Friedrich Engels

Premières annéesEdit

La maison de la famille Engels à Barmen (aujourd’hui à Wuppertal), Allemagne

Friedrich Engels est né le 28 novembre 1820 à Barmen, dans la province du Rhin, en Prusse (aujourd’hui à Wuppertal, en Allemagne), fils aîné de Friedrich Engels Sr. (1796-1860) et d’Elisabeth « Elise » Franziska Mauritia von Haar (1797-1873). La riche famille Engels possédait de grandes usines de coton-textile à Barmen et Salford, deux métropoles industrielles en expansion. Les parents de Friedrich étaient de fervents protestants piétistes et ils ont élevé leurs enfants en conséquence.

À l’âge de 13 ans, Engels a fréquenté le lycée (Gymnasium) dans la ville voisine d’Elberfeld, mais il a dû le quitter à 17 ans, sous la pression de son père, qui voulait qu’il devienne un homme d’affaires et commence à travailler comme apprenti mercenaire dans l’entreprise familiale. Après un an à Barmen, le jeune Engels est envoyé en 1838 par son père pour faire un apprentissage dans une maison de commerce à Brême. Ses parents s’attendaient à ce qu’il suive son père dans une carrière dans l’entreprise familiale. Les activités révolutionnaires de leur fils les déçoivent. Il faudra attendre quelques années avant qu’il ne rejoigne l’entreprise familiale.

Pendant son séjour à Brême, Engels commence à lire la philosophie de Hegel, dont les enseignements dominent la philosophie allemande à cette époque. En septembre 1838, il publie sa première œuvre, un poème intitulé « Le Bédouin », dans le Bremisches Conversationsblatt n° 40. Il s’engage également dans d’autres travaux littéraires et commence à écrire des articles de journaux critiquant les maux sociétaux de l’industrialisation. Il écrit sous le pseudonyme de « Friedrich Oswald » pour éviter de relier sa famille à ses écrits provocateurs.

En 1841, Engels effectue son service militaire dans l’armée prussienne en tant que membre de l’artillerie de maison (allemand : Garde-Artillerie-Brigade). Affecté à Berlin, il suit des cours universitaires à l’université de Berlin et commence à fréquenter des groupes de jeunes hégéliens. Il publie anonymement des articles dans le Rheinische Zeitung, dénonçant les mauvaises conditions de travail et de vie des ouvriers d’usine. L’éditeur du Rheinische Zeitung est Karl Marx, mais Engels ne rencontrera Marx que fin novembre 1842. Engels reconnaît l’influence de la philosophie allemande sur son développement intellectuel tout au long de sa carrière. En 1840, il a également écrit :  » Pour tirer le meilleur parti de la vie, il faut être actif, il faut vivre et il faut avoir le courage de goûter au frisson de la jeunesse. « 

Engels a développé des convictions athées et ses relations avec ses parents se sont tendues.

Manchester et SalfordEdit

En 1842, ses parents ont envoyé le jeune Engels, âgé de 22 ans, à Manchester, en Angleterre, un centre manufacturier où l’industrialisation était en plein essor. Il devait travailler à Weaste, Salford, dans les bureaux de la Victoria Mill d’Ermen et Engels, qui fabriquait des fils à coudre. Le père d’Engels pensait que travailler dans l’entreprise de Manchester pourrait amener son fils à reconsidérer certaines de ses opinions radicales. En route pour Manchester, Engels visite le bureau du Rheinische Zeitung à Cologne et rencontre Karl Marx pour la première fois. Ils ne sont pas impressionnés l’un par l’autre. Marx pensait à tort qu’Engels était toujours associé aux Jeunes hégéliens berlinois, avec lesquels Marx venait de rompre les liens.

À Manchester, Engels rencontre Mary Burns, une jeune Irlandaise farouche aux opinions radicales qui travaille dans l’usine Engels. Ils entament une relation qui durera 20 ans, jusqu’à la mort de la jeune femme en 1863. Ils ne se sont jamais mariés, car tous deux étaient contre l’institution du mariage. Alors qu’Engels considérait la monogamie stable comme une vertu, il considérait le mariage actuel réglementé par l’État et l’Église comme une forme d’oppression de classe. Burns a guidé Engels à travers Manchester et Salford, lui montrant les pires quartiers pour ses recherches.

