Homo Floresiensis : Faits sur le  » Hobbit « 

Homo floresiensis, surnommé  » le Hobbit « , était un hominine ancien qui a vécu jusqu’à il y a au moins 17 000 ans.

Les scientifiques ont découvert le premier fossile d’H. floresiensis, ainsi que des outils en pierre et des restes d’animaux, en 2003 dans la grotte de Liang Bua (LB), sur l’île indonésienne reculée de Flores, selon un article paru dans Nature en 2004. Ce premier spécimen – une femme adulte de 30 ans et de 3,5 pieds de haut (1,06 mètre) appelée LB1 – comprenait un crâne presque complet et un squelette associé, qui comprend plusieurs os de membres, des os de mains et de pieds et un bassin partiel, selon la revue Nature.

« Son squelette associé est l’une des choses qui rendent ce spécimen assez excitant », a déclaré Mark Collard, anthropologue biologique à l’Université Simon Fraser de Burnaby, en Colombie-Britannique, à Live Science. « Nous n’avons pas beaucoup de squelettes associés d’hominines en dehors des Néandertaliens. »

La corpulence minuscule de LB1 a valu à l’espèce le surnom de « Hobbit », d’après le petit peuple du livre du même nom de J.R.R. Tolkien.

En plus de LB1, les archéologues ont par la suite découvert des restes de mâchoires et de squelettes d’au moins huit autres individus de petite taille, selon un article paru en 2009 dans le Journal of Human Evolution. La petite taille de ces spécimens suggère que LB1 n’était pas une anomalie.

La datation initiale des restes de hobbits a donné à l’espèce une fourchette d’âge allant de 74 000 à 17 000 ans. Cependant, la datation des outils associés et des dépôts de sédiments où les restes ont été découverts suggère que H. floresiensis pourrait avoir vécu dès 95 000 ans jusqu’à il y a environ 12 000 ans, selon un article publié en 2005 dans Nature.

La place de H. floresiensis dans l’arbre généalogique des hominines – qui comprend les espèces qui ont évolué après que la lignée humaine (du genre Homo) se soit séparée des chimpanzés – n’est pas claire. Les scientifiques ont débattu de la question de savoir si les spécimens hobbits représentent une espèce éteinte de l’arbre généalogique humain, peut-être une ramification trapue de l’Homo erectus, un hominidé vieux de 1,8 million d’années et le premier à avoir des proportions corporelles comparables à celles de l’Homo sapiens moderne. Des arguments plus récents suggèrent que les spécimens hobbits pourraient avoir évolué à partir d’un hominine pré-H. erectus.

En fait, les scientifiques ont cherché à en savoir plus sur l’évolution de ce hobbit, en cherchant des indices, par exemple, pour des ancêtres hobbits sur d’autres îles indonésiennes. Dans une étude, détaillée dans le numéro du 14 janvier 2016 de la revue Nature, une équipe de chercheurs a cherché de tels indices sur l’île indonésienne de Sulawesi, située entre Flores et l’Asie continentale. Ils y ont trouvé des outils en pierre datant d’au moins 118 000 ans, ce qui suggère qu’un ancêtre hobbit vivait sur l’île avant que les humains modernes n’apparaissent il y a environ 50 000 ans, a déclaré le chercheur de l’étude, errit van den Bergh, paléontologue et zooarchéologue à l’Université de Wollongong en Australie. Les chercheurs ne sont pas sûrs de l’identité de ce fabricant d’outils, bien que trois candidats possibles soient : les hobereaux, Homo erectus et les Denisovans, proches parents des Néandertaliens.

Pour étudier la microencéphalie, une équipe de scientifiques dirigée par Dean Falk, paléoneurologue à l'Université d'État de Floride, a comparé des reconstitutions tridimensionnelles générées par ordinateur, appelées #34 ;endocastes,#34 ; de cerveaux de neuf humains modernes microcéphales avec celles de 10 cerveaux normaux d'humains modernes. Ils ont constaté que deux rapports créés à partir de différentes mesures du crâne permettaient de distinguer avec précision les humains normaux (crâne, à droite) des microcéphales. Lorsque l'équipe de Falk#39;s a appliqué ce système de classification à un endocastre virtuel du crâne du Hobbit#39;s (à gauche), ils ont constaté que ses caractéristiques ressemblaient davantage à celles d'un humain normal qu'à celles d'un microcéphale.

