¿Son las acciones de Facebook una opción de compra?

Han sido unos años salvajes para Facebook (NASDAQ:FB). El líder mundial de las redes sociales ha estado en el centro de múltiples controversias, incluyendo la intriga política (ambos partidos en los Estados Unidos tienen sus fijaciones con la plataforma), las preocupaciones sobre la privacidad de los datos (en relación con el uso de Facebook de los datos personales), la crítica de su efecto en la sociedad en general (el documental de Netflix The Social Dilemma pone de relieve algunos de los peligros de las redes sociales), y más recientemente una demanda de la Comisión Federal de Comercio (FTC) que alega que Facebook ha llevado a cabo rutinariamente actividades ilegales contra la competencia.

Añadir una pandemia que hizo caer brevemente la publicidad digital en 2020, y es increíble que las acciones de Facebook hayan subido un 50% en el último tramo de tres años. ¿Quién en su sano juicio compraría acciones de Facebook ahora mismo? Yo lo haría. Y hay 56 mil millones de razones para hacerlo.

No es una minimización de la controversia

Las acciones de Facebook eran un negocio a gritos durante las profundidades de la pandemia en marzo de 2020 y los meses siguientes, pero la situación se ha vuelto más compleja desde entonces. Y aunque Facebook vuelve a estar en modo de crecimiento -los ingresos y los beneficios netos crecieron respectivamente un 22% y un 29% interanual en el tercer trimestre de 2020-, las acciones cotizan actualmente a 31 veces los beneficios de los últimos 12 meses.

Por un lado, el recuento medio mensual de usuarios de un servicio de Facebook aumentó un 14% con respecto a hace un año y superó los 3.200 millones de personas en todo el mundo a pesar de toda la controversia que rodea a la empresa. Los consumidores votan con su tiempo y sus dólares, y está claro que Facebook y sus filiales Instagram (IG) y WhatsApp siguen siendo tan populares como siempre. Así que la acción con precio premium podría seguir siendo un gran valor a largo plazo.

Cuatro personas de pie contra una pared usando smartphones.

Fuente de la imagen: Getty Images.

Pero las polémicas son reales y no hay que minimizarlas en exceso. Tanta prensa negativa podría acabar lastrando el crecimiento de la compañía, al igual que ha lastrado su rentabilidad en los últimos años (sobre todo por las distintas multas regulatorias, entre las que se encuentra un gravamen de 5.000 millones de dólares de la Comisión Federal de Comercio en 2019 y el fuerte gasto de la propia Facebook para actualizar sus sistemas de privacidad y protección de los usuarios).

La reciente demanda de la FTC es también algo más que un posible contratiempo. Si la FTC se sale con la suya, Facebook se vería obligada a desprenderse de Instagram (adquirida en 2012 por 1.000 millones de dólares) y WhatsApp (comprada en 2014 por 19.000 millones de dólares). Aunque ambas adquisiciones son minúsculas comparadas con el gigante de más de 770.000 millones de dólares que es Facebook hoy en día, la FTC afirma que Facebook ha llegado hasta donde está aplastando ilegalmente a sus competidores mediante adquisiciones como estas. Facebook argumenta, con razón, que la propia FTC y el Departamento de Justicia aprobaron las adquisiciones, pero eso no significa que la revocación de una decisión antigua esté fuera de lugar. Aquí hay un precedente histórico.

Los argumentos que señalan la influencia negativa de los medios sociales en la sociedad son unos que no puedo aceptar totalmente a menos que los que hacen estos argumentos incluyan otras empresas de medios de comunicación. Los medios de comunicación social amplifican las voces individuales, incluyendo aquellas que pueden ser menos honestas y que pretenden perjudicar a los demás. Pero un negocio basado en la publicidad que depende de que los ojos de los consumidores permanezcan pegados a una pantalla no es nuevo. Los medios de comunicación tradicionales (la televisión, la radio y los periódicos) siempre han tenido problemas similares. Demonizar a Facebook sin señalar a sus predecesores en los medios de comunicación y su impacto negativo en la sociedad no encaja.

No obstante, la presión que se ejerce sobre Facebook es real, y la empresa podría tener un aspecto muy diferente dentro de unos años. Sin embargo, Facebook no es impotente a la hora de forjar un camino hacia adelante.

Acerca de esos 56 mil millones de razones para comprar…

Como se ha mencionado anteriormente, Facebook ha tenido que desembolsar decenas de miles de millones en los últimos años para hacer que sus redes sociales sean más fáciles de usar. Sin embargo, incluso en tiempos difíciles, Facebook es muy rentable. Generó unos ingresos netos de 17.900 millones de dólares hasta los tres primeros trimestres de 2020 con unos ingresos de 57.900 millones de dólares.

Y debido a los años de dominio de las redes sociales, Facebook contaba con casi 56.000 millones de dólares en efectivo y equivalentes a corto plazo, 6.200 millones de dólares en inversiones de capital y cero deuda en sus libros a finales de septiembre de 2020. Estas ventajas la convierten en una de las organizaciones más ricas del planeta, dotada de un envidiable cofre de guerra con el que sembrar nuevos crecimientos. Su negocio de realidad virtual Oculus y sus crecientes aspiraciones en tecnología financiera y pagos digitales son solo dos ejemplos con un enorme potencial.

¿Pero qué pasa con el riesgo antimonopolio? En el peor de los casos, Facebook podría verse obligado a vender Instagram y/o WhatsApp. Pero Facebook sigue siendo una fuerza dominante en la tecnología con miles de millones de usuarios a nivel mundial. Y no olvidemos que una venta de cualquiera de las dos filiales equiparía potencialmente a Facebook con aún más dinero en efectivo, ya que ambas serían ahora plataformas sociales masivas por derecho propio con cientos de millones de usuarios.

Luego está la infraestructura entre bastidores que opera los diversos servicios de medios sociales de Facebook. Si la demanda tiene éxito, ¿qué activos (un centro de datos, por ejemplo) pertenecen a Facebook y cuáles (si los hay) se escinden como parte de IG o WhatsApp? Son grandes preguntas que exigen respuestas complejas. Pero la cuestión es que Facebook no se quedaría sin dientes si se desprende de Instagram y WhatsApp, y podría modificar rápidamente la forma en que monetiza su enorme operación global. Poseer miles de millones de usuarios y activos digitales en expansión para dar soporte a todos esos usuarios le permite un gran número de opciones.

Los riesgos abundan y los nubarrones siguen acumulándose obstinadamente en torno a Facebook, pero sigo siendo un comprador a largo plazo. Espero que este líder de las comunicaciones globales siga existiendo durante mucho tiempo.

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Este artículo representa la opinión del escritor, que puede discrepar de la posición de recomendación «oficial» de un servicio de asesoramiento premium de Motley Fool. ¡Somos motley! Cuestionar una tesis de inversión -incluso una de las nuestras- nos ayuda a todos a pensar críticamente sobre la inversión y a tomar decisiones que nos ayuden a ser más inteligentes, más felices y más ricos.

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Suzanne Frey, ejecutiva de Alphabet, es miembro de la junta directiva de The Motley Fool. Randi Zuckerberg, ex directora de desarrollo de mercado y portavoz de Facebook y hermana de su CEO, Mark Zuckerberg, es miembro de la junta directiva de The Motley Fool. Nicholas Rossolillo posee acciones de Facebook. Sus clientes pueden poseer acciones de los valores mencionados. The Motley Fool posee acciones de Facebook y Netflix y las recomienda. The Motley Fool tiene una política de divulgación.

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