Grandes Plaines

Les Grandes Plaines constituent la partie la plus occidentale des vastes plaines intérieures nord-américaines, qui s’étendent à l’est jusqu’au plateau des Appalaches. L’United States Geological Survey divise les Grandes Plaines des États-Unis en dix subdivisions physiographiques :

  • Coteau du Missouri ou plateau du Missouri (qui s’étend également au Canada), glaciaire – centre-est du Dakota du Sud, nord et est du Dakota du Nord et nord-est du Montana ;
  • Coteau du Missouri, non glaciaire – ouest du Dakota du Sud, nord-est du Wyoming, sud-ouest du Dakota du Nord et sud-est du Montana;
  • Noir Hills – ouest du Dakota du Sud ;
  • High Plains – sud-est du Wyoming, sud-ouest du Dakota du Sud, ouest du Nebraska (y compris les Sand Hills), est du Colorado, ouest du Kansas, ouest de l’Oklahoma, est du Nouveau-Mexique et nord-ouest du Texas (y compris le Llano Estacado et le Texas Panhandle) ;
  • Frontière des Plaines – centre du Kansas et nord de l’Oklahoma (y compris les collines Flint, Red et Smoky);
  • Piémont du Colorado – est du Colorado ;
  • Section de Raton – nord-est du Nouveau-Mexique;
  • Vallée de Pecos – est du Nouveau-Mexique;
  • Plateau d’Edwards – centre-sud du Texas ; et
  • Section du Texas central – centre du Texas.

Les Grandes Plaines consistent en une large étendue de pays reposant sur des strates presque horizontales s’étend vers l’ouest du 97e méridien jusqu’à la base des montagnes Rocheuses, soit une distance de 300 à 500 miles (480 à 800 km). Elle s’étend vers le nord, de la frontière mexicaine jusqu’au Canada. Bien que l’altitude des plaines augmente progressivement de 600 ou 1 200 pieds (370 m) à l’est à 4 000-5 000 ou 6 000 pieds (1 800 m) près des montagnes, le relief local est généralement faible. Le climat semi-aride exclut la croissance des arbres et ouvre des vues lointaines.

Les plaines ne constituent en aucun cas une unité simple. Elles sont de structure diverse et de différents stades de développement érosif. Elles sont occasionnellement interrompues par des buttes et des escarpements. Elles sont fréquemment brisées par des vallées. Pourtant, dans l’ensemble, une surface largement étendue au relief modéré prévaut si souvent que le nom, Grandes Plaines, de la région dans son ensemble est bien mérité.

La limite occidentale des plaines est généralement bien définie par l’ascension abrupte des montagnes. La limite orientale des plaines est plus climatique que topographique. La ligne des 20 pouces de précipitations annuelles tend un peu vers l’est du nord près du 97e méridien. S’il faut tracer une frontière là où la nature ne présente qu’une transition graduelle, cette ligne de précipitations peut être prise pour diviser les plaines plus sèches des prairies plus humides. Les plaines peuvent être décrites en sections septentrionale, intermédiaire, centrale et méridionale, en fonction de certaines caractéristiques particulières.

Grandes Plaines du NordEdit

La section septentrionale des grandes plaines, au nord de la latitude 44°, comprenant l’est du Montana, le nord-est du Wyoming, la majeure partie du Dakota du Nord et du Sud, et les Prairies canadiennes, est une pénéplaine modérément disséquée.

Vallée de la rivière Missouri dans le centre du Dakota du Nord, près de Stanton, ND

C’est l’un des meilleurs exemples du genre. Les strates ici sont du Crétacé ou du début du Tertiaire, reposant presque horizontalement. La surface est montrée comme une plaine de dégradation par une ascension graduelle ici et là jusqu’à la crête d’un escarpement déchiqueté, l’escarpement-remnant d’une strate résistante. On trouve également des mesas coiffées de lave et des crêtes formées par des digues, qui surplombent le niveau général de 150 m ou plus et qui témoignent de l’érosion généralisée des plaines environnantes. Tous ces reliefs sont plus abondants vers les montagnes du centre du Montana. La pénéplaine n’est plus dans le cycle d’érosion qui a présidé à sa production. Elle semble avoir subi un soulèvement régional ou une augmentation de l’altitude, car le cours supérieur du Missouri et ses branches ne coulent plus à la surface de la plaine, mais dans des vallées bien nivelées, ouvertes par maturité, à plusieurs centaines de pieds sous le niveau général. Une exception significative à la règle des vallées matures se produit cependant dans le cas du Missouri, le plus grand fleuve, qui est brisé par plusieurs chutes sur des grès durs à environ 50 miles (80 km) à l’est des montagnes. Cette caractéristique particulière est expliquée comme étant le résultat du déplacement du fleuve d’une vallée préglaciaire mieux nivelée par la nappe glaciaire du Pléistocène. Ici, la nappe glaciaire a recouvert les plaines à partir des hautes terres canadiennes modérément élevées, loin au nord-est, plutôt qu’à partir des montagnes beaucoup plus élevées situées à proximité, à l’ouest. L’altitude actuelle des plaines près de la base des montagnes est de 4 000 pieds (1 200 m).

