Blackface: la triste storia dei Minstrel Shows

Il sorriso di un performer bianco dalla faccia nera Emile Subers del Neil O'Bien e dei suoi Great American Minstrels intorno al 1915. Società storica di Cincinnati.'Bien and his Great American Minstrels about 1915. Cincinnati Historical Society.
Il performer bianco dalla faccia nera Emile Subers ha suonato con i Great American Minstrels intorno al 1915. Cincinnati Historical Society.

Prefazione del redattore

Il recente furore per l’uso del volto nero da parte del governatore e del procuratore generale della Virginia mentre erano al college ci ricorda un triste capitolo della nostra storia – la lunga tradizione di spettacoli di menestrelli in cui i bianchi si coprivano il volto con sughero bruciato o vernice grassa per trarre profitto dalla denigrazione degli afro-americani.

Ristampiamo qui sotto un articolo del 1978 dell’American Heritage dello storico Robert Toll, uno dei primi studiosi a studiare questa forma di cultura popolare unicamente americana e il suo impatto.

Gli spettacoli di menestrelli iniziarono con la creazione del personaggio di “Jim Crow” da parte dell’artista bianco Thomas Rice nel 1828, e la sua eccentrica canzone e danza divenne presto una sensazione nazionale. È interessante notare che i minstrel shows erano più popolari nel Nord che nel Dixie, specialmente nelle aree urbane. Il pubblico era “numeroso, chiassoso e affamato di divertimento”, dice Toll. “Urlavano, fischiavano, applaudivano e fischiavano con l’intensità e il fervore dei tifosi di calcio di oggi.”

I menestrelli ebbero un impatto duraturo, con stereotipi crudeli che echeggiarono nella cultura popolare per 150 anni. L’abolizionista Frederick Douglass ha condannato gli artisti di colore come “la sporca feccia della società bianca, che ci ha rubato una carnagione negata loro dalla natura, con la quale fare soldi e assecondare il gusto corrotto dei loro concittadini bianchi”

I fantasmi del nostro passato non sono così lontani dalla vita americana contemporanea come molti di noi pensano. Per esempio, molteplici tradizioni si mescolavano nelle canzoni di Stephen Foster come “Oh! Susanna”, “Old Folks at Home” (“Swanee River”), e “My Old Kentucky Home”. E c’è una lunga storia di bianchi che imparano avidamente le danze dagli inventivi afroamericani, da prima della guerra civile al Charleston, all’Hustle e all’Hip-Hop.

I favolosi fratelli Nicholas
I favolosi fratelli Nicholas erano forse i più grandi ballerini mai ripresi.

Toll fa notare che dopo il 1900 i minstrel show hanno reso possibile il “primo ingresso su larga scala nel mondo dello spettacolo americano” per i neri che hanno rotto le barriere che avevano affrontato prima. Ma per guadagnarsi da vivere questi artisti dovevano spesso recitare stereotipi strazianti come i “Two Real Coons” interpretati da Bert Williams e George Walker. Sul palco e nei film muti, Stepin Fetchit interpretava “Lazy Richard” e Willie Best “Sleep n’ Eat”.

Molti dei primi interpreti di jazz come Cab Calloway e Louis Armstrong avevano un debito con le tradizioni dei menestrelli. “Tutti i migliori talenti di quella generazione sono venuti giù dallo stesso scarico”, ricordava ironicamente W.C. Handy, il “Padre del Blues”.

I piedi magici di Bill “Bojangles” Robinson rubavano la scena a Shirley Temple. I favolosi Nicholas Brothers, Fayard e Harold, erano gli eroi di Fred Astaire sulla pista da ballo (guardateli ballare mentre Cab Calloway e la sua band suonano “Jumpin’ Jive” in quella che è probabilmente la più grande sequenza di ballo mai registrata su pellicola).

Per quanto sia straziante la crudele satira e lo sfruttamento dei minstrel show, essi fanno parte della storia americana.

