COLUMN: Matt LaFleur simboleggia il prossimo passo di Mike Vrabel come capo allenatore

NASHVILLE, Tenn. – Essere un capo allenatore nella NFL non si presta esattamente ad una grande atmosfera sociale.

“Le relazioni personali tendono ad andare alla deriva quando sei nella posizione di capo allenatore”, ha detto Mike Vrabel, capo allenatore dei Tennessee Titans. “È così che va. Non vieni più invitato ad uscire quando gli assistenti si riuniscono.”

Tuttavia, le relazioni giocano un ruolo importante per gli head coach della NFL, specialmente quando si tratta di decisioni di assunzione. Questo è stato particolarmente vero per Vrabel, che si è spesso rivolto a volti familiari quando ha riempito i posti vacanti di assistente allenatore, in particolare i posti di coordinatore.

L’unica grande eccezione, però, è stata Matt LaFleur, l’attuale capo allenatore di immenso successo del prossimo avversario dei Titans che Vrabel ha assunto come coordinatore offensivo dei Titans nel 2018 senza avere una relazione precedente.

Come Vrabel si muove oltre il 2020, deve cercare il suo prossimo LaFleur e, forse, anche LaFleur n. 3 e n. 4.

Il pozzo di familiarità di Vrabel

Vrabel sul suo ex OC Matt LaFleur e su quello che ha fatto finora in GB:

“Penso che Matt abbia imparato molto dalle sue fermate lungo la strada. Rispetto quello che ha fatto nelle sue fermate. Quando arrivi in un posto nuovo e vinci e hai successo, penso che renda l’acquisto più facile”. pic.twitter.com/hRPifLAIcu

– Chris Harris (@ChrisHarrisWSMV) December 23, 2020

Il coaching staff dei Titans è pieno di uomini che avevano relazioni esistenti con Vrabel quando sono arrivati a Tennessee.

L’allenatore dei linebackers esterni Shane Bowen, l’allenatore del QB Pat O’Hara e l’allenatore della secondaria Anthony Midgett hanno lavorato con Vrabel quando era il coordinatore difensivo dei Texans nel 2017.

L’allenatore dei linebackers interni Jim Haslett ha allenato Vrabel con gli Steelers alla fine degli anni 90. L’ex coordinatore difensivo Dean Pees ha allenato Vrabel con i Patriots.

Quando il posto di coordinatore offensivo dei Titans si è aperto nel 2019 dopo la partenza di LaFleur, ha fatto un’assunzione interna e ha promosso Arthur Smith, allora allenatore di tight ends della squadra. Dopo che Pees si è ritirato, Vrabel si è rivolto a Bowen per chiamare le giocate difensive.

Ha assolutamente senso che Vrabel sia andato spesso al pozzo della familiarità quando ha assunto degli allenatori, soprattutto perché è ancora un head coach molto giovane.

Il mondo di un head coach della NFL è, dopo tutto, pieno di incertezza, e l’assunzione di un volto familiare permette a un allenatore di aggrapparsi a una certa pace tanto necessaria.

Orizzonti futuri

Ad un certo punto, però, quel pozzo si prosciuga, e sembra che Vrabel possa aver raggiunto quel punto.

Grazie alla prodezza dell’attacco dei Titans, Smith sembra probabile essere portato via nella offseason da una squadra che lo assume come capo allenatore.

C’è anche probabilmente una reale possibilità che Vrabel prenda le redini del defensive-playcalling da Bowen nel 2021, dato che la difesa dei Titani è stata un disastro nel 2020 e i giocatori continuano a lamentarsi delle carenze di comunicazione.

A meno che non ci sia qualche misterioso talento non sfruttato da qualche parte nel coaching staff dei Titani, Vrabel ha probabilmente esaurito le opzioni interne capaci per sostituire Bowen o Smith nel 2021.

E a meno che non si rivolga a qualcuno incredibilmente impopolare come l’ex capo allenatore dei Texans caduto in disgrazia Bill O’Brien, Vrabel probabilmente dovrà assumere dei sostituti con i quali non ha rapporti precedenti.

Questo va bene, però. In realtà è una buona cosa.

Vrabel è costretto ad espandere i suoi orizzonti più di quanto non abbia già fatto e sicuramente renderà i Titans migliori. Che si rivolga ad un allenatore veterano o ad un giovane sangue, l’aggiunta di uno o due punti di vista diversi allo staff dei Titans lo renderà un allenatore migliore.

C’è un argomento da fare che è esattamente l’impatto che LaFleur, il primo “non ti conosco” assunto da Vrabel, ha avuto durante il suo stint di un anno con i Titans.

LAFLEUR CON I TITANS E OLTRE

LaFleur è stato uno dei tre allenatori che i Titans hanno intervistato nella loro ricerca di head-coach del 2018 che ha portato all’assunzione di Vrabel. Quando Vrabel ha ottenuto la nomina a capo, si è rivolto a LaFleur per diventare il suo play-caller offensivo.

“Non conoscevo Mike prima di accettare quel lavoro”, ha detto LaFleur, che ha passato il 2017 come coordinatore offensivo di Sean McVay a Los Angeles e, all’epoca, non aveva mai chiamato schemi nella NFL.

“Sentivo di dover fare il passo successivo in termini di crescita personale, così ho parlato con Mike. Ho avuto un sacco di rispetto per lui guardandolo negli anni come giocatore, ed è una brava persona, quindi questo ha reso tutto più facile.”

Mentre LaFleur era tutt’altro che rivoluzionario come coordinatore offensivo dei Titans – l’unità ha finito 27° in punti – ha dato molti contributi, in particolare un piano di gioco incredibilmente elaborato che ha vinto i Titans una partita di inizio stagione con Blaine Gabbert al QB.

Avrebbe anche probabilmente fatto molto meglio se il QB Marcus Mariota non fosse stato reso inefficace da un bizzarro infortunio al nervo che ha subito in apertura di stagione.

A Green Bay, LaFleur ha avuto un immenso successo. Il suo record è attualmente di 24-6, e ha aiutato la superstar QB Aaron Rodgers a tornare alla forma vintage.

Se non fosse stato strappato via dopo una sola stagione, LaFleur avrebbe probabilmente sfondato per raggiungere grandi altezze con i Titans. Inoltre, insieme ad Arthur Smith, ha gettato le basi per l’attuale successo offensivo dei Titans.

Tutto questo dimostra che Vrabel è più che capace di lavorare bene con gli allenatori con i quali non ha un rapporto precedente.

E Vrabel lo sa.

“Ho un rapporto diverso con tutti nel nostro staff e nella nostra squadra, è così che va”, ha detto. “Ci sono giocatori che ho conosciuto prima e allenatori che ho conosciuto prima, ma devo ritenere tutti responsabili”

Vrabel, anche se non è impeccabile, è un buon capo allenatore. È un buon comunicatore che lavora bene con gli altri.

Il prossimo passo per lui sarà quello di allontanarsi dal pozzo della familiarità, qualcosa che ha fatto con successo in passato, un po’ di più.

Immagine di copertina: Geoff Burke & Brad Rempel / USA Today