Alors qu’il était à Manchester entre octobre et novembre 1843, Engels a écrit son premier travail économique, intitulé « Outline of a Critique of Political Economy. » Engels envoie cet article à Paris, où Marx le publie dans le Deutsch-Französische Jahrbücher en 1844.

En observant de près les bidonvilles de Manchester, Engels prend des notes sur ses horreurs, notamment le travail des enfants, l’environnement spolié, les ouvriers surmenés et appauvris. Il envoie une trilogie d’articles à Marx. Ceux-ci ont été publiés dans le Rheinische Zeitung, puis dans le Deutsch-Französische Jahrbücher, décrivant les conditions de vie de la classe ouvrière à Manchester. Il a ensuite rassemblé ces articles pour son premier livre influent, The Condition of the Working Class in England (1845). Rédigé entre septembre 1844 et mars 1845, le livre a été publié en allemand en 1845. Engels y décrit le « sombre avenir du capitalisme et de l’ère industrielle », en notant les détails de la misère dans laquelle vivent les travailleurs. Le livre a été publié en anglais en 1887. Des ressources archivistiques contemporaines du séjour d’Engels à Manchester éclairent certaines des conditions qu’il décrit, notamment un manuscrit (MMM/10/1) conservé par les collections spéciales de l’université de Manchester. Celui-ci relate des cas vus à l’infirmerie royale de Manchester, où les accidents industriels dominaient et qui résonnent avec les commentaires d’Engels sur les personnes défigurées que l’on voyait se promener dans Manchester à la suite de tels accidents.

Engels a poursuivi son engagement dans le journalisme et la politique radicaux. Il fréquente des quartiers populaires parmi les membres des mouvements ouvriers et chartistes anglais, qu’il rencontre. Il écrit également pour plusieurs revues, notamment The Northern Star, le New Moral World de Robert Owen et le journal Democratic Review.

ParisEdit

Une photographie ancienne d’Engels, dont on a affirmé qu’elle le montre à l’âge de 20-25 ans (vers. 1840-45)

Engels décide de retourner en Allemagne en 1844. En chemin, il s’arrête à Paris pour rencontrer Karl Marx, avec lequel il avait déjà entretenu une correspondance. Marx vivait à Paris depuis fin octobre 1843, après que le Rheinische Zeitung ait été interdit en mars 1843 par les autorités gouvernementales prussiennes. Avant de rencontrer Marx, Engels s’était établi comme un matérialiste et un socialiste scientifique pleinement développé, indépendamment du développement philosophique de Marx.

À Paris, Marx publiait le Deutsch-Französische Jahrbücher. Engels rencontre Marx pour la deuxième fois au café de la Régence, sur la place du Palais, le 28 août 1844. Les deux hommes deviennent rapidement des amis proches et le resteront toute leur vie. Marx avait lu et était impressionné par les articles d’Engels sur La condition de la classe ouvrière en Angleterre dans lesquels il avait écrit que « la classe qui supporte tous les inconvénients de l’ordre social sans bénéficier de ses avantages, Qui peut exiger qu’une telle classe respecte cet ordre social ? ». Marx a adopté l’idée d’Engels selon laquelle la classe ouvrière mènerait la révolution contre la bourgeoisie à mesure que la société progressait vers le socialisme, et l’a intégrée à sa propre philosophie.