Di Robert C. Toll, dal numero di aprile/maggio 1978 di American Heritage

E’ sugli scaffali dei nostri supermercati, nella nostra pubblicità e nella nostra letteratura. Ma soprattutto, è nel nostro intrattenimento. Da Zia Jemima a Mammy in Via col vento, da Zio Remus a Zio Ben, da Amos ‘n’ Andy a Good Times, la faccia nera inspiegabilmente sorridente è una parte pervasiva della cultura americana. Solo recentemente gli interpreti neri sono stati in grado di uscire dai ruoli di canto, ballo e commedia che hanno perpetuato così a lungo l’immagine dei neri come un popolo felice e musicale che preferisce giocare che lavorare, piuttosto che pensare. Tali immagini hanno inevitabilmente influenzato il modo in cui l’America bianca ha visto e trattato l’America nera. La loro fonte era il minstrel show.

Il robusto personaggio nero Jim Crow fu la creazione di Thomas Dartmouth Daddy Rice. Ispirato dall'eccentrico canto e ballo di uno stalliere nero, Jump Jim Crow di Rice fu una sensazione nazionale e lanciò una mania dei menestrelli. New-York Historical Society.'s eccentric song and dance, Rice's "Jump Jim Crow" was a national sensation, and launched a minstrel craze. New-York Historical Society.
Il robusto personaggio dal volto nero “Jim Crow” fu ispirato da una eccentrica canzone e danza di uno stalliere nero, il “Jump Jim Crow” di Rice fu una sensazione nazionale, e lanciò la mania dei menestrelli negli anni 1830. New-York Historical Society.

Prima della guerra civile, lo show business americano escludeva virtualmente i neri. Ma non ha mai ignorato la cultura nera. Infatti, il minstrel show – la prima forma di intrattenimento unicamente americana – nacque quando gli uomini bianchi del Nord si oscurarono il volto, adottarono dialetti pesanti e si esibirono in quelle che sostenevano essere canzoni, danze e battute nere per intrattenere i bianchi americani. Nessuno prendeva sul serio i minstrel show; dovevano essere un intrattenimento leggero e senza senso.

Thomas Dartmouth "Daddy" Rice fece una fortuna inventando lo stereotipo di "Jim Crow" intorno al 1830. Morì alcolizzato nel 1860. Collezione teatrale di Harvard."Daddy" Rice made a fortune inventing the stereotypical "Jim Crow" character around 1830. He died an alcoholic in 1860. Harvard Theatre Collection.
L’originale “Jim Crow”: Thomas Dartmouth “Daddy” Rice inventò il personaggio stereotipato nel 1828. Fece una fortuna recitando nei teatri degli Stati Uniti e dell’Inghilterra, ma morì alcolizzato nel 1860. Harvard Theatre Collection.

Ma non è stato un caso che il blackface minstrel show si sia sviluppato nei decenni precedenti la guerra civile, quando la schiavitù era spesso la questione pubblica centrale, non è un caso che abbia dominato lo show business fino agli anni 1880, quando l’America bianca prese decisioni cruciali sullo status dei neri, e non è un caso che dopo la morte del minstrel show, gli stereotipi di base che aveva alimentato siano durati – il felice “moro” che suona il banjo nella piantagione, l’amorevole e fedele mamma e il vecchio zio, il buffone pigro e buono a nulla, il pretenzioso leccapiedi di città.

Nel bene e nel male, il popolo americano ha fatto del minstrel show quello che è stato.

Il pubblico bianco si è unito al canto fino a quando il teatro non ha tremato per le risate, i piedi che battono, le mani che battono.

Le città americane si sono moltiplicate dopo il 1820, e lo show business americano è cresciuto con loro. Il pubblico delle nuove città era numeroso, chiassoso e affamato di divertimento; urlava, fischiava, acclamava e fischiava con l’intensità e il fervore dei tifosi di calcio di oggi, e gli impresari più scaltri impararono presto a dar loro ciò che volevano. Tra un atto e l’altro di ogni spettacolo, che fosse l’Amleto o la Stravaganza Originale, Aborigena, Erratica, Operistica, Semi-Civilizzata e Demi-Savage di Pocahontas, il pubblico veniva trattato con brevi giri di varietà di canzoni, danze e commedie.

Gli interpreti tra gli atti attingevano molto dal folklore americano e dalla canzone popolare, quindi non fu una sorpresa che la cultura unica dei neri americani divenne una caratteristica regolare di questi brevi sketch. L’unica sorpresa poteva essere che gli interpreti erano uomini bianchi che indossavano un trucco di sughero bruciato. Ma prima della guerra civile, i neri erano raramente ammessi sul palcoscenico popolare, così come erano raramente ammessi negli hotel, nei ristoranti, nei tribunali o nei cimiteri dei bianchi.

