Guide du krill : ce qu’il est, et pourquoi il est si important

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Qu’est-ce que le krill ?

Le krill est le nom commun de tout membre de l’ordre des crustacés Euphausiacés. Ils font partie de la même classe d’animaux que les crabes, les homards et les écrevisses, ainsi que les crevettes et les cloportes. 82 espèces de krill ont été décrites.

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Ils atteignent une longueur d’environ 6 cm et peuvent vivre jusqu’à 5 ans. Le krill est pélagique, c’est-à-dire qu’il vit en pleine mer, et se rassemble en essaims denses de plus de 10 000 individus par mètre cube d’eau.

Capture au chalut pélagique de krill de l'Antarctique, Euphausia superba, lors d'une expédition scientifique
Krill de l’Antarctique, Euphausia superba. © Tenedos/Getty
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Le krill est-il la même chose que le plancton ?

Le krill est du plancton mais tous les planctons ne sont pas du krill ! Le plancton désigne simplement tout petit organisme d’eau douce ou marine qui, en raison de sa taille, de son immobilité ou de sa faiblesse, ne peut pas nager à contre-courant et existe dans un état de dérive.

Le plancton peut être classé en deux groupes en fonction de son mode d’alimentation. Le phytoplancton est autotrophe ou  » auto-alimenté « , fabriquant sa propre nourriture par photosynthèse ou chimiosynthèse. Ce plancton comprend les algues et les bactéries. Le zooplancton est hétérotrophe, ce qui signifie qu’il doit consommer d’autres organismes pour obtenir de l’énergie. Il s’agit notamment de petits animaux et de certains organismes unicellulaires.

Le krill fait partie du zooplancton le plus grand et le plus important sur le plan écologique et il se nourrit de phytoplancton.

Phytoplancton et zooplancton. luplupme/Getty
Illustration de divers phytoplanctons et zooplanctons. © luplupme/Getty
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Qu’est-ce qui mange du krill ?

Krill signifie  » nourriture pour baleine  » en norvégien.

Le krill est la principale proie de nombreuses espèces de manchots, de baleines et de poissons. Cela inclut le plus grand animal connu pour avoir jamais vécu sur terre, la baleine bleue ! Les baleines bleues se nourrissent presque exclusivement de krill et doivent en manger un nombre énorme pour assurer leur subsistance, soit environ 4 tonnes de ces minuscules crustacés par jour. C’est à peu près le poids d’un hippopotame adulte.

Une baleine bleue au Sri Lanka, Marissa, océan Indien. eco2drew/Getty
Une baleine bleue au Sri Lanka, Marissa, océan Indien. © eco2drew/Getty

En plus des animaux de l’Antarctique, le krill est également consommé par les humains. En raison de sa grande abondance et de ses qualités nutritives (ils sont riches en protéines, en vitamine A et en acides gras oméga-3), le krill est de plus en plus récolté pour la consommation humaine.

La récolte mondiale totale de krill, toutes pêches confondues, est d’environ 150 à 200 000 tonnes par an, bien que seul un petit pourcentage de cette quantité soit destiné à la consommation humaine. La majorité est utilisée comme nourriture et appât pour l’aquaculture, ainsi que pour le bétail et les animaux de compagnie. Le krill a également d’importants usages médicaux, car ses enzymes sont utilisées dans divers traitements.

Krill séché. Im Yeongsik/Getty
Krill séché. © Im Yeongsik/Getty
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Pourquoi le krill est-il si important ?

Le krill est si important en raison de la place qu’il occupe dans la chaîne alimentaire mondiale. Bien que petit, en tant que régime alimentaire principal pour tant d’animaux marins, il constitue un maillon géant de la chaîne et soutient essentiellement l’écosystème de l’Antarctique. Le déclin des populations de krill a des effets considérables.

Ils sont aussi tellement nombreux ! Ils représentent un grand pourcentage de la biomasse de l’océan, la biomasse d’une seule espèce de l’océan Austral, Euphausia superba, étant estimée à 379 000 000 tonnes. Cela constitue une vaste quantité de nourriture et les place parmi les espèces ayant la biomasse totale la plus élevée.

Comme ils se nourrissent de phytoplancton, ils jouent également un rôle important dans la conversion de ces producteurs primaires en une source de nourriture pour ceux qui se trouvent plus haut dans la chaîne alimentaire et qui ne peuvent pas manger d’aussi petits organismes.

Parce que de nombreuses espèces de krill présentent des  » migrations verticales  » au cours desquelles elles se rendent à la surface de l’océan pendant la journée pour se nourrir et redescendent dans les profondeurs la nuit, elles fournissent de la nourriture aux prédateurs de la surface et des profondeurs. Cela en fait une source de nourriture importante dans tout l’écosystème océanique.

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