Gilgamesh

Gilgamesh, le plus connu de tous les anciens héros mésopotamiens. De nombreux récits en langue akkadienne ont été racontés sur Gilgamesh, et l’ensemble a été décrit comme une odyssée – l’odyssée d’un roi qui ne voulait pas mourir.

Epopée de Gilgamesh
Epopée de Gilgamesh

La Tablette du déluge, 11e tablette cunéiforme d’une série relatant l’épopée de Gilgamesh, provenant de Ninive, 7e siècle av. J.-C ; au British Museum, Londres.

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Le texte le plus complet de l’épopée de Gilgamesh se trouve sur 12 tablettes incomplètes en langue akkadienne trouvées à Ninive dans la bibliothèque du roi assyrien Ashurbanipal (règne 668-627 av. J.-C.). Les lacunes des tablettes ont été partiellement comblées par divers fragments trouvés ailleurs en Mésopotamie et en Anatolie. En outre, cinq courts poèmes en langue sumérienne sont connus à partir de tablettes écrites au cours de la première moitié du 2e millénaire avant notre ère ; ces poèmes ont été intitulés  » Gilgamesh et Huwawa « ,  » Gilgamesh et le taureau du ciel « ,  » Gilgamesh et Agga de Kish « ,  » Gilgamesh, Enkidu et l’Autre Monde  » et  » La mort de Gilgamesh. »

Le Gilgamesh des poèmes et des tablettes épiques était probablement le Gilgamesh qui régnait à Uruk, dans le sud de la Mésopotamie, quelque temps au cours de la première moitié du IIIe millénaire avant notre ère, et qui était donc contemporain d’Agga, souverain de Kish ; le Gilgamesh d’Uruk est également mentionné dans la liste des rois sumériens comme ayant régné après le Déluge. Il n’existe cependant aucune preuve historique des exploits narrés dans les poèmes et l’épopée.

La version ninivite de l’épopée commence par un prologue à la gloire de Gilgamesh, en partie divin et en partie humain, grand bâtisseur et guerrier, connaissant toutes choses sur terre et sur mer. Afin d’endiguer le règne apparemment sévère de Gilgamesh, le dieu Anu a créé Enkidu, un homme sauvage qui a d’abord vécu parmi les animaux. Cependant, Enkidu fut bientôt initié à la vie urbaine et se rendit à Uruk, où Gilgamesh l’attendait. La tablette II décrit une épreuve de force entre les deux hommes, dont Gilgamesh sortit vainqueur ; par la suite, Enkidu devint l’ami et le compagnon (dans les textes sumériens, le serviteur) de Gilgamesh. Dans les tablettes III-V, les deux hommes se lancent ensemble à l’assaut de Huwawa (Humbaba), le gardien divinement désigné d’une lointaine forêt de cèdres, mais le reste de l’engagement n’est pas relaté dans les fragments qui subsistent. Dans la tablette VI, Gilgamesh, de retour à Uruk, rejette la demande en mariage d’Ishtar, la déesse de l’amour, puis, avec l’aide d’Enkidu, tue le taureau divin qu’elle avait envoyé pour le détruire. La table VII commence par le récit d’un rêve d’Enkidu dans lequel les dieux Anu, Ea et Shamash ont décidé qu’il devait mourir pour avoir tué le taureau. Enkidu tombe alors malade et rêve de la  » maison de poussière  » qui l’attend. Les lamentations de Gilgamesh sur son ami et les funérailles nationales d’Enkidu sont relatées dans la Tablette VIII. Ensuite, Gilgamesh entreprend un dangereux voyage (Tablettes IX et X) à la recherche d’Utnapishtim, le survivant du déluge babylonien, afin d’apprendre de lui comment échapper à la mort. Il finit par atteindre Utnapishtim, qui lui raconta l’histoire du déluge et lui indiqua où trouver une plante capable de renouveler la jeunesse (tablette XI). Mais après avoir obtenu la plante, Gilgamesh fut saisi par un serpent, et Gilgamesh retourna malheureux à Uruk. Un appendice de l’épopée, la tablette XII, relate la perte d’objets appelés pukku et mikku (peut-être « tambour » et « baguette ») donnés à Gilgamesh par Ishtar. L’épopée se termine par le retour de l’esprit d’Enkidu, qui promet de récupérer les objets, puis fait un rapport sinistre sur le monde souterrain.

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