Thomas Rice fu una delle primissime stelle del palcoscenico americano. La sua fama si diffuse in tutto il mondo, questa litografia lo mostra a Londra, e lo scrittore Bayard Taylor affermò addirittura di aver sentito "Jump Jim Crow" cantato da artisti di strada in India."Jump Jim Crow" sung by street performers in India.
Thomas Rice fu una delle prime star del palcoscenico americano, interpretando il personaggio di Jim Crow da lui inventato nel 1828. La fama di Rice si diffuse in tutto il mondo – questa litografia lo mostra a Londra – e lo scrittore Bayard Taylor affermò di aver sentito cantare “Jump Jim Crow” dagli artisti di strada in India.

A partire dal 1820, alcuni artisti bianchi si specializzarono in quella che chiamavano “delineazione etiope”. I delineatori etiopi erano intrattenitori, non antropologi, naturalmente, e non avevano alcun interesse particolare nell’autenticità delle loro performance. Ma avevano un appetito insaziabile per il materiale nero fresco che poteva essere trasformato in spettacoli popolari.

Gli spettacoli di menestrelli con la faccia nera furono la forma più popolare di intrattenimento in America per mezzo secolo.

Apparendo a Louisville, Kentucky, intorno al 1828, Thomas D. “Daddy” Rice, un artista nero, vide uno stalliere nero storpio che faceva una particolare danza saltellante. Il nome dello stalliere era Jim Crow, e mentre ballava cantava una canzone orecchiabile con il ritornello: Weel about, and turn about/And do jus so;/ Eb’rytime I weel about/I jump Jim Crow . Rice sapeva riconoscere una cosa buona quando la vedeva; memorizzò la canzone dello stalliere, copiò la sua danza zoppicante, scrisse alcuni nuovi versi e provò la routine sul palco. Fu un successo immediato nella Ohio River Valley e ben presto “Jumping Jim Crow” si presentò ad una folla di oltre 3500 spettatori in piedi al Bowery Theater di New York.

La canzone e la danza “Jim Crow”, osservò lo scrittore Y. S. Nathanson nel 1855, “toccò una corda nel cuore americano che non aveva mai vibrato prima”. Ha portato la cultura nera ai bianchi americani, che non potevano resistere all’impulso di provare le nuove danze nere del 1830 più di quanto i loro discendenti del ventesimo secolo potessero resistere a provare le nuove danze nere, dal Charleston all’Hustle e oltre. Nathanson ha ricordato di aver visto una “giovane donna in una sorta di estasi ispirata, che gettava il suo peso alternativamente sul tendine d’Achille dell’uno e sulle dita dell’altro piede, la mano sinistra appoggiata sul fianco, la destra… estesa in alto, girando come le esigenze della canzone richiedevano, e cantando Jim Crow a squarciagola.”

I Virginia Minstrels, qui caricaturati in un foglio di canzoni del 1843, furono la prima vera compagnia di menestrelli. Harvard Theatre Collection.
I Virginia Minstrels, qui caricaturati in un foglio di canzoni del 1843, furono la prima vera compagnia di menestrelli. Harvard Theatre Collection.

Spronati dal fenomenale successo di Rice, molti artisti in blackface negli anni 1830 fecero un primitivo lavoro sul campo tra la gente di colore. Billy Whillock, che girò il Sud con i circhi negli anni 1830, “andava a rubare in qualche capanna negra per sentire i neri cantare e vederli ballare, prendendo una brocca di whisky per rendere le cose più allegre”. Anche Ben Cotton, un’altra star del blackface, ha ricordato di aver studiato la cultura nera alla fonte: “Mi sedevo con loro davanti alle loro capanne, e iniziavamo a suonare il banjo, e le loro voci risuonavano nell’aria tranquilla della notte nelle loro strane melodie”. Allo stesso modo, E. P. Christy, più tardi il leader dei famosi Christy Minstrels, era affascinato dalle “parole strane e dalle melodie semplici ma espressive” che sentiva dai lavoratori portuali neri di New Orleans.

“Dixie” era una canzone da menestrello amata dal pubblico del Nord prima che diventasse l’inno semi-ufficiale della Confederazione durante la Guerra Civile.

