Todo en la familia lingüística: Las lenguas germánicas

Es posible que hayas oído hablar antes de las familias lingüísticas, y hoy hablaremos de las lenguas germánicas. Cuando decimos lenguas germánicas, nos referimos a todas las lenguas que formaron parte del ancestro lingüístico protogermánico. Los lingüistas creen que esta lengua se habló desde aproximadamente el año 500 a.C. hasta alrededor del siglo V a.C., cuando comenzó a dividirse en diferentes ramas (más sobre estas ramas en un minuto).

Entonces, ¿qué lenguas pertenecen a esta familia y cómo se comparan entre sí en la actualidad? Echemos un vistazo.

¿Qué lenguas son miembros de la familia germánica?

Además de la respuesta obvia, el alemán, hay al menos 47 lenguas germánicas vivas en la actualidad. La mayoría de los lingüistas hablan de esta familia lingüística en términos de tres ramas: las lenguas germánicas septentrionales, orientales y occidentales. A partir de estas tres ramas, podemos agrupar todas las lenguas germánicas que conocemos hoy en día.

Las lenguas germánicas septentrionales (también conocidas como lenguas escandinavas o nórdicas) incluyen el sueco, el noruego, el danés, el islandés y el feroés. Toda esta rama desciende del nórdico antiguo, y aún hoy goza de bastante inteligibilidad mutua entre las lenguas.

Las lenguas germánicas occidentales incluyen el alemán, el inglés, el holandés, el frisón, el holandés de Pensilvania, el luxemburgués, el yiddish y el afrikáans, junto con una variedad de lenguas dispares que a menudo se agrupan como dialectos alemanes u holandeses. Por desgracia, todas las lenguas germánicas orientales se extinguieron a partir del siglo IV, y la última lengua viva de esta rama murió a finales del siglo XVIII.

¿Cuántas personas hablan lenguas germánicas?

Alrededor de 515 millones de personas hablan una lengua germánica de forma nativa, y el inglés cuenta con unos 360 millones de hablantes. (La siguiente lengua más importante del grupo es el alemán, con unos 76 millones de hablantes nativos.)

Sin embargo, si incluimos el número de hablantes de segundas lenguas, la cifra se dispara a unos 2.000 millones de hablantes (la mayoría, de nuevo, del inglés).

¿Todas las lenguas germánicas evolucionaron a partir del alemán?

Aunque bastantes personas siguen creyendo que todas las lenguas germánicas evolucionaron a partir de diferentes dialectos alemanes, sería más exacto decir que todas son hermanos lingüísticos. En este caso, el alemán no es la lengua madre, sino un vástago más del protogermánico. ¡Por eso se parecen tanto!

¿Y cómo se ve esto hoy? Ya hemos dedicado todo un artículo a profundizar en las lenguas escandinavas, pero ¿hasta qué punto podemos comparar las similitudes y diferencias entre las lenguas germánicas occidentales? Echemos un vistazo al alemán, al neerlandés, al afrikáans y a las demás lenguas vivas de esta rama.

¿Cómo se parecen las lenguas germánicas?

Empecemos por echar un vistazo a dos de los miembros más importantes de esta rama: El alemán y el holandés. A menudo me he dado cuenta de que los germanoparlantes tienen una expresión facial de sorpresa y curiosidad cuando ven palabras en holandés escritas. Esto se debe a que, para los germanoparlantes, muchas palabras en neerlandés se parecen a palabras alemanas mal escritas. Por ejemplo, la palabra alemana finden (encontrar) se escribe vinden en holandés. O la palabra alemana Antwort (respuesta) se escribe antwoord en holandés. Aquí hay un par de otros cognados (junto con sus equivalentes en español):

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Alemán Holandés Inglés
kreativ creatief creativo
Wasser agua agua
grün groen green
besser beter better

¿Pero qué pasa con las demás lenguas germánicas occidentales? Como en todas las familias lingüísticas, las diferentes lenguas suelen compartir palabras de raíz común. He aquí algunos ejemplos destacados:

Dos

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summer

Inglés Frisón Holandés Afrikáans Alemán twa twee twee zwei
simmer zomer Sommer
flower blom bloem blom Blume
manzana apel appel appel Apfel casa hûs huis huis Haus
viejo âld oud alt

Leer es una cosa, Escuchar es otra

Sobre el papel, las lenguas germánicas occidentales pueden parecerse mucho (especialmente si se comparan el neerlandés y el afrikáans, pero ya llegaremos a eso). Sin embargo, que las palabras se parezcan no significa que sean mutuamente inteligibles.

Por un lado, el alemán mantiene un complicado sistema de casos gramaticales del que la mayoría de las demás se deshizo. En segundo lugar, las lenguas germánicas occidentales sufrieron varios cambios de sonido en los últimos dos milenios, incluyendo un par de grandes cambios de consonantes. Puede que haya notado uno de estos cambios prominentes en la primera tabla, donde las palabras alemanas Wasser y besser tienen equivalentes ingleses y holandeses similares (pero ligeramente diferentes) a water y beter/better.

Entonces, si nos fijamos en la lengua más hablada del grupo, el inglés, surgen otras cuestiones. Un vistazo a la historia del inglés muestra que esta lengua absorbió miles de palabras del nórdico antiguo y del francés. Por eso, incluso nuestros parientes lingüísticos más cercanos son casi imposibles de entender para un angloparlante que no tenga otra lengua germánica en su cinturón de herramientas.

Entonces, ¿qué pasa con el afrikáans y el holandés? ¿Por qué se parecen tanto estas dos lenguas?

El afrikáans, la hija pequeña del neerlandés

El afrikáans puede considerarse mejor como «la hija holandesa» de la familia de las lenguas germánicas, ya que evolucionó a partir del neerlandés. De hecho, casi el 90% del vocabulario del afrikáans procede del holandés. Hoy se habla en Sudáfrica, Namibia, Botsuana y Zimbabue, pero se desarrolló durante el periodo colonial holandés en lo que hoy es Sudáfrica.

Los colonos holandeses del siglo XVIII llevaron su idioma a Sudáfrica, donde se mezcló con las lenguas locales. Como resultado, la estructura del idioma se regularizó y simplificó considerablemente. En la actualidad, el afrikáans se considera una lengua independiente, aunque desciende claramente del neerlandés.

¿Qué lengua germánica debería aprender primero?

Si estás leyendo este artículo ahora mismo, la buena noticia es que ya hablas una lengua germánica: ¡El inglés! Ser un hablante de inglés te dará una base sólida para aprender otros idiomas de esta familia.

Ahora bien, si te apetece hacerte con otros, por dónde empieces dependerá de tus objetivos. Si quieres hablar con el mayor número de personas, entonces deberías aprender alemán para comenzar tu viaje. Sin embargo, si la idea de enfrentarte a uno de los idiomas más difíciles de aprender te inquieta, prueba a empezar con el holandés o el noruego. Son dos de los idiomas más fáciles de aprender para los angloparlantes, y te darán una gran base para aprender otras lenguas germánicas en el futuro.