Prueba de sabor: Los mejores nuggets de pollo congelados

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Cuando creces en un hogar como el mío -piensa en panes integrales, todas las comidas hechas desde cero, nada de cereales azucarados, ni una visita a la comida rápida a la vista- no andas precisamente pensando, caramba, soy un niño tan afortunado cuyos padres se aseguran sabiamente de que desarrolle excelentes hábitos alimenticios que me durarán toda la vida. No, no. Intentas cambiar tus palitos de apio por Dunkaroos (sólo que nadie se lo cree), tienes rabietas frente al expositor de Lunchables en el supermercado (sólo que nadie se lo cree) y desarrollas un hábito alarmante de tomar a escondidas cucharadas de miel bañadas en azúcar (sólo que… no te sientes tan bien). Pero entonces surge la genialidad y empiezas a gorronear suficiente calderilla para colarte en el McDonald’s de camino a casa desde el colegio para comprar unos McNuggets de pollo de 99 céntimos. Y luego lo haces una y otra vez hasta siempre.

¿Moral de la historia? Cualquier niño en su sano juicio desarrollará una obsesión enloquecida por los nuggets de pollo, y no hay nada que nadie pueda hacer para detenernos. ¿Por qué, te preguntarás? La respuesta es sencilla: los nuggets de pollo son la hostia. Las rodillas de la abeja. La intersección definitiva entre la carne suave y tierna y el crujido grasiento y picante.

Prueba de sabor de los nuggets de pollo congelados

Desgraciadamente, los nuggets de pollo parecen haber sufrido una pequeña crisis de relaciones públicas en los últimos años. Y si alguna vez te has detenido antes de comer uno para preguntarte qué es lo que realmente hay en estas cosas…, entonces eres la prueba viviente. No es culpa tuya: cualquiera que haya visto el ampliamente publicitado fracaso de los nuggets de pollo de Jamie Oliver, en el que demuestra la supuesta producción de hamburguesas de pollo comerciales, probablemente se haya llevado dos impresiones. La primera es que el nugget de pollo normal está hecho de carne separada mecánicamente; la segunda es que los niños seguirán queriendo comerlo, independientemente de su composición. He aquí la buena noticia: sólo la segunda es cierta (además, ¡te lo dije!).

A los escépticos de los nuggets de pollo que hay por ahí, por favor, tomad asiento. Es hora de una intervención. Hablando en serio: ¿esos pollos llevaban las vidas más felices y satisfactorias? No, definitivamente no. Pero sus carcasas tampoco fueron trituradas hasta convertirse en una pasta y luego coladas mecánicamente en trozos en forma de pepitas para su placer gastronómico.* Por supuesto, la «baba rosa», la materia de la leyenda de la carne misteriosa de R. L. Stine y Richard Fleischer, existe de hecho. En los perritos calientes y la mortadela, es decir; en realidad, es muy poco probable que encuentre algo de esa sustancia viscosa de color neón en los nuggets de pollo del supermercado.

O, en el caso de que existiera, tendría la oportunidad de evitarlo, gracias al lenguaje requerido por el USDA en el envase: todos los productos que contienen carne separada mecánicamente deben indicarlo explícitamente en la lista de ingredientes.

Entonces, ¿qué contiene su nugget de pollo? Los detalles, por supuesto, dependen de quién los haga, pero muchos congelados contienen poco más que carne de pollo, agua, sal y harina. De hecho, de las nueve marcas que probamos, casi todas contenían más aditivos en el empanado que en la propia hamburguesa. Así que se acabó el mito (más o menos)*. Pasemos a las preguntas de verdad. ¿Qué nugget de pollo congelado es el mejor y puede alguno de ellos estar a la altura de las versiones de comida rápida que conocemos y amamos?

*Seamos sinceros: si estás tratando de encontrar el mejor nugget de pollo congelado del mercado, lo más probable es que no seas un fóbico de los aditivos.

Los contendientes

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Probamos nueve marcas diferentes de nuggets de pollo congelados, limitando nuestra selección a los productos disponibles a nivel nacional etiquetados explícitamente como nuggets de pollo. Lamentablemente, no pudimos adquirir uno -Pilgrim’s- en la ciudad de Nueva York.