Nell’inverno del 1842-43, quattro delineatori etiopi – Billy Whitlock, Frank Pelham, Frank Brower e Dan Emmett – si trovarono a New York City “tra un impegno e l’altro”. Le prenotazioni singole erano difficili da trovare, così decisero di unirsi e mettere in scena il primo intero spettacolo di intrattenimento in blackface. Chiamandosi i Virginia Minstrels, furono una sensazione istantanea. Presto ci furono troupes di menestrelli quasi ovunque. Nel 1844 gli Ethiopian Serenaders suonarono davanti al presidente John Tyler alla Casa Bianca. Otto anni dopo, i Buckley’s Serenaders si esibirono nel nuovo stato della California. A New York City, una sinagoga fu convertita nella Wood’s Minstrel Hall, una delle almeno dieci principali case di menestrelli della città negli anni 1850. E quando la flotta del Commodoro Perry si fece strada in Giappone, il suo equipaggio scelse di introdurre la cultura americana con uno spettacolo di menestrelli.

Earl Pierce, una star del Christy Minstrel, si esibì nel suo turno "Hoop De Doodem Doo" in una stampa inglese del 1858."Hoop De Doodem Doo" in an English print made in 1858.
Earl Pierce, una star del Christy Minstrel, si esibì nel suo pezzo forte “Hoop De Doodem Doo” in una stampa inglese del 1858.

Durante il successivo mezzo secolo, il minstrel show sarebbe stato la forma più popolare di intrattenimento in America, perché era perfettamente adatto ai gusti degli americani comuni. Quando l’ouverture in levare calmava la folla rumorosa e il sipario si alzava, gli otto menestrelli entravano in azione, pavoneggiandosi, cantando, agitando le braccia, battendo i tamburelli e saltellando intorno a un semicerchio di sedie. Alla fine l’uomo dignitoso al centro, l’interlocutore, stabiliva l’ordine comandando: “Signori, sedetevi!” “Signor Bones”, ha detto l’interlocutore, enunciando chiaramente mentre si girava verso l’uomo “finale”, un comico con un trucco grottesco, con gli occhi a sventola, sorridente, “ho capito che lei è andato alla partita ieri pomeriggio. Mi hai detto che volevi andare al funerale di tua suocera”. “

Seguirono altre battute prima che l’interlocutore presentasse un bel tenore che cantò “Mother I’ve Come Home to Die” o qualche ballata sentimentale simile. “Queste canzoncine luttuose formano la base della prima parte”, scrisse un fan nel 1879. “Ma di tanto in tanto c’è una sferzante canzone comica di Brudder Bones. Balla sulla melodia, apre il bavero del suo cappotto, e in un ultimo spasmo di piacere, si mette a testa in giù sul sedile della sedia e per un eccitante ed evanescente istante estende le sue estremità inferiori nell’aria.”

I crudeli stereotipi razziali erano l'armamentario del menestrello. Dandy Jim, da Caroline, adornava un foglio di canzoni del 1844. Creato dai menestrelli originali della Virginia, era uno delle centinaia di personaggi simili che si pavoneggiavano, irresponsabili e impossibilmente vestiti in modo eccessivo sul palco dei menestrelli. Collezione di Lester Levy.'s stock in trade. "Dandy Jim, from Caroline," adorned an 1844 song sheet. Created by the original Virginia Minstrels, he was one of hundreds of similar preening, irresponsible, impossibly overdressed characters who strutted their gaudy stuff on the minstrel stage. Collection of Lester Levy.
I crudeli e rozzi stereotipi razziali erano il magazzino dei menestrelli. “Dandy Jim, From Caroline”, adornava un foglio di canzoni del 1844. Creato dai menestrelli originali della Virginia, era uno delle centinaia di personaggi simili che si pavoneggiavano, irresponsabili, impossibilmente vestiti in modo eccessivo sul palco dei menestrelli. Collezione di Lester Levy.

