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Nella metà del 1500, i marinai europei iniziarono a portare africani neri in America come schiavi. Questa migrazione forzata è stata unica nella storia americana.

Ma il commercio di schiavi non era nuovo in Europa o in Africa. Nell’ottavo secolo, i mercanti moreschi commerciavano esseri umani come merce in tutto il Mediterraneo. Inoltre, molti popoli dell’Africa occidentale tenevano schiavi. Gli schiavi dell’Africa occidentale erano di solito prigionieri di guerra, criminali o i membri di rango più basso dei sistemi di caste.

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Un’incisione raffigurante la convention del 1840 della Anti-Slavery Society, tenuta a Londra. Vi parteciparono persone da tutto il mondo, compresi gli Stati Uniti (Wikimedia Commons)

La cattura e la vendita di africani per i mercati degli schiavi americani erano barbare e spesso letali. Due prigionieri dell’Africa occidentale su cinque morivano durante la marcia verso la costa atlantica, dove venivano venduti agli schiavisti europei. A bordo delle navi negriere, erano incatenati sottocoperta in rastrelliere delle dimensioni di una bara. Si stima che un terzo di questi sfortunati individui morì in mare.

In America, venivano venduti all’asta ai proprietari, che li volevano principalmente come lavoratori nelle piantagioni. I proprietari di schiavi potevano punire duramente gli schiavi. Potevano spezzare le famiglie vendendo i membri della famiglia.

Nonostante le difficoltà, gli schiavi riuscivano a sviluppare una forte identità culturale. Nelle piantagioni, tutti gli adulti si occupavano dei bambini. Anche se rischiavano la separazione, gli schiavi si sposavano spesso e mantenevano forti legami familiari. Introdotti al cristianesimo, svilupparono le proprie forme di culto.

Gli spirituali, la musica del culto, esprimevano sia la resistenza degli schiavi che il credo religioso. Gli schiavi spesso alteravano i testi degli spirituals per portare la speranza della libertà o per celebrare la resistenza.

Col tempo, la cultura africana arricchì gran parte della musica, del teatro e della danza americana. I ritmi africani hanno trovato la loro strada negli inni cristiani e nelle marce europee. Il banjo si è evoluto da uno strumento a corde africano. Il suono del blues non è altro che una combinazione di scale musicali africane ed europee. Il Vaudeville fu in parte un’estensione di forme di canto e danza eseguite per la prima volta da artisti di strada neri.

Abolizione e guerra civile

Nei secoli XVII e XVIII, alcuni neri ottennero la libertà, acquisirono proprietà e guadagnarono l’accesso alla società americana. Molti si trasferirono al nord, dove la schiavitù, sebbene ancora legale, era meno presente. Gli afroamericani, sia schiavi che liberi, diedero anche un contributo significativo all’economia e alle infrastrutture lavorando a strade, canali e alla costruzione di città.

All’inizio del 1800, molti bianchi e neri liberi negli stati del Nord iniziarono a chiedere l’abolizione della schiavitù. Frederick Douglass, un giovane operaio nero, fu istruito a leggere dalla moglie del suo padrone a Baltimora. Nel 1838, Douglass fuggì nel Massachusetts, dove divenne un potente scrittore, editore e conferenziere per il crescente movimento abolizionista.

Frederick Douglass sapeva che la schiavitù non era un fardello del Sud da portare da solo. L’economia del Nord industriale dipendeva dall’agricoltura schiavista del Sud. Douglass sfidò il suo pubblico del Nord ad abbracciare la causa contro la schiavitù del Sud. “I grandi principi della libertà politica e della giustizia naturale, incarnati nella Dichiarazione d’Indipendenza, sono estesi a noi? “Cosa è per lo schiavo americano il vostro 4 luglio?”

Quando iniziò la Guerra Civile, molti neri del Nord si offrirono volontari per combattere per l’Unione. Alcune persone si sorpresero della ferocia con cui le truppe nere combattevano. Ma i soldati neri stavano combattendo per qualcosa di più che ripristinare l’Unione. Combattevano per liberare il loro popolo.

Ricostruzione e reazione

Con la sconfitta della Confederazione, le truppe del Nord rimasero nel Sud per assicurare agli schiavi la libertà appena conquistata. I neri iniziarono le loro chiese e scuole, acquistarono terreni e si votarono da soli. Nel 1870, gli afroamericani avevano inviato 22 rappresentanti al Congresso.

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Marcus Garvey, un sostenitore della separazione razziale. (Wikimedia Commons)

Ma molti sudisti reagirono presto all’emancipazione dei neri. Sostenuti dalla superstite struttura del potere bianco, i membri del Ku Klux Klan organizzarono raid terroristici e linciaggi. Bruciarono case, scuole e chiese.

