in al banco del pranzo si sono poi spostati oltre Greensboro in città della Carolina del Nord come Charlotte, Durham e Winston-Salem. La polizia ha arrestato 41 studenti per violazione di domicilio al Woolworth di Raleigh. Circa una dozzina di Bennett Belles furono anche arrestati nei sit-in della zona.

Quando le dimostrazioni si diffusero in 13 stati, l’obiettivo dei sit-in si espanse, con gli studenti che protestavano non solo contro i banchi da pranzo segregati, ma anche contro gli hotel segregati, le spiagge e le biblioteche.

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Il successo a Greensboro scatena altro attivismo studentesco

I quattro uomini a cui fu negato il servizio in un negozio Woolworth a Greensboro, North Carolina, posano davanti al negozio il 1 febbraio 1990. Da sinistra a destra: Jibreel Khazan (ex Ezell Blair, Jr.), Franklin McCain, Joseph McNeill e David Richmond.

AP Photo

Ci sono voluti mesi, ma il 25 luglio 1960, il bancone del pranzo di Greensboro Woolworth fu finalmente integrato. I banchi in altre città fecero lo stesso nei mesi successivi. Oltre a desegregare i punti di ristoro, i sit-in portarono alla creazione dello Student Nonviolent Coordinating Committee a Raleigh. L’attivista Ella Baker, allora direttrice della Southern Christian Leadership Conference, organizzò il primo incontro del gruppo incentrato sui giovani.

“L’SNCC fu fondamentale nello spingere il reverendo Martin Luther King Jr. ad unirsi a loro per integrare la mensa del Rich’s Department Store di Atlanta nel 1960”, dice Guzmán. SNCC ha anche “spinto King a prendere una posizione più forte contro la guerra in Vietnam nel 1967 e ha reso popolare lo slogan ‘Black Power!’ nel 1966.”

Gli attivisti SNCC come John Lewis hanno partecipato alle Freedom Rides del 1961, alla Marcia su Washington del 1963 e alla Freedom Summer del 1963. Lavorarono anche con la NAACP per far approvare il Civil Rights Act del 1964.

“Può essere facile pensare che i sit-in riguardassero il mangiare accanto ai bianchi o “un hotdog e una coca cola”, ma, naturalmente, era più complesso di così”, dice Guzmán. Il movimento riguardava “la semplice dignità, il rispetto, l’accesso, le pari opportunità e soprattutto le preoccupazioni legali e costituzionali”.

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