Qué emociones experimentan realmente los perros?

¿Los perros tienen sentimientos? La mayoría de la gente puede leer las emociones en su perro con bastante facilidad. Por ejemplo, llegas a casa y tu perro baila moviendo la cola, y piensas para ti mismo: «Lady se alegra de verme» o «Lady me quiere de verdad». O tal vez esté dando un paseo y, al acercarse otro can, su perro se queda inmóvil, con los pelos de punta levantados, y emite un gruñido grave. Lo interpretamos como «a Rex no le gusta ese perro. Verlo hace que Rex se enfade». En estas situaciones, el estado emocional de nuestros perros parece bastante obvio. Por esta razón, a mucha gente le resulta difícil entender que la existencia de las emociones en los perros fue -y en algunos lugares sigue siendo- un punto de controversia científica.

La historia de las emociones en los perros: ¿Alma o máquina?

En un pasado tenue y lejano se presumía que los perros tenían una vida mental muy rica, con sentimientos muy parecidos a los de los humanos e incluso la capacidad de entender el lenguaje humano casi tan bien como las personas. Sin embargo, con el auge de la ciencia las cosas empezaron a cambiar. La humanidad empezaba a comprender lo suficiente los principios de la física y la mecánica como para poder construir máquinas complejas. Además, estábamos aprendiendo que los seres vivos también se regían por sistemas que seguían reglas mecánicas y procesos químicos.

Ante tales descubrimientos, las religiones intervinieron para sugerir que debía haber algo más en los seres humanos que simples acontecimientos mecánicos y químicos. Los estudiosos de la Iglesia insistieron en que las personas tienen alma, y la prueba que dieron para ello fue el hecho de que los humanos tienen conciencia y sentimientos; los animales podrían tener los mismos sistemas mecánicos, argumentaban, pero no tenían una chispa divina y, por lo tanto, no tenían la capacidad de experimentar sentimientos «verdaderos».

Estudios sobre los sentimientos de los perros en el pasado

Dado que gran parte de la ciencia de la época estaba patrocinada por escuelas y universidades relacionadas con la iglesia, no es sorprendente encontrar que los investigadores no afirmaran la existencia de niveles superiores de funcionamiento mental como las emociones en los animales. Hacerlo podría haber provocado que las autoridades eclesiásticas sintieran que los científicos estaban sugiriendo que un animal como un perro podría tener alma y conciencia, y el hecho de ir en contra de la doctrina eclesiástica podría acarrear muchos problemas.

Calendario de desarrollo del perro y niveles de emoción del perro

La persona más destacada en adoptar esta línea fue el filósofo y científico francés René Descartes. En un conjunto de análisis muy influyentes, Descartes sugirió que los animales como los perros eran simplemente una especie de máquina. Así, describiría a mi Beagle, Darby, como si fuera simplemente un chasis con forma de perro, lleno del equivalente biológico de engranajes y poleas.

Esta máquina no piensa, pero puede ser programada para hacer ciertas cosas. Nicholas de Malebranche, que amplió las ideas de Descartes, resumió la idea cuando afirmó que los animales «comen sin placer, lloran sin dolor, actúan sin saberlo: no desean nada, no temen nada, no saben nada»

Se podría argumentar en contra de esto señalando que si se reta a un perro éste se enfada claramente, y esto se demuestra por el hecho de que gruñe o gruñe. Otra posibilidad es que se asuste, lo que se demuestra por el hecho de que gime y huye. Los científicos clásicos y sus sucesores dirían que el perro simplemente actúa, no siente. Está programado para chasquear ante las cosas que lo amenazan, o si la amenaza es demasiado grande, está programado para huir. Se podría señalar que si se diera una patada a un perro, éste chillaría de dolor y miedo. Los investigadores podrían responder que si se le da una patada a una tostadora, ésta emitiría un sonido. ¿Es un aullido de dolor que indica que la tostadora tiene miedo? Su argumento sería que los perros simplemente actúan y no sienten.

Lo que sabemos ahora sobre las emociones de los perros

La ciencia ha progresado claramente mucho, mucho más allá del pensamiento de Descartes y Malebranche. Ahora hemos llegado a comprender que los perros poseen todas las mismas estructuras cerebrales que producen emociones en los humanos. Los perros tienen las mismas hormonas y experimentan los mismos cambios químicos que los humanos durante los estados emocionales. Los perros tienen incluso la hormona oxitocina, que, en los humanos, está implicada en el sentimiento de amor y afecto hacia los demás.