Quando le truppe nordiste se ne andarono nel 1877, la struttura del potere bianco ritornò. Nel giro di un paio di decenni, questa struttura di potere riuscì a sopprimere completamente i neri. Gli afroamericani furono esclusi dal voto. Gli stati del Sud scrissero leggi Jim Crow che segregavano i neri dalla società bianca. I neri vivevano sotto costante minaccia di violenza.

La Grande Migrazione del Nord

A partire dal 1890, molti neri iniziarono a trasferirsi al Nord. La prima guerra mondiale aprì molti posti di lavoro in fabbrica. Negli anni ’20, nuove leggi severe tagliarono drasticamente l’immigrazione europea. Il calo dell’immigrazione creò una domanda di lavoratori industriali nelle città del Nord. I neri del sud, ancora oppressi dalla segregazione, cominciarono a migrare verso nord in numero crescente. I giovani neri accettarono con entusiasmo lavori non qualificati negli impianti di confezionamento della carne, nelle acciaierie e nelle catene di montaggio delle auto a Chicago, Omaha e Detroit.

I lavoratori neri migliorarono indubbiamente la loro vita nelle città del Nord. L’impianto idraulico interno, il riscaldamento a gas e le scuole vicine attendevano molti arrivi dal Sud rurale. Anche la discriminazione li incontrava.

Ma la cultura urbana nera fiorì. Musicisti come Louis Armstrong, Jelly Roll Morton e King Oliver portarono la loro musica al nord da New Orleans. Nella sofisticata atmosfera urbana di Chicago, questi pionieri del jazz approfittarono dei miglioramenti degli strumenti musicali e delle nuove tecnologie di registrazione per diventare delle celebrità nei ruggenti anni ’20, conosciuti anche come l’età del jazz.

Marcus Garvey, un immigrato giamaicano, predicava l’orgoglio nero, la separazione razziale e il ritorno in Africa. All’inizio degli anni ’20, Garvey aveva circa 2 milioni di seguaci, la maggior parte dei quali abitava nelle città del Nord.
Harlem, un quartiere di New York, attirava immigrati neri dal Sud. Il commercio e la cultura nera prosperarono ad Harlem. Dopo la prima guerra mondiale, un gruppo di scrittori, artisti e intellettuali neri si riunì lì. Come Marcus Garvey, molti cercavano un’identità culturale nelle loro origini africane. A differenza di Garvey, però, non avevano il desiderio di tornare in Africa. Trovavano energia creativa nella lotta per essere neri e americani.

Questo raduno di artisti e filosofi neri fu chiamato Harlem Renaissance. Langston Hughes, un romanziere e poeta nero, usò il linguaggio del ghetto e i ritmi del jazz per descrivere l’esperienza afroamericana. Il jazz continuò il suo sviluppo come forma d’arte unicamente americana ad Harlem, dove importanti nightclub come il Cotton Club presentavano grandi compositori di jazz come Duke Ellington e Fletcher Henderson. La loro musica attirava i bianchi nei quartieri alti di Harlem per condividere l’eccitazione dell’età del jazz. Zora Neale Hurston combinò la sua capacità di scrittura con i suoi studi di antropologia per trasformare le storie orali e i racconti popolari rurali neri in storie emozionanti.

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Il grande jazz Louis Armstrong. (Wikimedia Commons)

La Depressione ha portato molti neri e bianchi insieme per la prima volta. Nelle città, mezzo milione di afroamericani si unirono ai sindacati prevalentemente bianchi. Nel Sud, i contadini bianchi e neri poveri si unirono nei sindacati degli agricoltori.

Nel 1941, l’autore afroamericano Richard Wright scrisse: “Noi neri, la nostra storia e il nostro presente, siamo uno specchio di tutte le molteplici esperienze dell’America. Ciò che vogliamo, ciò che rappresentiamo, ciò che sopportiamo è ciò che l’America è …. Le differenze tra la gente di colore e la gente bianca non sono di sangue o di colore, e i legami che ci uniscono sono più profondi di quelli che ci separano. La strada comune della speranza che tutti noi abbiamo percorso ci ha portato ad una parentela più forte di qualsiasi parola, legge o rivendicazione legale.”

Oggi, i neri americani danno contributi significativi ad ogni segmento della società americana – affari, arti e spettacolo, scienza, letteratura, politica e legge. Anche se i problemi di discriminazione rimangono, gli afroamericani resistono, ottengono risultati e sono leader.

Per discutere e scrivere

  1. Descrivi alcune delle lotte che gli afroamericani hanno affrontato in America.
  2. Nomina alcune influenze culturali africane che sono state assorbite nella società americana. Quali pensi che siano le più importanti? Perché?

Per ulteriori letture

Ash, Stephen V. The Black Experience in the Civil War South (Reflections on the Civil War Era). Santa Barbara: Praeger. 2010.

Foner, Eric. Forever Free: The Story of Emancipation and Reconstruction. New York: Random House. 2005.

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