Engels est resté à Paris pour aider Marx à écrire La Sainte Famille. Il s’agit d’une attaque contre les Jeunes hégéliens et les frères Bauer, qui a été publiée fin février 1845. La première contribution d’Engels à l’œuvre de Marx fut d’écrire pour le Deutsch-Französische Jahrbücher, édité par Marx et Arnold Ruge, à Paris en 1844. Pendant cette période à Paris, Marx et Engels ont commencé à fréquenter puis à rejoindre la société révolutionnaire secrète appelée la Ligue des Justes. La Ligue des Justes avait été créée en 1837 en France pour promouvoir une société égalitaire par le renversement des gouvernements existants. En 1839, la Ligue des Justes a participé à la rébellion de 1839 fomentée par le socialiste révolutionnaire utopique français, Louis Auguste Blanqui. Cependant, comme Ruge reste un jeune hégélien dans ses convictions, Marx et Ruge se séparent rapidement et Ruge quitte le Deutsch-Französische Jahrbücher. Néanmoins, après la séparation, Marx est resté suffisamment amical avec Ruge pour qu’il lui envoie, le 15 janvier 1845, un avertissement selon lequel la police de Paris allait exécuter des ordres contre lui, Marx et d’autres personnes du Deutsch-Französische Jahrbücher, exigeant que tous quittent Paris dans les 24 heures. Marx lui-même est expulsé de Paris par les autorités françaises le 3 février 1845 et s’installe à Bruxelles avec sa femme et sa fille. Après avoir quitté Paris le 6 septembre 1844, Engels retourne chez lui à Barmen, en Allemagne, pour travailler à son ouvrage The Condition of the Working Class in England, qui sera publié fin mai 1845. Avant même la publication de son livre, Engels s’installe à Bruxelles à la fin du mois d’avril 1845, pour collaborer avec Marx à la rédaction d’un autre ouvrage, L’Idéologie allemande. Alors qu’il vivait à Barmen, Engels a commencé à prendre contact avec les socialistes de Rhénanie afin de collecter des fonds pour les efforts de publication de Marx à Bruxelles. Cependant, ces contacts sont devenus plus importants lorsque Marx et Engels ont commencé à s’organiser politiquement pour le Parti ouvrier social-démocrate d’Allemagne.

BruxellesEdit

La Maison du Cygne (la Taverne du Cygne), Bruxelles, où le Manifeste communiste a été rédigé

La nation belge, fondée en 1830, était dotée de l’une des constitutions les plus libérales d’Europe et fonctionnait comme un refuge pour les progressistes d’autres pays. De 1845 à 1848, Engels et Marx ont vécu à Bruxelles, passant une grande partie de leur temps à organiser les travailleurs allemands de la ville. Peu après leur arrivée, ils contactent et rejoignent la Ligue communiste allemande clandestine. La Ligue communiste est l’organisation qui succède à l’ancienne Ligue des Justes, fondée en 1837, mais récemment dissoute. Influencée par Wilhelm Weitling, la Ligue communiste était une société internationale de révolutionnaires prolétariens avec des branches dans diverses villes européennes.

La Ligue communiste avait également des contacts avec l’organisation conspiratrice clandestine de Louis Auguste Blanqui. De nombreux amis actuels de Marx et d’Engels sont devenus membres de la Ligue communiste. De vieux amis comme Georg Friedrich Herwegh, qui avait travaillé avec Marx au Rheinsche Zeitung, Heinrich Heine, le célèbre poète, un jeune médecin du nom de Roland Daniels, Heinrich Bürgers et August Herman Ewerbeck ont tous maintenu leurs contacts avec Marx et Engels à Bruxelles. Georg Weerth, qui était devenu un ami d’Engels en Angleterre en 1843, s’installe maintenant à Bruxelles. Karl Wallau et Stephen Born (de son vrai nom Simon Buttermilch) étaient tous deux des typographes allemands immigrés qui se sont installés à Bruxelles pour aider Marx et Engels dans leur travail pour la Ligue communiste. Marx et Engels ont noué de nombreux nouveaux contacts importants par le biais de la Ligue communiste. L’un des premiers était Wilhelm Wolff, qui allait bientôt devenir l’un des plus proches collaborateurs de Marx et Engels. D’autres étaient Joseph Weydemeyer et Ferdinand Freiligrath, un célèbre poète révolutionnaire. Alors que la plupart des associés de Marx et d’Engels étaient des immigrants allemands vivant à Bruxelles, certains de leurs nouveaux associés étaient belges. Phillipe Gigot, un philosophe belge, et Victor Tedesco, un avocat liégeois, rejoignent tous deux la Ligue communiste. Joachim Lelewel, un éminent historien polonais et participant au soulèvement polonais de 1830-1831, était également un associé fréquent.