Les plaines du nord sont interrompues par plusieurs petites zones montagneuses. Les Black Hills, principalement dans l’ouest du Dakota du Sud, constituent le groupe le plus important. Elles s’élèvent comme une grande île de la mer, occupant une zone ovale d’environ 100 miles (160 km) nord-sud sur 50 miles (80 km) est-ouest. Au pic Black Elk, elles atteignent une altitude de 2 199 m et ont un relief effectif sur les plaines de 910 m. Cette masse montagneuse a une structure en forme de dôme à arche plate, maintenant bien disséquée par des ruisseaux radiants. Les strates supérieures les plus faibles ont été érodées jusqu’au niveau des plaines où leurs bords retournés sont uniformément tronqués. Les strates plus dures qui suivent ont été suffisamment érodées pour révéler le cœur des roches cristallines ignées et métamorphiques sous-jacentes dans environ la moitié de la zone bombée.

Grandes plaines intermédiairesEdit

Couches de l’époque miocène sous les couches du pléistocène tardif et de l’holocène Agate Fossil Beds National Monument, Nebraska

Dans la section intermédiaire des plaines, entre les latitudes 44° et 42°, comprenant le sud du Dakota du Sud et le nord du Nebraska, l’érosion de certains grands districts est particulièrement élaborée. Connue sous le nom de Badlands, elle présente une forme minutieusement disséquée avec un relief de quelques centaines de pieds. Ceci est dû à plusieurs causes :

  • le climat sec, qui empêche la croissance d’un gazon herbeux
  • la texture fine des strates tertiaires dans les districts des badlands
  • chaque petit ruisseau, lors des pluies, creuse sa petite vallée.

Grandes Plaines centralesEdit

Les hautes plaines du Kansas, dans les Smoky Hills près de Nicodemus

La section centrale des Grandes Plaines, entre les latitudes 42° et 36°, occupant l’est du Colorado et l’ouest du Kansas, est, en bref, pour la plupart une plaine fluviatile disséquée. C’est-à-dire que cette section était autrefois recouverte d’une plaine en pente douce de gravier et de sable qui avait été étalée loin en avant sur une large zone dénudée comme dépôt de piedmont par les rivières qui sortaient des montagnes. Depuis lors, elle a été plus ou moins disséquée par l’érosion des vallées. La section centrale des plaines présente donc un contraste marqué avec la section nord. Alors que la section septentrionale doit sa régularité à l’enlèvement des graviers et des sables locaux d’une surface autrefois inégale par l’action des rivières dégradantes et de leurs affluents, la section méridionale doit sa régularité au dépôt de graviers et de sables importés sur une surface auparavant inégale par l’action des rivières aggradantes et de leurs distributeurs sortants. Les deux sections se ressemblent également en ce que des éminences résiduelles surmontent encore ici et là la pénéplaine de la section nord, tandis que la plaine fluviatile de la section centrale a complètement enterré le relief préexistant. Il faut faire exception à cette affirmation dans le sud-ouest, près des montagnes du Colorado méridional, où certaines mesas coiffées de lave (Mesa de Maya, Raton Mesa) s’élèvent à plusieurs milliers de pieds au-dessus du niveau général de la plaine, et témoignent ainsi de l’érosion généralisée de cette région avant son aggradation.

Grandes Plaines du SudEdit

Vue du lac Lawtonka, éoliennes, et plaines depuis le sommet du Mont Scott en Oklahoma

La section sud des grandes plaines, entre les latitudes 35.5° et 25,5°, se situe dans l’ouest du Texas, l’est du Nouveau-Mexique et l’ouest de l’Oklahoma. Comme la section centrale, elle est en grande partie une plaine fluviatile disséquée. Cependant, les terres plus basses qui l’entourent de tous côtés lui confèrent un relief si fort qu’elle se dresse comme une table-land, connue depuis l’époque de l’occupation mexicaine sous le nom de Llano Estacado. Il mesure approximativement 240 km d’est en ouest et 640 km du nord au sud. Son contour est très irrégulier et se rétrécit vers le sud. Son altitude est de 1 700 m au point le plus élevé à l’ouest, le plus proche des montagnes d’où proviennent ses graviers. À partir de là, elle s’incline vers le sud-est à un rythme décroissant, d’abord d’environ 3,7 m (12 pi), puis d’environ 1,3 m/km (7 pi) par mille (mile), jusqu’à ses limites est et sud, où son altitude est de 610 m (2 000 pi). Comme les High Plains plus au nord, elle est extraordinairement lisse.

Elle est très sèche, à l’exception d’occasionnelles nappes d’eau peu profondes et temporaires après les pluies. Llano est séparé des plaines au nord par la vallée conséquente mature de la rivière Canadian, et des montagnes à l’ouest par la large vallée probablement mature de la rivière Pecos. À l’est, elle est fortement entaillée par l’érosion rétrograde des eaux d’amont des rivières Rouge, Brazos et Colorado du Texas et présente un escarpement déchiqueté d’environ 150 à 240 m de haut, surplombant la zone centrale dénudée de cet État. On y trouve, entre les rivières Brazos et Colorado, une série d’affleurements isolés recouverts de calcaire qui sous-tend à la fois le soulèvement de Llano à l’ouest et l’escarpement des Grandes Prairies à l’est. La partie méridionale et étroite de la nappe, appelée plateau d’Edwards, est plus disséquée que le reste et s’effondre vers le sud en un escarpement de failles effilochées. Cet escarpement surplombe la plaine côtière de la baie du Rio Grande. La zone centrale dénudée, à l’est du Llano, ressemble à la section centrale orientale des plaines en exposant des roches plus anciennes. Entre ces deux zones similaires, dans l’espace limité par les rivières Canadienne et Rouge, s’élèvent les formes atténuées des monts Wichita en Oklahoma, le membre le plus occidental du système Ouachita.

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