Con la misma neurología y química que tienen las personas, parece razonable sugerir que los perros también tienen emociones similares a las nuestras. Sin embargo, es importante no exagerar y asumir inmediatamente que los rangos emocionales de perros y humanos son los mismos.

Estudios actuales sobre las emociones de los perros

Para entender lo que sienten los perros, debemos recurrir a las investigaciones realizadas para explorar las emociones de los humanos. Se da el caso de que no todas las personas tienen la gama completa de todas las emociones posibles y, de hecho, en algunos momentos de su vida no tenían el complemento completo de emociones que sienten y expresan hoy. Hay muchas investigaciones que demuestran que los bebés y los niños muy pequeños tienen una gama de emociones más limitada. Es con el tiempo cuando las emociones del bebé comienzan a diferenciarse y desarrollarse y, cuando han llegado a la edad adulta, su gama de experiencias emocionales es bastante amplia.

¿Por qué son importantes estos datos para entender la vida emocional de nuestros perros? Los investigadores han llegado a la conclusión de que la mente de un perro es aproximadamente equivalente a la de un humano de dos años o dos años y medio. Esta conclusión es válida para la mayoría de las capacidades mentales, así como para las emociones. Por lo tanto, podemos recurrir a la investigación humana para saber qué podemos esperar de nuestros perros. Al igual que un niño de dos años, nuestros perros tienen claramente emociones, pero muchos menos tipos de emociones que las que se encuentran en los humanos adultos.

Al nacer, un bebé humano sólo tiene una emoción que podríamos llamar excitación. Ésta indica lo excitado que está, y va desde muy tranquilo hasta un estado de frenesí. En las primeras semanas de vida, el estado de excitación adquiere un sabor positivo o negativo variable, por lo que ya podemos detectar las emociones generales de satisfacción y angustia. En los dos meses siguientes, el asco, el miedo y la ira se hacen detectables en el bebé. La alegría no suele aparecer hasta que el bebé tiene casi seis meses de edad y le sigue la aparición de la timidez o el recelo. El verdadero afecto, el tipo de afecto para el que tiene sentido utilizar la etiqueta «amor», no emerge plenamente hasta los nueve o diez meses de edad.

Las emociones sociales complejas -las que tienen elementos que deben aprenderse- no aparecen hasta mucho más tarde. La vergüenza y el orgullo tardan casi tres años en aparecer, mientras que la culpa aparece unos seis meses después. Un niño tiene casi cuatro años antes de sentir desprecio.

Las emociones que realmente experimentan los perros

Esta secuencia de desarrollo es la clave de oro para entender las emociones de los perros. Los perros pasan por sus etapas de desarrollo mucho más rápido que los humanos y tienen todo el rango emocional que alcanzarán cuando tienen entre cuatro y seis meses de edad (dependiendo del ritmo de maduración de su raza).

El hecho importante es que sabemos que el surtido de emociones disponibles para el perro no superará el que está disponible para un humano que tiene entre dos y dos años y medio. Esto significa que un perro tendrá todas las emociones básicas: alegría, miedo, ira, asco y, sí, amor, pero el perro no experimenta las emociones más complejas como la culpa, el orgullo y la vergüenza.

Muchos argumentarían que han visto pruebas que indican que su perro es capaz de experimentar la culpa. La situación habitual que se relata es aquella en la que has llegado a casa y tu perro empieza a escabullirse mostrando incomodidad, y luego descubres que ha dejado un depósito marrón maloliente en el suelo de tu cocina. Es natural concluir que el perro estaba actuando de una manera que demuestra que se siente culpable por su transgresión.

A pesar de las apariencias, no se trata de culpa, sino simplemente de una muestra de la emoción más básica del miedo. Su perro ha aprendido que cuando usted aparece y sus excrementos son visibles en el suelo, le pasan cosas malas. Lo que ves es su miedo al castigo; nunca sentirá culpa porque no es capaz de experimentarla.

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Los puntos importantes a tener en cuenta

Entonces, ¿qué significa esto para los que vivimos e interactuamos con perros? La buena noticia es que puedes sentirte libre de vestir a tu perro con ese disfraz tonto para una fiesta. No se sentirá avergonzado, independientemente de lo ridículo que parezca. Tampoco sentirá orgullo por llevarse a casa el primer premio en una exposición canina o en un concurso de obediencia. Pero es indiscutible que su perro puede sentir amor por usted y sentirse satisfecho con su compañía, y ése es realmente el quid de la cuestión, ¿no? Como cantaban los Beatles, «todo lo que necesitas es amor». Menos mal que nuestros perros nos lo proporcionan con creces.