Che cosa ha ispirato La leggenda di Sleepy Hollow?

La leggenda di Sleepy Hollow riaffiora ogni anno intorno ad Halloween. Il racconto di Washington Irving del 1820 di un cavaliere senza testa che terrorizza il vero villaggio di Sleepy Hollow è considerato una delle prime storie di fantasmi in America e una delle più spaventose.

Ma Irving non ha inventato l’idea del cavaliere senza testa. Le storie di cavalieri senza testa possono essere fatte risalire al Medioevo, comprese le storie dei fratelli Grimm e la leggenda olandese e irlandese del “Dullahan” o “Gan Ceann”, un cavaliere simile al Mietitore che porta la testa.

Elizabeth Bradley, una storica della Historic Hudson Valley, dice che una probabile fonte per il cavaliere di Irving si trova nel 1796 The Chase di Sir Walter Scott, che è una traduzione del poema tedesco The Wild Huntsman di Gottfried Bürger e probabilmente basato sulla mitologia norrena.

L’autore americano Washington Irving (1783-1859).

MPI/Getty Images

“Irving aveva appena incontrato e fatto amicizia con Scott nel 1817 quindi è molto probabile che sia stato influenzato dal lavoro del suo nuovo mentore,” dice, “Il poema parla di un cacciatore malvagio che è condannato ad essere cacciato per sempre dal diavolo e dai ‘cani dell’inferno’ come punizione per i suoi crimini.”

Leggi di più: Il lato oscuro delle fiabe dei Grimm

Secondo la New York Historical Society, altri credono che Irving sia stato ispirato da “un vero soldato dell’Assia che fu decapitato da una palla di cannone durante la battaglia di White Plains, verso Halloween 1776”.

La storia di Irving si svolge nel villaggio newyorkese di Sleepy Hollow, nella contea di Westchester. In essa, l’allampanato nuovo arrivato e maestro di scuola Ichabod Crane corteggia Katrina van Tassel, una giovane ereditiera che è anche perseguitata dall’olandese Brom Bones. Dopo essere stato respinto da Katrina a una festa alla fattoria van Tassel dove si condividono storie di fantasmi, Ichabod viene inseguito da un cavaliere senza testa (che potrebbe essere o non essere il suo rivale) che gli lancia una zucca addosso, gettando Ichabod da cavallo. Il maestro scompare.

Irving potrebbe aver tratto ispirazione per la sua storia mentre era adolescente nella regione di Tarrytown. Si trasferì nella zona nel 1798 per fuggire da un’epidemia di febbre gialla a New York City, secondo la New York Historical Society.

“Sarebbe stato introdotto alle storie di fantasmi e alle tradizioni locali in un’età impressionabile”, dice Bradley. “Egli intreccia abilmente luoghi reali – la vecchia chiesa olandese e il cimitero, “l’albero del maggiore Andre”, alcuni nomi di famiglia reali, tra cui van Tassel e Ichabod Crane – e un po’ di storia della guerra di rivoluzione con pura immaginazione e fantasia”, dice Bradley. “È un melting pot di una storia, e quindi totalmente americana.”

Leggi di più: Fantasmi famosi nella storia americana

Il cavaliere senza testa che insegue Ichabod, illustrato da Frances Brundage.

Culture Club/Getty Images

Franz Potter, professore della National University specializzato in studi gotici, dice che il cavaliere senza testa, in quanto entità soprannaturale, rappresenta un passato che non muore mai, ma perseguita sempre i vivi.

“Il cavaliere senza testa cerca presumibilmente vendetta – e una testa – che pensa gli sia stata ingiustamente tolta”, dice Potter. “Questa ingiustizia gli impone di cercare continuamente un sostituto. Il cavaliere, come il passato, cerca ancora risposte, cerca ancora una punizione, e non può riposare. Siamo perseguitati dal passato che ci perseguita per non dimenticarlo mai”.

Per quanto riguarda il folklore che si mescola alla storia quando si tratta del personaggio di Ichabod Crane, il New York Times riporta che un vero Col. Ichabod B. Crane era un contemporaneo di Irving che si arruolò nei Marines nel 1809, servendo per 45 anni. Ma non ci sono prove che i due si siano mai incontrati, secondo il giornale.

La prima storia di fantasmi dell’America, dice Bradley, ha resistito perché si adatta ai cambiamenti dell’immaginazione americana.

“Ispira le persone perché ricorda loro che ci sono ancora alcuni misteri americani, alcune mezze verità che potrebbero non essere mai del tutto conosciute – e questo è il punto”, dice. “La ‘Leggenda’ si presta a qualsiasi interpretazione, e continua ad affascinarci e terrorizzarci nel miglior modo possibile.”

Leggi di più: 8 delle leggende popolari più spaventose di Halloween