FLORIDA MARLINS

Les Florida Marlins sont peut-être une nouvelle franchise, mais ils ont déjà une histoire de post-saison sauvage et méchamment réussie qui ferait envie à des équipes plus établies. Les Marlins ont participé deux fois aux séries éliminatoires, les deux fois en tant que wild card. Ils sont parfaits 6-0 dans les séries de post-saison et ont été impliqués dans trois des jeux les plus excitants et extraordinaires de l’histoire de la post-saison du baseball.

Il y avait peu d’indices du flair des Marlins pour les drames de post-saison lorsqu’ils ont commencé à jouer en 1993. La Ligue nationale a attribué la franchise de Floride en 1991 à Wayne Huizenga, PDG du géant de la location de films Blockbuster. Huizenga possédait déjà les Miami Dolphins de la NFL et les Florida Panthers de la NHL.

Les Marlins ont ouvert le jeu en 1993 avec une victoire 6-3 contre les Dodgers. Le reste de la saison a été un scénario de bonnes nouvelles/mauvaises nouvelles. La mauvaise nouvelle, c’est que l’équipe a terminé à 64-98. La bonne nouvelle, c’est qu’ils ont évité la cave de la National League East, en terminant cinq matchs devant les Mets.

Les années suivantes ne se sont pas beaucoup mieux passées. Mais au moment où Jim Leyland devient manager en 1997, l’argent des agents libres de Huizenga avait ajouté Bobby Bonilla (.297, 17 HR, 96 RBI), Gary Sheffield (.250, 21 HR 71 RBI), et Moises Alou (.292, 23 HR 115 RBI) à l’attaque et Kevin Brown (16-8), Livan Hernandez (9-3), Alex Fernandez (17-12) et Rob Nenn (35 sauvetages) à l’équipe de lanceurs, tous manipulés par le meilleur receveur défensif de la ligue en Charles Johnson.

Les Marlins remportent la wild card avec un bilan de 92-70, puis éliminent les Giants et les Braves dans les séries éliminatoires de la Ligue nationale. Ils ont battu les Indians de Cleveland en Série mondiale, gagnant sur le premier de leurs extraordinaires jeux de post-saison. Le septième et décisif match est allé jusqu’à une 11e manche lorsque l’arrêt-court des Marlin Edgar Renteria a claqué un simple RBI juste devant le gant du lanceur indien Charles Nagy pour marquer Craig Counsell avec le point gagnant de la série.

La Floride est devenue la plus jeune franchise à gagner un championnat du monde (cinquième saison). Ils ont également été la première équipe wild card de l’histoire de la major league à tout gagner.

Huizenga a commencé à démanteler son équipe de championnat presque dès que Bud Selig lui a remis le trophée des World Series. Prétextant des dépenses trop élevées, Huizenga a organisé une vente de feu au cours de l’année suivante, vendant la plupart de ses joueurs vedettes et laissant une coquille dévastée d’une équipe qui a dégringolé à une saison 54-108. Les Marlins sont devenus la première équipe à perdre 100 matchs la saison après avoir remporté les World Series.

Leyland a démissionné après la débâcle de 1998, et Huizenga a vendu l’équipe à l’homme d’affaires John Henry peu après. Mais le mal était fait. Les fans de Floride se sont sentis trahis par la vente de feu de Huizenga et ils ont montré leur colère en restant loin des matchs des Marlins en masse. En 2002, les Marlins n’avaient plus qu’une moyenne d’environ 10 000 fans par match.

À leur crédit, les Marlins ont continué à cultiver ou à échanger pour de jeunes talents, comme Luis Castillo, Mike Lowell et Juan Pierre, plus les lanceurs Brad Penny et Josh Beckett. L’ajout du receveur Ivan Rodriguez, agent libre, a été la dernière pièce du puzzle pour la saison 2003.

