THROM: Rebajar la edad para beber a los 18 años es mejor que mantenerla en los 21

Decirle a un adolescente que no haga algo suele dar lugar a que lo haga de todos modos por despecho. Decirles a los adolescentes que no se les permite beber alcohol sólo hace que encuentren más disimuladamente la manera de conseguirlo.

La mayoría de los estudiantes universitarios están extasiados por cumplir 21 años porque pueden comprar su propio alcohol. Durante la década de 1970, se iniciaron debates en muchos estados sobre la edad legal para beber. Después de que la edad para votar se redujera de 21 a 18 años en 1971, la edad mínima para beber en más de la mitad de los Estados Unidos también se redujo a 18 años con la idea de que si un joven de 18 años puede luchar en la guerra y votar, ¿por qué no podría beber alcohol?

En 1984, la Ley Nacional de la Edad Mínima para Beber convirtió oficialmente la edad legal para beber en los Estados Unidos en 21 años. Uno de los argumentos es que la reducción de la edad para beber aumentará los accidentes de tráfico y la probabilidad de dependencia e intoxicación por alcohol. Otros especulan que ocurrirá exactamente lo contrario. En la mayoría de los países europeos, la edad legal para beber es de 18 años (menos en Alemania, donde la edad legal para beber es de 16 años), así que ¿por qué no en Estados Unidos?

Si se hace bien, bajar la edad para beber a 18 años es la decisión inteligente.

Cuando alguien dice que beber alcohol es beneficioso para la salud, a menudo pensamos en esa madre que bebe vino tinto como si fuera su trabajo diario porque es «saludable». Resulta que hay algo de verdad en eso.

De hecho, el consumo de alcohol de ligero a moderado puede beneficiar a la salud en general y disminuir la probabilidad de padecer ciertas enfermedades como ataques cardíacos, enfermedades coronarias, insuficiencia cardíaca e hipertensión (presión arterial alta). Los adolescentes no son tan propensos a padecer estas enfermedades a su corta edad, pero podría ser una medida preventiva si se sabe que estas enfermedades se dan en la familia, especialmente si aprenden a beber de forma responsable a una edad más temprana.

Por supuesto, aprender a consumir alcohol de forma adecuada es fundamental si Estados Unidos decide rebajar la edad de consumo para evitar casos de borracheras. La edad mínima para consumir alcohol de 21 años puede ser un factor que explique por qué Estados Unidos tiene más casos de borracheras de adolescentes. Independientemente de la legalidad, los adolescentes de Estados Unidos seguirán entregándose al alcohol, pero quizás cambiar las normas sociales y culturales y educar a los estudiantes sobre cómo beber alcohol de forma segura creará un entorno más positivo en el que beber no sea un tabú.

Australia ha introducido un programa de educación sobre el alcohol para jóvenes, que «promueve el consumo responsable.»

Al igual que los programas de educación sexual que promueven la abstinencia en lugar de educar a los estudiantes sobre el sexo seguro, los actuales programas de educación sobre el alcohol en los Estados Unidos a menudo sólo promueven la abstinencia en lugar de educar a los estudiantes sobre cómo ser responsables mientras beben. En su lugar, los programas deberían promover el consumo responsable de alcohol entre los adolescentes, lo cual es difícil de hacer cuando no es legal antes de los 21 años.

Algunos campus universitarios de Estados Unidos han tomado medidas y exigen a los estudiantes de nuevo ingreso que vean una serie de vídeos online en los que se les educa sobre el consumo de alcohol. Estos programas han conseguido reducir el consumo de alcohol en un 20 por ciento para los estudiantes que completaron el curso.

Las directrices de mensajes sobre el alcohol de la Universidad de Nebraska-Lincoln son un buen ejemplo de cómo equilibrar el consumo responsable de alcohol al mismo tiempo que se asegura de defender que el consumo de alcohol en menores de edad es, de hecho, ilegal. ¿No sería bueno que no tuvieran que decir a los estudiantes que si son menores de 21 años, beber alcohol es ilegal?

Ha habido una cantidad decreciente de incidentes de conducción bajo los efectos del alcohol en todo el mundo industrializado. Desgraciadamente, Estados Unidos es el país que ha disminuido a un ritmo más lento, a pesar de las leyes sobre el consumo de alcohol por parte de los menores. Por ejemplo, entre 1982 y 1992, el Reino Unido (donde la edad legal para consumir alcohol es de 18 años) experimentó un descenso del 50 por ciento en la conducción bajo los efectos del alcohol, mientras que en Estados Unidos sólo se produjo un descenso del 26 por ciento. Es obvio que elevar la edad para beber a 21 años no ha hecho lo que pretendía.

Hay algunos resultados negativos obvios que se producirían si la edad para beber se redujera. El IARD menciona que el consumo excesivo de alcohol puede tener un impacto negativo en la salud al aumentar el riesgo de cáncer de hígado, boca, laringe, faringe y esófago, pero afirma que sólo el 3,6 por ciento de los cánceres en todo el mundo son causados por el abuso de alcohol.

Al permitir que los adolescentes beban a los 18 años, se les daría oficialmente la bienvenida al mundo de los adultos, sin restricciones. A los 18 años se pueden comprar cigarrillos y productos de tabaco, que se ha demostrado que tienen efectos desastrosos para la salud. A los 18 años (19, extrañamente en Nebraska) uno es capaz de comenzar oficialmente la vida como adulto, excepto que no se les permite consumir o comprar alcohol.

¿Tiene sentido establecer un límite de edad para el consumo de alcohol? Quizá lo tuvo en su día, pero ahora, no tanto. Rebajar la edad legal para el consumo de alcohol disminuiría la cantidad de borracheras y daría más responsabilidades a los jóvenes de 18 años que van a la universidad o empiezan una nueva carrera. Aunque la mayoría (el 77% en 2007) de los estadounidenses se opone a reducir la edad de consumo de alcohol, quizá educar a los legisladores y al público en general sobre los beneficios potenciales del consumo de alcohol con moderación les haga cambiar de opinión y crear una juventud más feliz y saludable.

Ali Throm es estudiante de último año de ciencias políticas. Contacta con ella en [email protected] o @DNopinion