Pour étudier la microencéphalie, une équipe de scientifiques dirigée par Dean Falk, paléoneurologue à l’Université d’État de Floride, a comparé des reconstructions tridimensionnelles générées par ordinateur, appelées « endocasts », de cerveaux de neuf humains modernes microcéphales avec celles de 10 cerveaux normaux d’humains modernes. Ils ont constaté que deux rapports créés à partir de différentes mesures du crâne permettaient de distinguer avec précision les humains normaux (crâne, à droite) des microcéphales. Lorsque l’équipe de Falk a appliqué ce système de classification à un endocastre virtuel du crâne du Hobbit (à gauche), elle a constaté que ses caractéristiques ressemblaient davantage à celles d’un humain normal qu’à celles d’un microcéphale. (Crédit image : Professeur Peter Brown, Université de Nouvelle-Angleterre)

À quoi ressemblait le hobbit ?

Sur la base du LB1, les experts estiment que H. floresiensis pesait entre 35 et 79 lbs. (16 et 36 kg), selon un article de Nature de 2004 décrivant le spécimen.

Les spécimens de hobbit présentent un ensemble unique de caractéristiques ancestrales (traits primitifs conservés d’une espèce ancêtre) et de caractéristiques dérivées (caractéristiques évoluées non partagées par les ancêtres). Ils avaient des crânes qui ressemblaient aux premières espèces d’Homo, notamment un front plat et incliné et un visage court et plat ; cependant, leurs dents et leurs mâchoires ressemblaient davantage aux australopithèques (ancêtres d’Homo), selon Nature.

En outre, dans une étude publiée en 2007 dans la revue Science, les chercheurs ont analysé de près trois os du poignet de LB1 et ont constaté qu’ils ressemblaient davantage à ceux des singes qu’à ceux des humains modernes. Cette découverte impliquait que H. floresiensis était bien une espèce distincte des humains modernes.

En 2012, Susan Hayes, chercheuse principale à l’Université de Wollongong, en Nouvelle-Galles du Sud, en Australie, et ses collègues ont étoffé le visage de la femme hobbit en téléchargeant les informations des scans d’imagerie 3D de son crâne dans un programme d’infographie. Comparée aux portraits du hobbit réalisés par les paléo-artistes, la représentation faciale de H. floresiensis réalisée par Hayes présente des traits humains plus modernes que ceux du singe. Le hobbit, dans cette représentation, n’a pas d’yeux de biche féminins et son front est très peu marqué. Qui plus est, le portrait nouvellement modélisé présente un visage plus large et plus court et une structure nasale comparativement plus moderne que les modèles de visage précédents, selon l’étude de 2013 des chercheurs dans le Journal of Archaeological Science.

Que savons-nous d’autre sur l’Homo floresiensis ?

Lorsque les chercheurs ont mis au jour pour la première fois l’H. floresiensis, ils ont également découvert des outils en pierre et des restes d’animaux dans les mêmes couches de sédiments de la grotte de Liang Bua. Les outils étaient simples et de type Oldowan, ressemblant aux types d’outils les plus anciens et les plus primitifs du registre fossile.

Les restes d’animaux comprenaient ceux de dragons de Komodo, de rats, de chauve-souris et de Stegodon (un éléphant nègre éteint) juvéniles. Les restes de Stegodon présentaient des traces de coupures, suggérant que H. floresiensis a dépecé les animaux, tandis que des os calcinés et des roches fissurées par le feu suggèrent que les hobbits ont exploité le feu, selon l’article de Nature de 2005.

À l’intérieur de la grotte de Liang Bua, les scientifiques ont plus tard trouvé plusieurs fossiles d’oiseaux, y compris des os d’ailes et de pattes de ce qui semble avoir été une cigogne de près de 6 pieds de haut (1,8 mètre), selon une étude de 2010 dans le Zoological Journal of the Linnean Society. La cigogne marabout (Leptoptilos robustus), qui a vécu quelque temps entre 20 000 et 50 000 ans, se serait nourrie de poissons, de lézards, d’autres oiseaux… et peut-être même de hobbits juvéniles, bien qu’il n’y ait aucune preuve directe de ce genre de festin, disent les chercheurs.