La Ligue communiste a chargé Marx et Engels de rédiger un pamphlet expliquant les principes du communisme. Celui-ci devint Manifeste du parti communiste, plus connu sous le nom de Manifeste communiste. Il a été publié pour la première fois le 21 février 1848 et se termine par la phrase célèbre dans le monde entier : « Que les classes dirigeantes tremblent devant une révolution communiste. Le prolétariat n’a rien à perdre que ses chaînes. Ils ont un monde à gagner. Travailleurs de tous les pays, unissez-vous ! »

La mère d’Engels lui a fait part dans une lettre de ses inquiétudes, commentant qu’il était « vraiment allé trop loin » et le « suppliant » de « ne pas aller plus loin ». Elle déclarait en outre :

Vous avez prêté plus d’attention aux autres, aux étrangers, et n’avez tenu aucun compte des supplications de votre mère. Dieu seul sait ce que j’ai ressenti et souffert ces derniers temps. Je tremblais lorsque j’ai pris le journal et que j’y ai vu qu’un mandat d’arrêt avait été lancé contre mon fils.

Retour en PrusseEdit

Il y eut une révolution en France en 1848 qui s’étendit bientôt à d’autres pays d’Europe occidentale. Ces événements ont poussé Engels et Marx à retourner dans leur pays natal, le Royaume de Prusse, plus précisément dans la ville de Cologne. Pendant leur séjour à Cologne, ils ont créé un nouveau quotidien, le Neue Rheinische Zeitung, dont ils étaient les rédacteurs. Outre Marx et Engels, d’autres collaborateurs fréquents de la Neue Rheinische Zeitung comprenaient Karl Schapper, Wilhelm Wolff, Ernst Dronke, Peter Nothjung, Heinrich Bürgers, Ferdinand Wolf et Carl Cramer. La mère de Friedrich Engels, elle-même, témoigne involontairement de l’effet de la Neue Rheinische Zeitung sur le soulèvement révolutionnaire de Cologne en 1848. Critiquant sa participation au soulèvement, elle déclare dans une lettre du 5 décembre 1848 à Friedrich que « personne, nous y compris, ne doutait que les réunions auxquelles toi et tes amis prenaient la parole, ainsi que le langage de la (Neue) Rh.Z. étaient en grande partie la cause de ces troubles. »

Les parents d’Engels espéraient que le jeune Engels « déciderait de se tourner vers d’autres activités que celles que tu as poursuivies ces dernières années et qui ont causé tant de détresse ». À ce stade, ses parents estimaient que le seul espoir pour leur fils était d’émigrer en Amérique et de recommencer sa vie. Ils lui ont dit qu’il devait le faire, sinon il « ne recevrait plus d’argent de notre part ». Cependant, le problème dans la relation entre Engels et ses parents a été résolu sans qu’Engels ait à quitter l’Angleterre ou soit privé de l’aide financière de ses parents. En juillet 1851, le père d’Engels est venu lui rendre visite à Manchester, en Angleterre. Au cours de cette visite, son père s’arrange pour qu’Engels rencontre Peter Ermen du bureau d’Ermen & Engels, pour qu’il déménage à Liverpool et prenne la direction exclusive du bureau de Manchester.

En 1849, Engels se rend dans le royaume de Bavière pour le soulèvement révolutionnaire du Bade et du Palatinat, un engagement encore plus dangereux. En commençant par un article intitulé « La lutte magyare », écrit le 8 janvier 1849, Engels, lui-même, commence une série de rapports sur la révolution et la guerre d’indépendance de la République hongroise nouvellement fondée. Les articles d’Engels sur la République hongroise deviennent une rubrique régulière du Neue Rheinische Zeitung sous le titre « Du théâtre de la guerre ». Toutefois, le journal est supprimé lors du coup d’État prussien de juin 1849. Après le coup d’État, Marx perd sa citoyenneté prussienne, est déporté et se réfugie à Paris, puis à Londres. Engels reste en Prusse et prend part à un soulèvement armé en Allemagne du Sud en tant qu’aide de camp dans le corps de volontaires d’August Willich. Engels a également emporté deux caisses de cartouches de fusil lorsqu’il s’est joint au soulèvement à Elberfeld le 10 mai 1849. Plus tard, lorsque les troupes prussiennes sont venues à Kaiserslautern pour y réprimer un soulèvement, Engels a rejoint un groupe de volontaires sous le commandement d’August Willich, qui allaient combattre les troupes prussiennes. Lorsque le soulèvement est écrasé, Engels est l’un des derniers membres des volontaires de Willich à s’échapper en traversant la frontière suisse. Marx et d’autres personnes se sont inquiétés de la vie d’Engels jusqu’à ce qu’ils aient enfin des nouvelles de lui.