All’intervallo gli avventori bevevano un altro drink mentre i menestrelli si cambiavano per prepararsi all’olio, uno spettacolo di varietà che includeva “banjoisti; uomini con cani o scimmie da spettacolo; ouverture ottentotte;… uomini che cantano e ballano; l’uomo dell’anguria; persone che suonano con fischietti, pettini, arpini da ebreo, cornamuse, penne, le loro dita – individui, in effetti, che fanno ogni cosa a turno, ma niente di lungo.” Per la terza parte, il sipario si alzò su una scena di piantagione completa di balle di cotone, una casa dalle colonne bianche, un battello a vapore fumante, e “darkies” con la faccia nera. Un banjo suonò, segnalando l’inizio di una festa rauca che si concluse con l’intera troupe che cantava “le barre selvagge di qualche melodia di piantagione”, ballando selvaggiamente, e facendo “qualsiasi grottesca, purché non sia indecente”. Il pubblico si univa fino a che il teatro si scuoteva di gente che batteva i piedi, batteva le mani, cantava, ballava e rideva.

Il menestrello ha prodotto alcune delle canzoni popolari più amate e durature d’America – “Jim Along Josey”, “De Blue Tail Fly”, “Dance, Boatman, Dance”, “Turkey in the Straw”, “Dixie” – e ha dato all’America le melodie di Stephen Foster. Nato a Pittsburgh nel 1826, Foster fu esposto in gioventù a tutti i tipi di musica. La sua famiglia gli insegnò la musica raffinata e signorile che si sentiva nei salotti rispettabili; la serva negra della famiglia lo portò nella sua chiesa, dove ascoltò gli spirituals; e si fece nero per cantare canzoni come “Jump Jim Crow” in un teatro locale.

Il genio di Foster come cantautore fu che combinò le qualità della musica popolare bianca e nera in canzoni che erano facili da cantare e suonare. A partire dal 1848, i menestrelli trasformarono molte delle sue canzoni in successi nazionali, tra cui “Camptown Races”, “Old Folks at Home”, “My Old Kentucky Home”, “Old Black Joe” e “Beautiful Dreamer”. Gli uomini della fine spiegavano che la lettera t era come un’isola, perché si trovava in mezzo all'”acqua”; che un uomo caduto da una barca usava una saponetta per lavarsi a riva; che i pompieri indossavano bretelle rosse per tenere su i pantaloni; e che i polli attraversavano la strada per andare dall’altra parte. In questo gioco di linguaggio incisivo, i menestrelli stavano cominciando a introdurre l’umorismo rapido della città, l’umorismo poi perfezionato nel vaudeville, nel burlesque e nella radio.

“Il mio nuovo posto non ha un solo insetto”, si vantava nel 1859 l’end man Charlie Fox della sua pensione. “Tutti sono sposati e hanno famiglie numerose.”

I menestrelli eseguivano anche lunghi monologhi comici, “stump speeches” che dipendevano dall’uso improprio del linguaggio piuttosto che da aneddoti o trame per far ridere: Il trascendentalismo è quella cognoscenza spirituale o irrefragabilità psicologica, connessa con l’adempimento coscienzioso o spiritualità incolumbiente e connessione eterizzata … che divenne ana-tomi-cati-calmente tattile nella commozione circumambulante o voluminosità ambiloquente. Oltre a prendere in giro i neri pretenziosi per essere “meglio forniti di parole rispetto al Giudizio”, i discorsi da moncherino prendevano in giro anche i politici pomposi e i professionisti che sembravano parlare in tale gergo.

La coppia di corteggiatori era un altro punto fermo dei menestrelli, con la ragazza tipicamente interpretata da un uomo. Tali amanti erano di solito derisi meno selvaggiamente del dandy, poiché il loro mondo spensierato della piantagione rappresentava una piccola minaccia per il pubblico di città.
La coppia di corteggiatori era un altro caposaldo dei menestrelli, con la ragazza tipicamente interpretata da un uomo. Questi amanti erano di solito derisi meno selvaggiamente del dandy, poiché il loro mondo spensierato della piantagione rappresentava una piccola minaccia per il pubblico di città.

Lo slapstick dei menestrelli poteva essere abbastanza elaborato. In un atto, un cast di sonnambuli – un politico super-patriottico, un amante appassionato, un cleptomane dalle dita veloci, e un “malato di idrofobia canina” che pensava di essere stato morso da un cane rabbioso – si aggirava sul palco, recitando le loro ossessioni nel sonno mentre un ladro cercava di camminare in punta di piedi tra loro senza svegliarli. Infine, l’idrofobo canino si avventava sul ladro, mordendo, ringhiando e abbaiando mentre il palcoscenico esplodeva con azione e veri e propri fuochi d’artificio.

