Qué inspiró La leyenda de Sleepy Hollow?

La leyenda de Sleepy Hollow resurge cada año en torno a Halloween. El relato de Washington Irving de 1820 sobre un jinete sin cabeza que aterroriza al pueblo real de Sleepy Hollow se considera una de las primeras historias de fantasmas de Estados Unidos, y una de las más aterradoras.

Pero Irving no inventó la idea de un jinete sin cabeza. Los relatos de jinetes sin cabeza se remontan a la Edad Media, incluyendo las historias de los hermanos Grimm y la leyenda holandesa e irlandesa del «Dullahan» o «Gan Ceann», un jinete parecido a la Parca que lleva su cabeza.

Elizabeth Bradley, historiadora del Historic Hudson Valley, afirma que una fuente probable del jinete de Irving se encuentra en la obra de Sir Walter Scott de 1796 The Chase, que es una traducción del poema alemán The Wild Huntsman de Gottfried Bürger y que probablemente se basa en la mitología nórdica.

El escritor estadounidense Washington Irving (1783-1859).

MPI/Getty Images

«Irving acababa de conocer y entablar amistad con Scott en 1817, por lo que es muy probable que se viera influenciado por la obra de su nuevo mentor», afirma. «El poema trata de un cazador malvado que está condenado a ser cazado para siempre por el diablo y los ‘perros del infierno’ como castigo por sus crímenes.»

Lee más: El lado oscuro de los cuentos de hadas de los Grimm

Según la Sociedad Histórica de Nueva York, otros creen que Irving se inspiró en «un soldado hessiano real que fue decapitado por una bala de cañón durante la batalla de White Plains, alrededor de Halloween de 1776.»

La historia de Irving se desarrolla en el pueblo neoyorquino de Sleepy Hollow, en el condado de Westchester. En ella, el espigado recién llegado y maestro de escuela Ichabod Crane corteja a Katrina van Tassel, una joven heredera que también es perseguida por el holandés Brom Bones. Tras ser rechazado por Katrina en una fiesta en la granja de los van Tassel en la que se comparten historias de fantasmas, Ichabod es perseguido por un jinete sin cabeza (que puede o no ser su rival) que le lanza una calabaza, arrojando a Ichabod de su caballo. El maestro de escuela se desvanece.

Puede que Irving se inspirara en su historia cuando era un adolescente en la región de Tarrytown. Se trasladó a la zona en 1798 para huir de un brote de fiebre amarilla en la ciudad de Nueva York, según la Sociedad Histórica de Nueva York.

Seguro que «conoció las historias de fantasmas y la tradición local a una edad impresionable», dice Bradley. «Entrelaza hábilmente lugares reales -la antigua iglesia holandesa y el patio de la iglesia, el ‘árbol del comandante Andre’, algunos nombres de familia reales, como van Tassel e Ichabod Crane- y un poco de historia de la Guerra de la Independencia con pura imaginación y fantasía», dice Bradley. «Es un crisol de historias y, por tanto, totalmente americano»

Lee más: Fantasmas famosos de la historia de Estados Unidos

El jinete sin cabeza persiguiendo a Ichabod, ilustrado por Frances Brundage.

Culture Club/Getty Images

Franz Potter, profesor de la Universidad Nacional especializado en estudios góticos, dice que el jinete sin cabeza, como entidad sobrenatural, representa un pasado que nunca muere, pero que siempre persigue a los vivos.

«El jinete sin cabeza supuestamente busca venganza -y una cabeza- que cree que le fue arrebatada injustamente», dice Potter. «Esta injusticia exige que busque continuamente un sustituto. El jinete, al igual que el pasado, sigue buscando respuestas, sigue buscando retribución y no puede descansar. Nos persigue el pasado, que nos acecha para que nunca lo olvidemos».

En cuanto a que el folclore se mezcla con la historia cuando se trata del personaje de Ichabod Crane, The New York Times informa de que un coronel real, Ichabod B. Crane, fue un contemporáneo de Irving que se alistó en los marines en 1809, sirviendo 45 años. Pero no hay pruebas de que ambos se conocieran, según el periódico.

La primera historia de fantasmas de Estados Unidos, dice Bradley, ha perdurado porque se acomoda a la cambiante imaginación estadounidense.

«Inspira a la gente porque les recuerda que todavía hay algunos misterios americanos, algunas verdades a medias que quizá nunca se conozcan del todo, y ese es el objetivo», dice. «La ‘Leyenda’ se presta a cualquier interpretación, y sigue fascinando y aterrorizando de la mejor manera posible.»

Lee más: 8 de las leyendas populares más espeluznantes de Halloween