  • Applegate Naturals Chicken Nuggets
  • Banquet Chicken Breast Nuggets
  • Perdue Chicken Breast Nuggets
  • Trader Joe’s Chicken Drummellas
  • Tyson Chicken Nuggets
  • Weaver Chicken Nuggets
  • Earth’s Best Kidz Baked Chicken Nuggets
  • Fast Fixin Jumbo ‘Nugget-Shaped’ Popcorn Chicken
  • Bell & Evans Breaded Chicken Breast Nuggets

Los criterios

¿Qué hace que un nugget de pollo sea excelente? Nos gusta una hamburguesa firme pero húmeda con un bocado agradable, jugoso y con sabor a pollo. Y en cuanto al empanado, se trata de esa corteza crujiente, ligeramente dorada y salada que -y aquí está el truco crucial- se adhiere firmemente al pollo. Graso, pero no demasiado, salado, pero no demasiado, tierno, pero no demasiado; debe caminar con orgullo por esa cuerda floja que se conoce como para chuparse los dedos.

Se pidió a los catadores que puntuaran la calidad general de cada marca en una escala de uno a diez, con puntuaciones adicionales para la humedad del pollo y el crujiente y la integridad del empanado. Los participantes también dejaron comentarios detallados por escrito sobre el sabor y la textura de cada producto para su análisis cualitativo.

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Preparamos los nuggets según sus instrucciones de horneado para conseguir el máximo potencial de dorado, probándolos en dos tandas para asegurarnos de que todos se puntuaban a temperaturas relativamente comparables. Había ketchup y mostaza para mojar, aunque muchos optaron por probar sus nuggets al natural.

Los resultados

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Estaba lejos de ser una carrera reñida, con Bell & Evans saliendo dos puntos por encima de cualquier otra marca. Curiosamente, resultó que la humedad del pollo tenía una correlación relativamente baja con la calificación general de los nuggets: donde habíamos previsto una abundancia de pollo seco, encontramos en cambio una serie de casos en los que el exceso de humedad empujaba a los nuggets a un territorio blando (incluso blando); muy lejos de la jugosidad que buscábamos. Las listas de ingredientes también desempeñaron un papel limitado en nuestros hallazgos, con productos repletos de químicos y aditivos intercalados uniformemente con las marcas más «naturales».

Los catadores parecían inclinarse a juzgar el sabor de forma bastante generosa: las quejas de sordidez eran habituales, pero tenían poco efecto en las calificaciones reales. La textura fue el verdadero talón de Aquiles de la mayoría de nuestras marcas peor valoradas, muchas de las cuales adolecían de una esponjosidad desagradable (…suponiendo que exista tal cosa como la esponjosidad agradable).

N.B. El coste se determinó a partir de los precios de los supermercados locales de Nueva York y variará según la ubicación, el distribuidor y el tamaño del envase.

Bell & Evans (7.3/10)

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Aunque estos nuggets salieron del horno con un aspecto pálido y grasiento, o en palabras de un catador, «profundamente inquietante», fueron los favoritos de todos. También tenían una gran ventaja sobre la competencia, gracias a un pequeño y sucio secreto conocido como envasar trozos enteros y crudos de pollo empanado congelado y llamarlos «nuggets».

Con auténticos trozos de pollo, que se cocinaban durante casi 30 minutos en el horno (frente a los 10-15 de otras marcas), los competidores no tenían ninguna posibilidad. De ahí las exclamaciones de «¡Por fin, pollo de verdad!» y «¡Es realmente pollo!» y «¡Anotación! Sabe a comida de verdad». (Y mi favorita: «El único que no me hizo sentir que estaba comiendo comida espacial»). La única queja consistente fue el empanado, que -a pesar del mayor tiempo de cocción- siguió siendo pálido y resultó demasiado grasiento y escaso para la mayoría de los catadores.

Desgraciadamente, la clasificación de los nuggets de Bell & Evans junto a otros productos etiquetados como trozos de pechuga empanados sigue siendo un misterio que lamentablemente nos resignamos a abordar otro día.

Costo: 8,49 $/12 oz.
Ingredientes: Carne de pechuga de pollo, agua, sal. Empanado: Harina de trigo sin blanquear, agua, sal, zumo de caña evaporado, levadura seca, especias, pimentón. Frito en aceite de soja para fijar el empanado.

