Afroamericani

La prima storia dei neri nelle Americhe

Gli africani aiutarono gli spagnoli e i portoghesi durante le loro prime esplorazioni delle Americhe. Nel XVI secolo alcuni esploratori neri si stabilirono nella valle del Mississippi e nelle aree che divennero la Carolina del Sud e il Nuovo Messico. Il più celebre esploratore nero delle Americhe fu Estéban, che viaggiò attraverso il sud-ovest negli anni 1530.

La storia ininterrotta dei neri negli Stati Uniti iniziò nel 1619, quando 20 africani furono sbarcati nella colonia inglese della Virginia. Questi individui non erano schiavi ma servi a contratto – persone legate a un datore di lavoro per un numero limitato di anni – come lo erano molti dei coloni di origine europea (bianchi). Negli anni 1660 un gran numero di africani fu portato nelle colonie inglesi. Nel 1790 i neri erano quasi 760.000 e costituivano quasi un quinto della popolazione degli Stati Uniti.

I tentativi di tenere i servi neri oltre il normale termine del contratto d’affitto culminarono nell’istituzione legale della schiavitù dei neri in Virginia nel 1661 e in tutte le colonie inglesi nel 1750. Le persone di colore erano facilmente distinguibili dal resto della popolazione per il colore della loro pelle (il risultato di pressioni evolutive che favoriscono la presenza nella pelle di un pigmento scuro chiamato melanina nelle popolazioni dei climi equatoriali), rendendoli obiettivi altamente visibili per la schiavitù. Inoltre, lo sviluppo della convinzione che fossero una razza “inferiore” con una cultura “pagana” ha reso più facile per i bianchi razionalizzare la schiavitù nera. I neri schiavizzati furono messi a lavorare per dissodare e coltivare i terreni agricoli del Nuovo Mondo.

Secondo le stime, dei 10 milioni di africani portati nelle Americhe dal commercio dei popoli schiavizzati, circa 430.000 arrivarono nel territorio di quelli che oggi sono gli Stati Uniti. La stragrande maggioranza fu presa dall’area dell’Africa occidentale che si estende dall’attuale Senegal all’Angola, dove l’organizzazione politica e sociale così come l’arte, la musica e la danza erano molto avanzate. Sulla o vicino alla costa africana erano sorti i grandi regni di Oyo, Ashanti, Benin, Dahomey e Congo. Nell’interno del Sudan erano sorti gli imperi di Ghana, Mali e Songhai; gli stati Hausa e gli stati di Kanem-Bornu. Città africane come Djenné e Timbuktu, entrambe nel Mali, erano un tempo importanti centri commerciali ed educativi.

Con la crescente redditività della schiavitù e del commercio di popoli schiavizzati, alcuni africani stessi vendevano prigionieri ai commercianti europei. Gli africani catturati venivano generalmente fatti marciare in catene verso la costa e ammassati nelle stive delle navi degli schiavi per il temuto passaggio di mezzo attraverso l’Oceano Atlantico, di solito verso le Indie occidentali. Shock, malattie e suicidi erano responsabili della morte di almeno un sesto durante la traversata. Nelle Indie Occidentali i sopravvissuti venivano “addestrati”, imparavano i rudimenti dell’inglese e venivano istruiti nella routine e nella disciplina della vita nelle piantagioni.