Animali e umani provano le stesse emozioni

6 settembre 2005

Il legame tra umani e animali potrebbe essere più stretto di quanto si possa pensare. Una ricerca della Liverpool John Moores University (LJMU) ha scoperto che i nostri parenti pelosi possono condividere molte delle stesse emozioni che gli umani provano nella vita quotidiana.

Il dottor Filippo Aureli, lettore in Comportamento animale e co-direttore del Centro di ricerca in Antropologia evolutiva e Paleoecologia alla LJMU presenterà i suoi risultati oggi (6 settembre) al BA Festival of Science di Dublino.

Spiega: “La mia ricerca ha dimostrato che l’emozione è un argomento valido per l’indagine scientifica negli animali e ci aiuta a capire come gli animali si comportano con grande flessibilità.

“Per esempio i comportamenti auto-diretti, come il grattarsi, hanno ovviamente una funzione igienica, ma riflettono anche l’ambivalenza motivazionale o la frustrazione.

“Ricerche recenti hanno dimostrato che c’è un aumento di questi comportamenti in situazioni di incertezza, tensione sociale o pericolo imminente. Lo stesso può essere dimostrato negli esseri umani che possono mangiarsi le unghie o tirarsi i capelli in momenti di ansia”.

Gli animali rispondono all’ambiente proprio come gli esseri umani, reagendo emotivamente agli altri e persino diventando stressati e ansiosi nei momenti di pericolo. Queste emozioni hanno un effetto marcato sul loro comportamento, ma mentre i ricercatori non saranno mai in grado di sapere come si sentono realmente gli animali, gli studi hanno scoperto che ci sono precise somiglianze comportamentali nell’espressione emotiva tra gli animali e gli esseri umani.

Studiare gli animali sta aiutando i ricercatori, come il dottor Aureli, a capire meglio i fenomeni delle emozioni. Anche se gli animali non possono esprimere linguisticamente i loro sentimenti, i ricercatori hanno scoperto che, come gli esseri umani, le loro emozioni possono essere espresse attraverso le azioni.

I singoli primati si comportano in modi diversi a seconda delle circostanze in cui si trovano e dei membri del gruppo con cui interagiscono. Per esempio, gli individui che passano più tempo in prossimità l’uno dell’altro saranno generalmente più amichevoli e meno aggressivi l’uno con l’altro – dimostrando che gli animali formano legami stretti con alcuni membri del gruppo.

Il dottor Aureli spiega: “Scimmie e scimmie si comportano come se tenessero conto della qualità delle relazioni sociali, per esempio se sono amici o non amici. L’emozione può mediare la valutazione delle proprie relazioni e guidare le decisioni degli animali su come interagire con diversi partner in diverse circostanze.”

Il lavoro del dottor Aureli ha anche dimostrato che i primati si comportano come se discriminassero le qualità delle relazioni di altri individui. Per esempio, a seguito di un’interazione aggressiva tra due animali, una scimmia può attaccare individui legati all’antagonista, o invitare gli associati più stretti a sostenerla nel superare l’aggressore. Questo si ricollega ulteriormente al comportamento umano, dove alcuni esseri umani si proteggono a vicenda e agiscono in loro favore se un amico è minacciato o vittima di bullismo.

Il dottor Aureli dice: “La mediazione emotiva può anche essere usata per raccogliere informazioni sulle relazioni tra gli altri membri del gruppo e guidare le decisioni su come interagire in situazioni complesse che coinvolgono più partner. Il quadro della mediazione emotiva delle relazioni sociali potrebbe essere particolarmente utile per spiegare l’interazione sociale quando i membri di una società non sono sempre insieme.”

Spiega che questo è ciò che accade negli esseri umani che vivono in piccoli villaggi. Tutti si conoscono di vista o per nome, ma l’intera comunità è raramente tutta insieme e gli individui passano la maggior parte del loro tempo in sottogruppi più piccoli che si incontrano, si fondono e si dividono con composizione diversa.
Comunità con caratteristiche simili sono state trovate negli scimpanzé e nelle scimmie ragno.

Il dottor Aureli prosegue: “Questa situazione è particolarmente impegnativa per il processo decisionale sociale perché la conoscenza aggiornata delle relazioni sociali non può essere mantenuta quando gli individui trascorrono lunghi periodi separati dagli altri membri della comunità. Le esperienze emotive al momento del ricongiungimento possono fornire rapidi aggiornamenti sui possibili cambiamenti nelle relazioni sociali.”

Il dottor Aureli aggiunge: “Lo studio delle emozioni animali fornisce strumenti potenti per comprendere meglio la regolazione delle relazioni sociali in vari sistemi sociali e l’evoluzione della cognizione sociale umana. Più scopriamo su come gli animali, specialmente le scimmie e i gorilla, usano le emozioni per prendere decisioni sociali, più impariamo su noi stessi e su come operiamo nel mondo sociale.”

Il dottor Aureli presenta la sua ricerca come parte della sessione del BA Festival f Science su ‘Primate Social Cognition: Quello che le scimmie sanno e sentono l’una dell’altra”. La sessione si concentrerà sull’uso di prospettive innovative per indagare la cognizione, in assenza di linguaggio, che possono essere applicabili allo studio degli esseri umani.