Tyson (5,2/10)

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Resulta que hasta el más dudoso de los recuerdos gustativos es poderoso. No uno sino dos participantes compararon favorablemente estos nuggets con la comida de la cafetería, mientras que otros celebraron el crujiente del empanado y la textura «elástica» de la hamburguesa. En todo caso, Tyson pareció beneficiarse más de nuestra indiferencia colectiva; el pollo fue juzgado como insípido y con un sabor algo artificial, pero en última instancia una solución de nuggets más que adecuada.

Costo: 4,39 $/32 oz.
Ingredientes: Pollo, agua, sal, sabor natural. Empanado: Harina de trigo, agua, almidón de trigo, harina blanca integral, sal, harina de maíz amarillo, almidón de maíz, cebolla seca, ajo seco, levadura seca, azúcar moreno, pimentón y especias.

Fast Fixin’ (4.9/10)

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Esta marca fue la que más comparaciones obtuvo con la comida rápida, comparada con las palomitas de pollo de Popeye y los McNuggets (posiblemente gracias a los efectos relacionados con el MSG de la proteína de soja hidrolizada metida en la lista de ingredientes). Muchos catadores se mostraron satisfechos con el tamaño compacto y fácil de mojar y con la calidad del empanado, que fue elogiado por su sabor a pimienta, «dulce y picante» y por su decente textura crujiente. «Una buena textura firme» pero «no realmente de pollo» parecía ser el consenso, aunque varios participantes le restaron puntos por su sequedad.

Costo: 5,29 $/20 oz.
Ingredientes: Pechuga de pollo con carne de costilla, agua, proteína de trigo texturizada, proteína de soja aislada, 2% o menos de almidón de maíz modificado, carragenina, proteína de soja hidrolizada, sal, sabor, fosfatos de sodio, lecitina. Empanado: Flor de trigo blanqueada, agua, harina de trigo, sabor, sal, 2% o menos de almidón de trigo, suero de leche, cloruro de potasio, pirofosfato ácido de sodio, bicarbonato de sodio, almidón de maíz, fosfato monocálcico, dextrosa, pimentón.

Banquet (4,5/10)

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«Extraño» fue el tema general aquí. Muchos notaron algo inusual en el empanado crujiente «algo duro», un «interesante sabor «diferente» que se revela lentamente.» El pollo, por otro lado, estaba notablemente «apagado» aunque húmedo, o, en palabras de un comentarista, «¡tan blando!». Baste decir que su valoración más positiva fue que «su falta de sustancia hace que no sea totalmente repulsivo.»

Costo: 5,99 $/24 oz.
Ingredientes: Pollo, agua. Empanado: Harina de trigo, sal, dextrosa, especias, aceite de soja, levadura, extractos de pimentón. Rebozado: Agua, harina de maíz amarillo, almidón de maíz, dextrosa, sal, especias, azúcar, extracto de levadura, almidón alimentario modificado, ajo en polvo, goma guar, levadura, harina de soja texturizada, harina de soja, 2% o menos de aislado de proteína de soja, sal, aromatizante, tripolifosfato de sodio, extracto de levadura autolizada, dextrosa. Frito en aceite vegetal con BHT.

Applegate (4,3/10)

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Los catadores se mostraron realmente divididos con respecto a Applegate, y aunque muchos le dieron una puntuación media-alta, fueron unos pocos extremos los que bajaron su media. Los defensores sugirieron que sabía «como el pollo de verdad» y comentaron que era «más firme, lo cual es agradable». Una persona explicó que «aunque en cierto modo es uno de los nuggets más débiles hasta ahora, paradójicamente puede ser el más compulsivamente comestible». El sabor es medio-verdadero finger food».

Pero a los que no les gustó realmente no les gustó, refiriéndose a él como esponjoso y perturbadoramente granuloso e incoloro.

Costo: 7,99 $/8 oz.
Ingredientes: Pollo, agua. Menos del 2% de almidón de maíz, sal, sabor natural (orégano). Rebozado: Agua, harina de trigo, almidón de maíz, harina de maíz amarillo, sal. Empanado: Harina de trigo, azúcar, levadura, aceite de soja, sal. Empanado en aceite vegetal.