Engels a traversé la Suisse en tant que réfugié et a fini par se mettre en sécurité en Angleterre. Le 6 juin 1849, les autorités prussiennes ont émis un mandat d’arrêt contre Engels qui contenait une description physique comme « taille : 5 pieds 6 pouces ; cheveux : blonds ; front : lisse ; sourcils : blonds ; yeux : bleus ; nez et bouche : bien proportionnés ; barbe : rousse ; menton : ovale ; visage : ovale ; teint : sain ; silhouette : svelte. Caractéristiques particulières : parle très rapidement et est myope ». Quant à sa « myopie », Engels l’admet dans une lettre écrite à Joseph Weydemeyer le 19 juin 1851, dans laquelle il dit qu’il ne s’inquiète pas d’être sélectionné dans l’armée prussienne en raison de « mon problème oculaire, comme je l’ai maintenant découvert une fois pour toutes, qui me rend complètement inapte à un service actif quelconque ». Une fois en sécurité en Suisse, Engels commence à écrire tous ses souvenirs de la récente campagne militaire contre les Prussiens. Cet écrit finit par devenir l’article publié sous le nom de « La campagne pour la Constitution impériale allemande ».

Retour en Grande-BretagneEdit

Maison d’Engels à Primrose Hill, Londres

Pour aider Marx avec la Neue Rheinische Zeitung Politisch-ökonomische Revue, le nouvel effort d’édition à Londres, Engels cherche des moyens d’échapper au continent et de voyager à Londres. Le 5 octobre 1849, Engels arrive dans la ville portuaire italienne de Gênes. Là, Engels a réservé un passage sur la goélette anglaise Cornish Diamond sous le commandement du capitaine Stevens. Le voyage à travers la Méditerranée occidentale, autour de la péninsule ibérique en goélette à voile a duré environ cinq semaines. Finalement, le Cornish Diamond remonte la Tamise jusqu’à Londres le 10 novembre 1849 avec Engels à bord.

A son retour en Grande-Bretagne, Engels réintègre la société de Manchester dans laquelle son père détenait des parts afin de soutenir financièrement Marx pendant qu’il travaille sur Das Kapital. Contrairement à sa première période en Angleterre (1843), Engels était maintenant sous la surveillance de la police. Il avait des maisons « officielles » et des « maisons officieuses » dans tout Salford, Weaste et d’autres quartiers défavorisés de Manchester où il vivait avec Mary Burns sous de faux noms pour confondre la police. On n’en sait guère plus, car Engels a détruit plus de 1 500 lettres entre lui et Marx après la mort de ce dernier afin de dissimuler les détails de leur mode de vie secret.

Malgré son travail à l’usine, Engels a trouvé le temps d’écrire un livre sur Martin Luther, la Réforme protestante et la guerre révolutionnaire des paysans de 1525, intitulé La guerre des paysans en Allemagne. Engels écrit également un certain nombre d’articles de journaux, dont « La campagne pour la Constitution impériale allemande », qu’il termine en février 1850, et « Sur le slogan de l’abolition de l’État et les « amis de l’anarchie » allemands », écrit en octobre 1850. En avril 1851, il écrit le pamphlet « Conditions et perspectives d’une guerre de la Sainte-Alliance contre la France ».

Marx et Engels dénoncent Louis Bonaparte lorsque celui-ci réalise un coup d’État contre le gouvernement français et se fait président à vie le 2 décembre 1851. En condamnant cette action, Engels a écrit à Marx le 3 décembre 1851, caractérisant le coup d’État comme « comique » et le désignant comme ayant eu lieu le « 18 Brumaire », date du coup d’État de Napoléon Ier en 1799 selon le calendrier républicain français. Marx devait plus tard intégrer cette caractérisation comique et ironique du coup d’État de Louis Bonaparte dans son essai sur le coup d’État. En effet, Marx a même intitulé son essai Le dix-huitième brumaire de Louis Bonaparte en utilisant à nouveau la caractérisation suggérée par Engels. Marx a également emprunté la caractérisation d’Engels de la notion d’Esprit du monde de Hegel selon laquelle l’histoire s’est produite deux fois, « une fois comme une tragédie et une seconde fois comme une farce » dans le premier paragraphe de son nouvel essai.

