Sí, más dióxido de carbono en la atmósfera ayuda a las plantas a crecer, pero no es una excusa para restar importancia al cambio climático

La alarmante tasa de dióxido de carbono que fluye hacia nuestra atmósfera está afectando a la vida de las plantas de forma interesante – pero quizás no de la forma que se espera.

A pesar de las grandes pérdidas de vegetación a causa del desmonte, la sequía y los incendios forestales, el dióxido de carbono es absorbido y almacenado en la vegetación y los suelos a un ritmo creciente.

Esto se denomina «sumidero de carbono terrestre», un término que describe cómo la vegetación y los suelos de todo el mundo absorben más dióxido de carbono de la fotosíntesis del que liberan. Y en los últimos 50 años, el sumidero (la diferencia entre la captación y la liberación de dióxido de carbono por parte de esas plantas) ha ido aumentando, absorbiendo al menos una cuarta parte de las emisiones humanas en un año medio.

Captura de pantalla a las pm.

El sumidero se está haciendo más grande debido a un rápido aumento de la fotosíntesis de las plantas, y nuestra nueva investigación muestra que el aumento de las concentraciones de dióxido de carbono impulsa en gran medida este aumento.

Así que, para decirlo de forma sencilla, los humanos están produciendo más dióxido de carbono. Este dióxido de carbono está provocando un mayor crecimiento de las plantas y una mayor capacidad para absorber dióxido de carbono. Este proceso se denomina «efecto de fertilización del dióxido de carbono», un fenómeno en el que las emisiones de carbono impulsan la fotosíntesis y, a su vez, el crecimiento de las plantas.

Lo que no sabíamos hasta nuestro estudio es cuánto contribuye el efecto de fertilización del dióxido de carbono al aumento de la fotosíntesis global en la tierra.

Captura de pantalla a las pm.

Pero no te confundas, nuestro descubrimiento no significa que emitir dióxido de carbono sea algo bueno y que debamos bombear más dióxido de carbono, o que los ecosistemas terrestres estén eliminando más emisiones de dióxido de carbono de lo que pensábamos (ya sabemos cuánto es por las mediciones científicas).

Y definitivamente no significa que debamos, como han hecho los escépticos del clima, utilizar el concepto de fertilización por dióxido de carbono para restar importancia a la gravedad del cambio climático.

Más bien, nuestros hallazgos proporcionan una explicación nueva y más clara de lo que hace que la vegetación de todo el mundo absorba más carbono del que libera.

Es más, destacamos la capacidad de la vegetación para absorber una parte de las emisiones humanas, frenando el ritmo del cambio climático. Esto subraya la urgencia de proteger y restaurar los ecosistemas terrestres como los bosques, las sabanas y las praderas y asegurar sus reservas de carbono.

Y aunque más dióxido de carbono en la atmósfera permite que los paisajes absorban más dióxido de carbono, casi la mitad (44%) de nuestras emisiones permanecen en la atmósfera.

Más dióxido de carbono hace que las plantas sean más eficientes

Desde principios del siglo pasado, la fotosíntesis a escala global ha aumentado en proporción casi constante al aumento del dióxido de carbono atmosférico. Ambos son ahora alrededor de un 30% más altos que en el siglo XIX, antes de que la industrialización comenzara a generar emisiones significativas.

La fertilización con dióxido de carbono es responsable de al menos el 80% de este aumento de la fotosíntesis. La mayor parte del resto se atribuye a una temporada de crecimiento más larga en el bosque boreal y el Ártico, que se están calentando rápidamente.

Los ecosistemas como los bosques actúan como un arma natural contra el cambio climático al absorber el carbono de la atmósfera.

En todo caso, ¿cómo es que más dióxido de carbono conduce a un mayor crecimiento de las plantas?

Las mayores concentraciones de dióxido de carbono hacen que las plantas sean más productivas porque la fotosíntesis se basa en el uso de la energía del sol para sintetizar azúcar a partir del dióxido de carbono y el agua. Las plantas y los ecosistemas utilizan el azúcar como fuente de energía y como componente básico para el crecimiento.

Cuando la concentración de dióxido de carbono en el aire fuera de la hoja de una planta aumenta, se puede absorber más rápidamente, lo que aumenta el ritmo de la fotosíntesis.

Más dióxido de carbono también significa un ahorro de agua para las plantas. Más dióxido de carbono disponible significa que los poros de la superficie de las hojas de las plantas que regulan la evaporación (llamados estomas) pueden cerrarse ligeramente. Siguen absorbiendo la misma cantidad o más de dióxido de carbono, pero pierden menos agua.

El ahorro de agua resultante puede beneficiar a la vegetación en los paisajes semiáridos que dominan gran parte de Australia.

Hemos visto que esto ocurre en un estudio de 2013, que analizó datos de satélite que medían los cambios en el verdor general de Australia. Mostró más superficie foliar en lugares donde la cantidad de lluvia no había cambiado con el tiempo. Esto sugiere que la eficiencia hídrica de las plantas aumenta en un mundo más rico en dióxido de carbono.

Los bosques jóvenes ayudan a capturar el dióxido de carbono

En otra investigación publicada recientemente, mapeamos la absorción de carbono de los bosques de diferentes edades en todo el mundo. Demostramos que los bosques que vuelven a crecer en tierras agrícolas abandonadas ocupan una superficie mayor y absorben incluso más dióxido de carbono que los bosques antiguos, a nivel mundial. Pero, ¿por qué?

Los bosques jóvenes necesitan carbono para crecer, por lo que contribuyen significativamente al sumidero de carbono.

En un bosque maduro, la muerte de los árboles viejos equilibra la cantidad de madera nueva que crece cada año. Los árboles viejos pierden su madera en el suelo y, eventualmente, en la atmósfera a través de la descomposición.

Un bosque que vuelve a crecer, en cambio, sigue acumulando madera, y eso significa que puede actuar como un considerable sumidero de carbono hasta que la mortalidad de los árboles y la descomposición alcancen el ritmo de crecimiento.

Este efecto de la edad se superpone al efecto de la fertilización del dióxido de carbono, lo que hace que los bosques jóvenes sean potencialmente sumideros muy fuertes.

De hecho, a nivel mundial, encontramos que estos bosques en crecimiento son responsables de alrededor del 60% de la eliminación total de dióxido de carbono por parte de los bosques en general. Debería fomentarse su expansión mediante la reforestación.