Perdue (3,7/10)

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Perdue sacó a relucir algunas diferencias importantes en las filosofías de nuestros catadores sobre los nuggets. Algunos quedaron muy impresionados, exclamando «un condimento muy sabroso», «un sabor distinto y picante» y «¡por fin, algo de sabor!». Pero otros se centraron en la hamburguesa, a la que se refirieron alternativamente como «blanda», «viscosa» y «pastosa». Si usted es un fanático del empanado sazonado, este puede ser el nugget para usted, pero si usted se apaga fácilmente por la textura, es posible que desee mantenerse alejado.

Costo: $ 8.99/29 oz.
Ingredientes: Pechuga de pollo deshuesada con carne de costilla, agua. Contiene menos del 2% de maltodextrina, sal, sabores naturales, extracto de levadura. Empanado Harina de trigo, agua, harina de maíz amarillo, almidón de maíz, dextrosa, sal, azúcar, aromas naturales, levadura. Contiene menos del 2% de extractivos naturales de pimentón, goma guar.

Weaver (3,6/10)

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Los catadores se sorprendieron unánimemente por la textura de los nuggets de Weaver, y muchos parecían más inclinados a hacer preguntas que a responderlas. Por qué, querían saber nuestros comentaristas, «¿el empanado es tan flojo?»; «¡¿es como una esponja?!»; «¿sabe sospechosamente a pescado?». Esta marca se quedó corta en las tres categorías.

Costo: 6,99 $/28 oz.
Ingredientes: Pollo, condimento (proteína de soja hidrolizada, sal, especias), fosfato de sodio. Empanado: Harina de trigo blanqueada, agua, sal, flor de maíz amarillo, azúcar, levadura, aceite de soja, dextrosa, especias, goma guar, oleorresina de pimentón, achiote. Frito con aceite vegetal.

Trader Joe’s (3,5/10)

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Si bien la carne en sí estaba seca, había una notable humedad alrededor de los nuggets. Dijo un comentarista: «Hay jugos, pero no parecen provenir de la carne, que está como seca y granulada.» Entre las descripciones más encantadoras que surgieron aquí compararon las Drummellas de Trader Joe’s con «pulpa de papel masticada» y «madera húmeda». No había ningún fan de estos nuggets entre nuestros catadores.

Coste: $3.79/16 oz.
Ingredientes: Carne blanca de pollo, agua, harina de trigo integral, almidón de maíz. Contiene 2% o menos de: Maltodextrina, sal marina, aceite de girasol, nata (leche), harina de arroz, pollo cocido, grasa de pollo, levadura, color caramelo, harina de cebada malteada, especias, sabores naturales, lecitina de soja. Empanado en aceite vegetal.

Earth’s Best (3.3/10)

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Otro caso de números divididos pone en duda esta clasificación: varios catadores parecían no estar convencidos de que Earth’s Best incluyera realmente pollo, comparando su sabor con el «falso ‘pollo’ vegano» y refiriéndose a la textura como «blanda y pastosa». Pero otros destacaron su «sabor realmente bueno», «textura justa», «agradable sabor dulce y picante» y «buena miga gruesa». Al final del día, sin embargo, hubo una abundancia de calificaciones bajas que enviaron a esta marca al final de nuestra lista.

Costo: $8.99/16 oz.
Ingredientes: Carne de pollo, agua. Contiene 2% o menos de jarabe de caña evaporado, ajo en polvo, cebolla en polvo, almidón de arroz, sal marina, especias. Rebozado y empanado: harina de trigo integral, agua, harina de trigo, almidón de maíz, sirope de maíz evaporado, sal marina, levadura, ajo en polvo, harina de maíz amarillo, levadura, cebolla en polvo, especias, aceite de girasol, extracto de cúrcuma. Empanado en aceite de canola prensado por expulsión y/o aceite de soja y/o aceite de cártamo.

Nuestra metodología de cata: Todas las pruebas de cata se realizan completamente a ciegas y sin discusión. Los catadores prueban las muestras en orden aleatorio. Por ejemplo, el catador A puede probar primero la muestra 1, mientras que el catador B probará primero la muestra 6. De este modo se evita que la fatiga del paladar dé una ventaja injusta a alguna de las muestras. Se pide a los catadores que rellenen las hojas de cata clasificando las muestras según varios criterios que varían de una muestra a otra. Todos los datos se tabulan y los resultados se calculan sin ninguna aportación editorial para ofrecernos la representación más imparcial posible de los resultados reales.

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