Sirenas y tritones: Hechos y leyendas

Sirenas y otros monstruos marinos

Con la mayor parte de nuestro planeta azul cubierto por agua, no es de extrañar que, hace siglos, se creyera que los océanos escondían misteriosas criaturas, entre ellas serpientes marinas y sirenas. Los merfolk (sirenas y tritones) son, por supuesto, la versión marina de las leyendas mitad humanas, mitad animales, que han cautivado la imaginación humana durante siglos. Una fuente, las «Mil y una noches», describía a las sirenas como si tuvieran «caras de luna y cabellos como los de una mujer, pero sus manos y pies estaban en sus vientres y tenían colas como las de los peces.»

C.J.S. Thompson, antiguo conservador del Real Colegio de Cirujanos de Inglaterra, señala en su libro «The Mystery and Lore of Monsters» que «las tradiciones relativas a criaturas de forma medio humana y medio pez han existido durante miles de años, y la deidad babilónica Era u Oannes, el dios-pez …. suele ser representado con una cabeza barbuda con una corona y un cuerpo como el de un hombre, pero de la cintura para abajo tiene la forma de un pez». La mitología griega contiene historias del dios Tritón, el sireno mensajero del mar, y varias religiones modernas, como el hinduismo y el candomble (una creencia afrobrasileña), veneran hasta hoy a diosas sirenas.

A muchos niños les resulta más familiar la versión de Disney de «La Sirenita», una versión algo aséptica de un cuento de Hans Christian Andersen publicado por primera vez en 1837. En algunas leyendas de Escocia y Gales, las sirenas se hacían amigas -e incluso se casaban- de los humanos. Meri Lao, en su libro «Seducción y el poder secreto de las mujeres», señala que «en las islas Shetland, las sirenas son mujeres de una belleza impresionante que viven bajo el mar; su apariencia híbrida es temporal, el efecto se consigue poniéndose la piel de un pez. Deben tener mucho cuidado de no perderla mientras deambulan por tierra, porque sin ella no podrían volver a su reino submarino.»

En el folclore, las sirenas se asociaban a menudo con la desgracia y la muerte, atrayendo a los marineros errantes fuera de su curso e incluso a los bancos de arena (las terroríficas sirenas de la película de 2011 «Piratas del Caribe: en mareas extrañas» están más cerca de las criaturas legendarias que la Ariel de Disney).

Aunque no son tan conocidos como sus atractivas contrapartes femeninas, existen, por supuesto, los sirenos, y tienen una reputación igualmente feroz de convocar tormentas, hundir barcos y ahogar marineros. Se dice que un grupo especialmente temido, los Hombres Azules del Minch, habita en las Hébridas Exteriores, frente a la costa de Escocia. Parecen hombres normales (de cintura para arriba) con la excepción de su piel azulada y sus barbas grises. La tradición local afirma que, antes de asaltar un barco, los Hombres Azules suelen desafiar a su capitán a un concurso de rimas; si el capitán es lo suficientemente rápido de ingenio y ágil de lengua puede superar a los Hombres Azules y salvar a sus marineros de una tumba acuática.

Las leyendas japonesas tienen una versión de los merfolk llamada kappa. Se dice que residen en los lagos, las costas y los ríos japoneses, y que estos espíritus acuáticos de tamaño infantil parecen más animales que humanos, con rostros simiescos y caparazones de tortuga en la espalda. Al igual que los Hombres Azules, los kappa a veces interactúan con los humanos y los desafían a juegos de habilidad en los que la pena por perder es la muerte. Se dice que los kappa sienten apetito por los niños y por aquellos que son lo suficientemente insensatos como para nadar solos en lugares remotos, pero valoran especialmente los pepinos frescos.

¿Sirenas de verdad?

La realidad de las sirenas se asumió durante la época medieval, cuando se las representaba con naturalidad junto a animales acuáticos conocidos, como las ballenas. Hace cientos de años, los marineros y los habitantes de las ciudades costeras de todo el mundo contaban que se habían encontrado con las doncellas del mar. Una historia que se remonta al siglo XVII afirmaba que una sirena había entrado en Holanda a través de un dique y se había herido en el proceso. La llevaron a un lago cercano y pronto se recuperó. Con el tiempo se convirtió en una ciudadana productiva, aprendiendo a hablar holandés, a realizar tareas domésticas y, finalmente, se convirtió al catolicismo.