La recherche s’est également concentrée sur la question de savoir si les hobbits vivaient ou non aux côtés des humains modernes, qui seraient probablement apparus sur des îles indonésiennes comme Flores il y a environ 50 000 ans, disent les scientifiques. Des travaux antérieurs avaient suggéré que les hobbits avaient occupé la grotte il y a environ 12 000 à 95 000 ans, ce qui permettait un large chevauchement entre les hobbits et leurs parents de plus grande taille. Dans des recherches plus récentes, publiées en ligne le 30 mars 2016 dans la revue Nature, les scientifiques ont trouvé des preuves que les hobbits ont disparu de l’île plus tôt que ces précédentes dates. En exposant de nouvelles couches de la grotte de Liang Bua et en analysant les sédiments et les fossiles qu’elles contiennent, les scientifiques ont conclu que l’Homo floresiensis était bien vivant dans la grotte entre 190 000 et 50 000 ans. Même si les deux ont vécu l’un à côté de l’autre, cela n’aurait pas été pour longtemps, ont précisé les chercheurs.

L’Homo floresiensis était-il une espèce distincte ?

Les critiques ont soutenu que le spécimen appartenait à un humain éteint atteint de microcéphalie, un état pathologique caractérisé par une petite tête (le hobbit aurait un cerveau d’environ un tiers de la taille des humains modernes), une petite taille et des déficiences intellectuelles.

Pour savoir si H. floresiensis était vraiment un humain moderne atteint de microcéphalie, les chercheurs ont créé des endocasts de cerveaux d’humains sains et de ceux atteints de microcéphalie, trouvant deux rapports de crâne qui les distinguaient. Après avoir appliqué cette méthode au crâne de H. floresiensis, l’équipe a conclu en 2007 dans la revue& Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) que les traits du hobbit étaient plus proches d’un humain moderne typique que d’une personne microcéphale, suggérant que les petits hominins n’étaient pas atteints de microcéphalie.

Une étude publiée en 2013 dans la revue Proceedings of the Royal Society B a révélé que H. floresiensis avait un cerveau plus grand qu’on ne le pensait. Le scanner du crâne du hobbit a suggéré que son cerveau faisait environ 426 centimètres cubes (près de 26 pouces cubes), au lieu des 400 cm cubes communément cités. C’est plus d’un tiers de la taille du cerveau humain moderne, qui affiche un volume moyen d’environ 1 300 cm cubes, soit 79 pouces cubes.

Les résultats suggèrent que H. erectus pourrait être l’ancêtre de H. floresiensis, car les spécimens javanais de H. erectus avaient des cerveaux d’environ 860 cm cubes (52 pouces cubes). Alternativement, le hobbit pourrait avoir évolué à partir de H. habilis, dont le cerveau ne mesurait qu’environ 600 cm cubes (37 pouces cubes), a suggéré la recherche.

Plus récemment, une équipe de recherche a utilisé un argument pathologique différent pour suggérer que H. floresiensis n’était pas une espèce distincte. Dans leur étude, publiée en 2014 dans PNAS, ils ont fait valoir que les caractéristiques crâniennes de LB1 permettent de diagnostiquer le syndrome de Down.

Cependant, dans une lettre de PNAS répondant à l’article, Collard et ses collègues ont réfuté cette affirmation, arguant que H. floresiensis n’a pas la structure de la mâchoire – spécifiquement le menton – qui est une caractéristique déterminante de l’Homo sapiens (les auteurs de l’étude originale ont ensuite écrit une autre réponse pour réaffirmer leur position).

« On s’est beaucoup concentré sur les pathologies possibles de ces spécimens, en particulier LB1″, a déclaré Collard.  » concentré sur la pathologie des spécimens sans démontrer quoi que ce soit qui les lie à Homo sapiens.  » Si LB1 pourrait très bien présenter une pathologie quelconque, « elle ne présente pas de caractéristiques qui nous amèneraient à penser qu’elle est un Homo sapiens pathologique », a-t-il ajouté.

Dans une étude publiée le 22 juillet dans les Proceedings of the Royal Society B, Collard et ses collègues ont compilé un ensemble de données contenant 380 caractéristiques crâniennes et dentaires pour les 20 espèces d’hominines connues. Après avoir analysé et comparé ces caractéristiques à l’aide de modèles statistiques, ils ont conclu que H. floresiensis était, en effet, une espèce distincte et pas seulement un humain de petite taille ou déformé.

De plus, l’analyse suggère que le hobbit est un descendant d’un hominine à petit corps pré-H. erectus qui a migré hors d’Afrique et vers l’Asie du Sud-Est. Cela implique que H. erectus n’a peut-être pas été le premier hominine à migrer hors d’Afrique (étant donné que le hobbit vivait en Asie mais n’a pas évolué à partir de H. erectus), selon l’étude.