Chris Paul

Chris Paul, per esteso Christopher Emmanuel Paul, soprannominato CP3, (nato il 6 maggio 1985 a Winston-Salem, North Carolina, Stati Uniti), giocatore professionista americano di basket che è diventato una delle stelle più importanti della National Basketball Association (NBA) all’inizio del XXI secolo. La carriera di Paul, da solo, ha messo in discussione uno dei miti più duraturi del basket: il playmaker puro. Presumibilmente, il playmaker puro è un giocatore disinteressato e infinitamente saggio che non vive per fare altro che preparare i compagni a segnare. Esperto e intuitivo playmaker come l’NBA aveva mai visto, Paul faceva passaggi che sfidavano la comprensione, mentre si muoveva tra i suoi compagni di squadra (e gli avversari) come un maestro degli scacchi. Allo stesso tempo, segnava con la stessa facilità di qualsiasi altro giocatore della lega, sia inchiodando il tiro in salto da fuori con una precisione impressionante, sia andando a canestro con facilità.

Una palla passa attraverso la rete durante una partita di basket in un'arena professionale.
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Paul da giovane eccelleva sia nel basket che nel calcio, ma scelse di continuare con il basket al liceo, anche se, a poco più di 1,5 metri di altezza, era considerato troppo piccolo per giocare. Ma il talento di Paul ha brillato – con un piccolo aiuto da alcuni scatti di crescita – e quando è andato a giocare al college alla Wake Forest University, era alto 1,8 metri e considerato uno dei migliori prospetti del paese. Paul ha trascorso due anni alla Wake, mettendo in mostra sia le sue incredibili abilità che una vena competitiva ardente che potrebbe metterlo nei guai con gli arbitri. Paul ha dichiarato per il draft NBA nel 2005, ed è stato selezionato quarto assoluto dai New Orleans Hornets. Ha vinto il premio di Rookie of the Year quasi all’unanimità e, cosa più significativa, si è affermato come leader anche quando era un rookie. Nella sua prima stagione professionale, gli Hornets sono stati spostati dalla loro arena di casa dall’uragano Katrina e hanno giocato le partite in casa nelle arene di tutto il sud americano, principalmente a Oklahoma City. Come risultato, Paul ha servito come una sorta di ambasciatore per New Orleans mentre giocava attraverso una campagna inaugurale non proprio ideale.

Nella sua terza stagione Paul è entrato in sé, facendo il suo primo All-Star Game, contendendo seriamente il premio di Most Valuable Player della lega, e portando gli Hornets al secondo miglior record della Western Conference. Seguirono altre due stagioni forti, anche se il 2009-10 vide Paul perdere molto tempo a causa degli infortuni. Gli Hornets, tuttavia, sono peggiorati. Anche se hanno fatto i playoff nel 2010-11, era spesso Paul da solo che li ha tenuti in quei giochi. Dopo il lockout di lavoro 2011, gli Hornets necessari per ricostruire, e Paul è stato affrontato per i Los Angeles Lakers. Il commercio, però, è stato posto il veto dalla lega (una mossa controversa, come la NBA di proprietà degli Hornets al momento a causa della cattiva gestione finanziaria del precedente proprietario). Poco dopo Paul fu scambiato con i Los Angeles Clippers e, dopo essersi unito alla squadra prima della stagione 2011-12, la trasformò immediatamente in una delle squadre più divertenti e pericolose della lega. Nel 2013 ha rifirmato con i Clippers a lungo termine, segnalando il desiderio di rendere la squadra una forza nella Western Conference.

Paul ha continuato il suo gioco stellare in regular-season, guidando la lega in assist a partita sia nel 2013-14 che nel 2014-15. I Clippers sono stati eliminati al secondo turno dei playoff 2013-14, segnando la sesta volta in sei partecipazioni ai playoff che la squadra di Paul non è riuscita ad avanzare oltre quel turno. Nella postseason 2014-15 sembrava aver messo a riposo i suoi demoni dei playoff combattendo attraverso un infortunio al tendine del ginocchio e colpendo il tiro vincente della serie contro i San Antonio Spurs, campione in carica, nella settima partita della serie di apertura dei Clippers. Tuttavia, Los Angeles sprecò un vantaggio di tre partite a uno nella serie nel turno successivo e fu eliminata dagli Houston Rockets. Paul ha continuato il suo forte gioco nel 2015-16, ma la stagione dei Clippers ancora una volta si è conclusa in delusione come lui e collega All-Star Blake Griffin entrambi sostenuti stagione-interruzione lesioni (una mano rotta e quadricipite strappo, rispettivamente) nella quarta partita di playoff della squadra, e Los Angeles è stato eliminato nella sua serie di apertura postseason. Ha perso 14 partite nella stagione 2016-17 con un legamento strappato nel suo pollice sinistro, ma ancora guidato i Clippers a 51 vittorie e un posto ai playoff. Tuttavia, Griffin ha subito un altro infortunio che ha interrotto la stagione durante il turno di apertura della postseason, e i Clippers hanno perso una serie di sette partite. Nella successiva off-season, Paul è stato scambiato con i Rockets dopo aver fatto sapere che non avrebbe firmato un’estensione di contratto con i Clippers nel 2018.

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A Houston ha fatto squadra con la guardia tiratrice James Harden per guidare i Rockets al miglior record della NBA nel 2017-18 (65-17). Paul ha finalmente superato il secondo turno dei playoff in quella stagione, ma un infortunio che ha subito nei minuti calanti di gara cinque delle finali di conference (una vittoria che ha portato Houston sul 3-2 nella serie) lo ha tenuto fuori dalle restanti due gare della serie, che sono state entrambe vinte dai Golden State Warriors. È tornato nel 2018-19, ma l’avanzare dell’età e l’accumulo di infortuni hanno continuato a incidere sulla sua produzione, con una media di 15,6 punti a partita. Nei playoff i Rockets furono nuovamente eliminati dai Warriors. Non essendo riusciti a sconfiggere Golden State nella postseason per due volte dietro il duo Paul-Harden, Houston decise di ricalibrare e scambiò Paul con gli Oklahoma City Thunder nella off-season. Paul ha sorprendentemente guidato una giovane squadra di Thunder ai playoff nella stagione 2019-20, ma la squadra in ricostruzione ha deciso di separarsi dal costoso veterano nella successiva off-season e ha scambiato Paul con i Phoenix Suns.

Oltre ai suoi successi professionali, Paul è stato parte integrante delle squadre olimpiche di basket maschile degli Stati Uniti del 2008 e 2012, che hanno vinto entrambe le medaglie d’oro.