Otro encuentro de sirenas que se ofreció como una historia real se describe en «Misterios y leyendas increíbles del mar» de Edward Snow. Un capitán de barco de la costa de Terranova describió su encuentro en 1614: «El capitán John Smith vio una sirena ‘nadando con toda la gracia posible’. La imaginó con ojos grandes, una nariz finamente formada que era ‘algo corta, y orejas bien formadas’ que eran más bien demasiado largas. Smith añade que «su larga cabellera verde le confería un carácter original que no dejaba de ser atractivo». De hecho, Smith quedó tan prendado de esta encantadora mujer que empezó a «experimentar los primeros efectos del amor» al contemplarla antes de su repentina (y seguramente profundamente decepcionante) constatación de que era un pez de cintura para abajo. El pintor surrealista René Magritte representó una especie de sirena inversa en su cuadro de 1949 «La invención colectiva».

En el siglo XIX, los bromistas fabricaban sirenas falsas por docenas para satisfacer el interés del público por estas criaturas. El gran showman P.T. Barnum exhibió la «Feejee Mermaid» en la década de 1840 y se convirtió en una de sus atracciones más populares. Aquellos que pagaban 50 centavos esperando ver a una belleza de largas extremidades y cola de pez peinándose, se llevaban una gran decepción; en su lugar, veían un grotesco cadáver falso de unos cuantos metros de largo. Tenía el torso, la cabeza y las extremidades de un mono y la parte inferior de un pez. Para los ojos modernos era una falsificación evidente, pero engañó e intrigó a muchos en su momento.

¿Sirenas modernas?

¿Podría haber una base científica para las historias de sirenas? Algunos investigadores creen que los avistamientos de animales oceánicos de tamaño humano, como los manatíes y los dugongos, podrían haber inspirado las leyendas de sirenas. Estos animales tienen una cola plana parecida a la de una sirena y dos aletas que parecen brazos rechonchos. No se parecen exactamente a una sirena o a un sireno típico, por supuesto, pero muchos avistamientos se produjeron a bastante distancia y, al estar sumergidos en el agua y las olas, sólo se veían partes de su cuerpo. La identificación de animales en el agua es intrínsecamente problemática, ya que los testigos presenciales, por definición, sólo ven una pequeña parte de la criatura. Si se añade el factor de la poca luz al atardecer y las distancias, identificar positivamente incluso una criatura conocida puede ser muy difícil. Un vistazo a una cabeza, un brazo o una cola justo antes de que se sumerja bajo las olas podría haber dado lugar a algunos informes de sirenas.

Los informes de sirenas modernas son muy raros, pero ocurren; por ejemplo, las noticias de 2009 afirmaban que se había visto una sirena frente a la costa de Israel en la ciudad de Kiryat Yam. La sirena (o ella) realizó algunos trucos para los espectadores antes de la puesta de sol, y luego desapareció para la noche. Una de las primeras personas que vio a la sirena, Shlomo Cohen, dijo: «Estaba con unos amigos cuando de repente vimos a una mujer tumbada en la arena de forma extraña. Al principio pensé que era una bañista más, pero cuando nos acercamos se lanzó al agua y desapareció. Todos nos quedamos en shock porque vimos que tenía cola». La oficina de turismo de la ciudad estaba encantada con su nueva fama y ofreció una recompensa de un millón de dólares para la primera persona que fotografiara a la criatura. Desgraciadamente, los informes desaparecieron casi tan rápido como salieron a la luz, y nadie llegó a reclamar la recompensa.

En 2012 un especial de Animal Planet, «Sirenas: El cuerpo encontrado», renovó el interés por las sirenas. Presentaba la historia de unos científicos que habían encontrado pruebas de sirenas reales en los océanos. Era ficción, pero presentada en un formato de falso documental que parecía realista. El programa fue tan convincente que la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica recibió suficientes consultas tras el especial televisivo que emitió un comunicado en el que negaba oficialmente la existencia de las sirenas.

Se dice que un templo de Fukuoka (Japón) alberga los restos de una sirena que llegó a la costa en 1222. Sus huesos se conservaron a instancias de un sacerdote que creía que la criatura procedía del legendario palacio de un dios dragón en el fondo del océano. Durante casi 800 años se han expuesto los huesos, y se decía que el agua que se utilizaba para remojarlos prevenía las enfermedades. Sólo se conservan algunos de los huesos, y como no han sido sometidos a pruebas científicas, su verdadera naturaleza sigue siendo desconocida.

Las sirenas pueden ser antiguas, pero todavía están con nosotros de muchas formas; sus imágenes se pueden encontrar a nuestro alrededor en películas, libros, películas de Disney, en Starbucks – y tal vez incluso en las olas del océano si miramos lo suficientemente cerca.