En attendant, Engels a commencé à travailler à l’usine appartenant à son père à Manchester en tant que commis de bureau, le même poste qu’il a occupé pendant son adolescence alors qu’il était en Allemagne où l’entreprise de son père était basée. Engels a gravi les échelons jusqu’à devenir associé de l’entreprise en 1864. Cinq ans plus tard, Engels se retire de l’entreprise et peut se concentrer davantage sur ses études. À cette époque, Marx vivait à Londres, mais ils pouvaient échanger des idées grâce à une correspondance quotidienne. L’une des idées qu’Engels et Marx ont envisagées était la possibilité et le caractère d’une révolution potentielle en Russie. Dès avril 1853, Engels et Marx prévoyaient une « révolution aristocratique-bourgeoise en Russie qui commencerait à « Saint-Pétersbourg avec une guerre civile à l’intérieur ». Le modèle de ce type de révolution aristocratique-bourgeoise en Russie contre le gouvernement autocratique tsariste en faveur d’un gouvernement constitutionnel avait été fourni par la révolte des décembristes de 1825.

Bien qu’il s’agisse d’une révolte infructueuse contre le gouvernement tsariste en faveur d’un gouvernement constitutionnel, Engels et Marx anticipaient tous deux une révolution bourgeoise en Russie qui entraînerait une étape bourgeoise dans le développement russe pour précéder une étape communiste. En 1881, Marx et Engels ont commencé à envisager une évolution de la Russie qui mènerait directement au stade communiste sans passer par le stade bourgeois. Cette analyse était fondée sur ce que Marx et Engels considéraient comme les caractéristiques exceptionnelles de la commune villageoise russe ou obshchina. Bien que cette théorie ait été mise en doute par Georgi Plekhanov, le raisonnement de Plekhanov était basé sur la première édition de Das Kapital (1867) qui précédait de deux ans l’intérêt de Marx pour les communes paysannes russes. Les éditions ultérieures du texte démontrent la sympathie de Marx pour l’argument de Nikolay Chernyshevsky, selon lequel il devrait être possible d’établir le socialisme en Russie sans étape bourgeoise intermédiaire à condition que la commune paysanne serve de base à la transition.

En 1870, Engels s’installe à Londres où il vit avec Marx jusqu’à la mort de ce dernier en 1883. Le domicile londonien d’Engel de 1870 à 1894 se trouvait au 122 Regent’s Park Road. En octobre 1894, il déménagea au 41 Regent’s Park Road, Primrose Hill, NW1, où il mourut l’année suivante.

La première résidence londonienne de Marx était un appartement exigu au 28 Dean Street, Soho. À partir de 1856, il vit au 9 Grafton Terrace, à Kentish Town, puis dans un tenement au 41 Maitland Park Road à Belsize Park de 1875 jusqu’à sa mort en mars 1883.

Mary Burns meurt subitement d’une maladie cardiaque en 1863, après quoi Engels se rapproche de sa jeune sœur Lydia (« Lizzie »). Ils vécurent ouvertement en couple à Londres et se marièrent le 11 septembre 1878, quelques heures avant la mort de Lizzie.

Les dernières annéesEdit

Plus tard dans leur vie, Marx et Engels en vinrent à soutenir que, dans certains pays, les travailleurs pourraient être en mesure d’atteindre leurs objectifs par des moyens pacifiques. Dans la foulée, Engels a soutenu que les socialistes étaient évolutionnistes, même s’ils restaient attachés à la révolution sociale. De même, Tristram Hunt affirme qu’Engels était sceptique à l’égard des « révolutions du haut vers le bas » et qu’il préconisait plus tard dans sa vie « une voie pacifique et démocratique vers le socialisme ». Engels a également écrit, dans son introduction à l’édition de 1891 de La lutte des classes en France de Marx, que « l’insurrection à l’ancienne, les combats de rue avec barricades, qui ont tranché la question partout jusqu’en 1848, était dans une large mesure obsolète », bien que certains, comme David W. Lowell, en aient souligné le sens prudent et tactique, affirmant que « Engels ne remet en question que la rébellion « à l’ancienne », c’est-à-dire l’insurrection : il ne renonce pas à la révolution. La raison de la prudence d’Engels est claire : il admet candidement que la victoire ultime de toute insurrection est rare, simplement pour des raisons militaires et tactiques ».