Con i migliori cantautori, comici, cantanti, ballerini e novellieri d’America, il minstrel show offriva un intrattenimento di varietà più che sufficiente a garantire la sua popolarità. Ma non era solo il primo spettacolo di varietà di alto livello della nazione. Era uno spettacolo di varietà di alto livello eseguito con la faccia da nero e il dialetto nero. La razza era una parte centrale del suo fascino iniziale e duraturo.

Il pubblico bianco del Nord prima della Guerra Civile generalmente sapeva poco delle persone di colore. Ma sapeva che non accoglieva i neri come uguali e che si divertiva a guardare i menestrelli che ritraevano “le stranezze, le peculiarità, le eccentricità e le comicità di questo genere umano”. Con i loro dialetti ridicoli, il trucco grottesco, il comportamento bizzarro e le caricature semplicistiche, i menestrelli ritraevano i neri come totalmente inferiori. I menestrelli crearono due serie di stereotipi contrastanti: i felici e allegri negri delle piantagioni e gli sciocchi e inetti di città.

Nemmeno la religione era off-limits per gli spettacoli dei menestrelli. Hughey Dougherty interpretava un altro personaggio di serie, l'anziano predicatore che arringa il suo gregge entusiasta, pronunciando male i paroloni e sfoggiando disinformazione. Cincinnati Historical Society.
Neanche la religione era off-limits per gli spettacoli dei menestrelli. Hughey Dougherty ha interpretato un altro personaggio di serie, l’anziano predicatore che arringa il suo gregge entusiasta, pronunciando male i paroloni e facendo sfoggio di disinformazione. Cincinnati Historical Society.

Nel loro materiale delle piantagioni, i menestrelli si concentravano sul divertimento e sui giochi della vita degli schiavi – ciò che i Virginia Minstrels descrivevano come “gli sport e i passatempi della razza colorata della Virginia”. Questo faceva uno spettacolo divertente, ma significava anche presentare gli schiavi come bambini felici e danzanti per i quali la vita era un continuo divertimento. A partire da Christy’s nel 1853, i menestrelli trasformarono persino il popolare romanzo antischiavista di Harriet Beecher Stowe e la sua opera teatrale Uncle Tom’s Cabin in Happy Uncle Tom, una farsa da piantagione sulle gioie della vita nella vecchia casa del Kentucky:

Oh, gente bianca, dovete sapere
che questa non è la versione di Mrs. Stowe;
Dove i suoi Darks sono tutti sfortunati
Ma noi siamo i ragazzi del vecchio Kentucky.
Da’ una mano a suonare il banjo
Lo faremo suonare sia di giorno che di notte
E non ci importa cosa dicono i bianchi
Non possono farci scappare.

Negli spettacoli dei menestrelli, i “darkies” (raramente usavano la più inquietante parola “slaves”) “tink ob nuthin but to play.”

Nell'America rurale, truppe di artisti di strada come gli Atkins Brothers, i menestrelli Medicine Men, giravano per le campagne esibendosi sotto una tenda e vendendo un po' di olio di serpente.
Nell’America rurale, truppe di spettacoli come gli Atkins Brothers, i menestrelli Medicine Men, viaggiavano per le campagne esibendosi sotto tela e vendendo un po’ di olio di serpente.

La piantagione stereotipata era anche la casa di una famiglia idealizzata, interrazziale: il padrone e la padrona erano i genitori amorevoli e tutti i neri, indipendentemente dall’età, i loro figli. I membri neri più popolari di questa famiglia erano la mammina e il vecchio zio, ruoli speciali che fornirono ad alcuni menestrelli lunghe carriere di successo. Milt Barlow fu una star per trent’anni interpretando i “vecchi scuri”, da Old Black Joe a Uncle Remus. Molte delle canzoni più popolari e commoventi dei menestrelli celebravano i presunti stretti legami tra i padroni e i loro vecchi schiavi. In “Massa’s in de Cold, Cold Ground” di Stephen Foster, “all de darkeys am a-weeping” perché il gentile padrone che amavano molto era morto e li aveva lasciati indietro. Questi anziani neri rappresentavano la lealtà, l’amore e i valori familiari che la piantagione dei menestrelli conservava in uno scenario mitico.