En raison des blessures, l’équipe a mal commencé – si mal en fait qu’elle avait le pire bilan du baseball le 11 mai (19-29). Les choses ont commencé à tourner lorsque les Marlins ont fait appel à Jack McKeon, 72 ans, pour diriger l’équipe et ont fait venir le fougueux lanceur potentiel Dontrelle Willis. Le gaucher Willis a enregistré 9-1 lors de ses 13 premiers départs, et à mesure que l’équipe de lanceurs se porte mieux, elle devient plus forte. Une note de 91-71 leur a valu une deuxième place pour la wild card.

Démontrant qu’ils n’avaient pas perdu leur magie d’après-saison, les Marlins ont battu les Giants 3-1 au meilleur des cinq premiers tours, terminant la série avec un autre de leurs jeux extraordinaires caractéristiques. Les Marlins avaient une avance de deux points au début de la neuvième manche du quatrième match. Les Giants ont récupéré un point et étaient sur le point d’égaliser le score lorsque le voltigeur des Marlins Jeff Conine a expulsé J.T. Snow au marbre. C’était la première fois dans l’histoire du baseball qu’une série d’après-saison se terminait avec un point d’égalité retiré au marbre.

Ce jeu n’était qu’un échantillon de ce qui allait se passer lors de la série suivante. Menés par les Cubs trois matchs à deux, et menés 3-0 dans le sixième match, les Marlins sont devenus les bénéficiaires du tristement célèbre (du moins à Chicago) incident Bartman.

Fan des Cubs depuis toujours, Steve Bartman a empêché le voltigeur des Cubs Moises Alou d’attraper une fausse balle près des gradins du champ gauche qui aurait constitué le deuxième retrait de la huitième manche. De façon inexplicable, le jeu a changé le karma du match et les Marlins ont marqué huit fois avant que les Cubs n’obtiennent le troisième retrait. Les Marlins ont gagné 8-3 et le septième match la nuit suivante.

Les Marlins ont couronné leur saison avec une victoire surprise de six matchs contre les Yankees dans la Série mondiale, derrière les lanceurs de Beckett et Penny

Ils n’ont pas refait les séries éliminatoires le reste de la décennie. Cependant, ils ont continué à être compétitifs en développant de solides prospects comme le shortstop Hanley Ramirez, le left-fielder Chris Coghlan et le lanceur Josh Johnson. En quittant le Sun Life Stadium (anciennement Joe Robbie Stadium) en 2012, ils vont enfin s’installer dans un véritable stade de baseball. La caractéristique du toit rétractable devrait favoriser l’affluence et limiter les fréquents retards dus à la pluie et les annulations liées à la météo qui sont devenus courants lors des matchs des Marlins.

À travers tout cela, une chose est restée constante à propos des Marlins au cours de leur brève histoire : Ils ont pu avoir des saisons en dents de scie, mais lorsqu’ils font la post-saison, ils ont été sans faille et ils ont été extraordinaires.

Pendant les 19 premières années de son existence, l’équipe a joué ses matchs à domicile au Sun Life Stadium de Miami Gardens. En 2012, ils s’installent dans le Marlins Ballpark nouvellement construit à Little Havana, Miami, Floride.

Le 28 septembre 2011, les Marlins ont présenté Ozzie Guillén comme leur nouveau manager. Le même jour, les Marlins ont joué leur dernier match au Sun Life Stadium, Charlie Hough et Benito Santiago étant la batterie du premier lancer, la même batterie du premier match des Marlins. L’équipe a également fait revenir d’anciens grands Marlins et a publié l’équipe All-Time Florida Marlins et les 10 meilleurs moments des 19 ans d’histoire de la franchise.

Le 11 novembre 2011, les Marlins se sont officiellement rebaptisés les Miami Marlins avec un nouveau logo, un nouvel uniforme et une nouvelle palette de couleurs. L’événement VIP s’est déroulé de nuit sur le site du nouveau ballpark, avec un concert privé de Pitbull et un défilé de mode présentant les nouveaux uniformes portés par différents joueurs et entraîneurs des Marlins, dont Guillen, Logan Morrison, Hanley Ramirez, et Josh Johnson.