Dans son introduction à l’édition de 1895 de Les luttes de classes en France de Marx, Engels a tenté de résoudre la division entre réformistes et révolutionnaires dans le mouvement marxiste en déclarant qu’il était favorable à des tactiques à court terme de politique électorale incluant des mesures socialistes graduelles et évolutives tout en maintenant sa conviction que la prise révolutionnaire du pouvoir par le prolétariat devait rester un objectif. Malgré cette tentative d’Engels de fusionner gradualisme et révolution, son effort n’a fait que diluer la distinction entre gradualisme et révolution et a eu pour effet de renforcer la position des révisionnistes. Les déclarations d’Engels dans le journal français Le Figaro, dans lesquelles il écrivait que la « révolution » et la « société soi-disant socialiste » n’étaient pas des concepts fixes, mais plutôt des phénomènes sociaux en constante évolution, et soutenait que cela faisait de « nous, socialistes, tous des évolutionnistes », augmentaient la perception publique qu’Engels gravitait vers le socialisme évolutionniste. Engels affirmait également qu’il serait « suicidaire » de parler d’une prise de pouvoir révolutionnaire à une époque où les circonstances historiques favorisaient une voie parlementaire vers le pouvoir qui, selon lui, pourrait amener « la social-démocratie au pouvoir dès 1898 ». La position d’Engels, qui acceptait ouvertement les tactiques gradualiste, évolutionniste et parlementaire tout en affirmant que les circonstances historiques ne favorisaient pas la révolution, a semé la confusion. Le révisionniste marxiste Eduard Bernstein a interprété cela comme indiquant qu’Engels se dirigeait vers l’acceptation de positions parlementaires réformistes et gradualistes, mais il ignorait que les positions d’Engels étaient tactiques en réponse aux circonstances particulières et qu’Engels était toujours engagé dans le socialisme révolutionnaire. Engels fut profondément bouleversé lorsqu’il découvrit que son introduction à une nouvelle édition de La lutte des classes en France avait été éditée par Bernstein et le marxiste orthodoxe Karl Kautsky d’une manière qui laissait l’impression qu’il était devenu un partisan d’une voie pacifique vers le socialisme. Le 1er avril 1895, quatre mois avant sa mort, Engels a répondu à Kautsky :

J’ai été stupéfait de voir aujourd’hui dans le Vorwärts un extrait de mon « Introduction » qui avait été imprimé à mon insu et truqué de manière à me présenter comme un partisan pacifique de la légalité…. Raison de plus pour que je souhaite qu’elle paraisse intégralement dans la Neue Zeit, afin que cette impression déshonorante soit effacée. Je ne laisserai à Liebknecht aucun doute sur ce que j’en pense et il en va de même pour ceux qui, quels qu’ils soient, lui ont donné cette occasion de pervertir mes opinions et, qui plus est, sans même m’en dire un mot.

Après la mort de Marx, Engels a consacré une grande partie des années qui lui restaient à éditer les volumes inachevés de Das Kapital de Marx. Cependant, il a également apporté une contribution significative dans d’autres domaines. Engels s’est appuyé sur des données anthropologiques de l’époque pour démontrer que les structures familiales ont évolué au cours de l’histoire et que le concept de mariage monogame est né de la nécessité pour les hommes, au sein de la société de classe, de contrôler les femmes afin de s’assurer que leurs propres enfants hériteraient de leurs biens. Selon lui, une future société communiste permettrait aux gens de prendre des décisions concernant leurs relations sans contraintes économiques. L’un des meilleurs exemples des réflexions d’Engels sur ces questions se trouve dans son ouvrage L’origine de la famille, de la propriété privée et de l’État. Le 5 août 1895, Engels meurt d’un cancer de la gorge à Londres, à l’âge de 74 ans. Après l’incinération au crématorium de Woking, ses cendres sont dispersées au large de Beachy Head, près d’Eastbourne, comme il l’avait demandé. Il a laissé une succession considérable, évaluée pour l’homologation à 25 265 £ 0s. 11d, soit l’équivalent de 2 939 827 £ en 2019.