Negli spettacoli dei menestrelli, i neri vivevano o nelle piantagioni del Sud, dove erano contenti e sicuri, o nelle città del Nord, dove erano disorientati e insicuri – il che è probabilmente molto simile a come la vita sembrava ai molti fan dei menestrelli che si erano recentemente trasferiti dalle fattorie alle città. Ma i personaggi neri nordici dei menestrelli non erano solo gente comune che soffriva le ansie della vita urbana. Erano buffoni ignoranti e maldestri che erano totalmente fuori posto fuori dal Sud. Un frenatore nero su un treno passava tutto il giorno a scassinare bagagli. Un ubriaco sosteneva di essere un avvocato a causa di tutta la pratica che aveva fatto al bar. Un cuoco appendeva i toast ad asciugare. E i soldati neri, quando gli fu ordinato di “buttarsi”, caddero in un lago. Nessuno tra il pubblico poteva essere così stupido come questi sfortunati idioti; lo spettacolo che presentavano permetteva al pubblico bianco di ridere e guardare i neri dall’alto in basso. L’altro grande stereotipo del menestrello sui negri del Nord era il dandy saltellante che pensava solo a flirtare, a divertirsi e alla moda. Indossando pantaloni attillati, un cappotto a coda lunga con spalle larghe e imbottite, un alto colletto arruffato, guanti bianchi, una lunga catena d’oro e un monocolo splendente, il conte Giulio Cesare Marte Napoleone Sinclair Brown e altri damerini non solo mostravano quanto assurdi potessero essere i neri quando cercavano di vivere come i bianchi “gemelli”, ma davano anche alla gente comune bianca la possibilità di ridicolizzare i dandy bianchi di alta classe.

All'altro estremo delle troupes rurali c'erano satire urbane come The Possum Hunt Club.

Il messaggio del minstrel show era che i neri appartenevano solo alle piantagioni del Sud e non avevano alcun posto nel Nord. “Dis essere liberi”, si lamentava un personaggio del menestrello che era scappato dalla piantagione, “è peggio che essere schiavi”. Canzoni come “Dixie” di Dan Emmett, una canzone da menestrello del Nord che fu introdotta a New York City nel 1859 dai Bryant’s Minstrels, sottolineavano questi messaggi facendo desiderare ai neri del Nord di essere nella terra del cotone. “Dixie” fu un grande successo nel Nord prima che diventasse l’inno nazionale confederato non ufficiale. Anche dopo la guerra civile e l’abolizione della schiavitù, i menestrelli e il loro pubblico continuavano a cantare di neri che si struggevano per la vecchia piantagione.

Per decenni, i menestrelli ebbero pochi concorrenti nello show-business. Ma a partire dal 1870, affrontarono una seria concorrenza nelle città da parte di commedie musicali su larga scala e spettacoli di varietà. In risposta, J. H. Haverly, il più grande promotore di menestrelli di tutti, creò i suoi United Mastodon Minstrels, che, invece di otto o dieci artisti e due uomini finali, vantava “Quaranta-40- Count ‘Em-40-Forty” menestrelli e otto uomini finali. Nel 1880 i mastodonti presentarono una “magnifica scena che rappresentava un palazzo barbarico turco in argento e oro” che includeva soldati turchi in marcia, un palazzo del Sultano e “Base-Ball”. E questa era solo una caratteristica della prima parte dello spettacolo. Dopo un longolio, il programma si chiudeva con “Pea-Tea-Bar-None’s Kollosal, Cirkuss, Museum, Menagerie and Kayne’s Kickadrome Kavalkade,” una parodia del circo di Barnum che includeva equestri, clown, funamboli e “elefanti addestrati.”

Haverly fece anche dei suoi menestrelli una compagnia nazionale itinerante, invece di una troupe urbana residente come erano stati i menestrelli precedenti. I suoi menestrelli splendidamente equipaggiati, guidati da una banda di ottoni squillante, sfilavano grandiosamente attraverso ogni città in cui entravano. Altri menestrelli seguirono la formula di Haverly, prendendo la strada, montando produzioni sontuose, e allontanandosi dalla piantagione e dal materiale nero. Alcune troupes di fine Ottocento, come quelle guidate da George Primrose e William West, “The Millionaires of Minstrelsy”, cominciarono persino ad esibirsi senza trucco nero. “Cercavamo la novità”, ha ricordato George Thatcher, una star di quella troupe, “e per cambiare provammo il menestrello bianco” con il cast in “costumi shakespeariani”. Non furono solo la novità e altre forme di intrattenimento a forzare tali cambiamenti.

Cantante, comico e attore Al Jolson divenne noto come
Cantante, comico e attore Al Jolson divenne noto come “The World’s Greatest Entertainer” cantando canzoni di Stephen Foster in blackface e recitando nel primo film parlato, The Jazz Singer (1927).

Molti menestrelli neri erano abili intrattenitori che recitavano gli stereotipi creati dai bianchi sui neri. Per farlo, dovevano prima conquistare il pubblico bianco lontano dai menestrelli bianchi. Il modo in cui lo fecero stabilì un modello duraturo per gli intrattenitori neri. La Georgia Minstrels di Brooker e Clayton, la prima troupe nera di successo, nel 1865-66 si fece il nome di “The Only Simon Pure Negro Troupe in the World” e dichiarò che era “composta da uomini che durante la guerra erano schiavi a MACON, GEORGIA, che, avendo trascorso la loro vita precedente in schiavitù … presenteranno ai loro clienti la vita di piantagione in tutte le sue fasi.”

Anche altri menestrelli neri sottolinearono la loro razza, sostenendo di essere ex schiavi ordinari che facevano ciò che veniva naturale, piuttosto che abili intrattenitori che recitavano gli stereotipi creati dai bianchi sui neri. Negli anni 1870, i menestrelli neri erano diventati gli esperti riconosciuti del materiale della piantagione. Un critico bianco attaccò persino il menestrello bianco come “al massimo un imitatore di base”. Ma il pubblico voleva ancora gli stessi vecchi stereotipi. “Il successo della troupe”, dichiarò un critico, “va a confutare il detto che il negro non può recitare il negro”. “Recitare il negro” era esattamente ciò che il pubblico bianco si aspettava ed esigeva dagli artisti neri.

Molti dei primi artisti di jazz erano debitori delle tradizioni dei menestrelli. “Tutti i migliori talenti di quella generazione sono finiti nello stesso canale di scolo”, ricordava ironicamente W. C. Handy.

“Fu una grande svolta quando iniziò lo show business”, osservava il menestrello nero Tom Fletcher. “Gli stipendi non erano grandi, ma ammontavano comunque a molto di più di quello che si otteneva e c’era l’ulteriore vantaggio dell’opportunità di viaggiare….” “Tutti i migliori talenti di quella generazione vennero giù nello stesso scarico”, ha ricordato W. C. Handy, il compositore di “St. Louis Blues” e innumerevoli altre canzoni, che iniziò la sua lunga carriera come menestrello nero. “I compositori, i cantanti, i musicisti, gli oratori, gli artisti di scena – il minstrel show li ha presi tutti”. Non avevano scelta. Grazie ai menestrelli, quindi, i neri entrarono a far parte dello show business americano. All’inizio, erano limitati a ruoli stereotipati e veniva dato loro poco credito per le loro capacità esecutive. Ma avevano un piede nella porta e potevano iniziare la loro lunga lotta per modificare e liberarsi dagli schemi e dalle immagini imposte loro dai menestrelli bianchi.

Facendo eco agli stereotipi razziali dei menestrelli, l
Riprendendo gli stereotipi razziali dei precedenti menestrelli, l’allegro zio Remus interpretato da James Baskett cantava un’ode a “Mr. Birdbird on my shoulder” nel film d’animazione Disney del 1946 “Song of the South.”

Al volgere del ventesimo secolo, mentre i grandi cambiamenti nella società producevano grandi cambiamenti nello show business, la popolarità del minstrel show cominciò a diminuire. Con la riunificazione del Nord e del Sud, l’interesse e la preoccupazione del pubblico si stavano spostando dai temi delle piantagioni dei menestrelli ai problemi industriali e urbani e all’afflusso di immigrati dall’Europa meridionale e orientale. I menestrelli adattarono il loro materiale a questi cambiamenti come meglio potevano. Ma il loro trucco da blackface limitava l’efficacia della loro rappresentazione degli immigrati, e perdevano la loro identità di menestrelli se scartavano il sughero bruciato. Alla fine, il blackface act, tenuto in vita da star come Al Jolson e Eddie Cantor, divenne solo uno dei tanti spettacoli standard di vaudeville e musical-comedy; il minstrel show scomparve, ma non la maschera nera stereotipata dietro la quale si celava la scomoda realtà della vita afroamericana in America.