Noticias de Pesca y Vida Silvestre de AlaskaEnero 2008

El vuelo del águila y otros mitosLas águilas no se comen a los niños ni a las mascotas

Por Riley Woodford
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Un águila se abalanza para coger un pez. Las águilas pesan entre 8 y 12 libras y pueden cargar unas tres o cuatro libras. ADF&G foto.

Cada pocos años sale a la luz una historia sobre un águila calva que se lleva a un perro o intenta arrebatarle el gato a alguien. Los biólogos que estudian las aves de presa y la gente que vive cerca de las águilas han visto muchos arrebatos y acarreos -así como vuelos en picado y nadando- y han ofrecido información sobre lo que realmente pueden y no pueden hacer las águilas.

Las águilas calvas son aves fuertes y agresivas, pero, como todo lo que vuela, se rigen por la aerodinámica. Las alas de un águila tienen que sostener a un ave de entre ocho y doce libras, así como lo que sea que lleve, y las mejores estimaciones sitúan la potencia de elevación de un águila en cuatro o cinco libras. Pero no es tan sencillo.

La sustentación no sólo depende del tamaño de las alas, sino de la velocidad del aire. Cuanto más rápido vuele un ave (o un avión), mayor será su potencial de sustentación. Un águila que aterriza en la playa para coger un pez, y luego vuelve a despegar, está limitada a una carga menor que la de un águila que baja en picado a 30 o 40 kilómetros por hora y coge un pez. Ese impulso y esa velocidad dan al ave la capacidad de cargar más peso.

El biólogo Ron Clarke obtuvo su maestría estudiando las aves de presa, y es un cetrero que entrena a las rapaces. Caza con un halcón gerifalte y un halcón peregrino, y dijo que su gyr de 45 onzas puede cargar un pato bufflehead de 8 onzas con bastante facilidad. «Sin embargo, no puede hacer lo mismo con un ánade real», afirma. Con un kilo y medio, un ánade real pesa cuatro veces más que un ánade real.

Clarke dijo que un águila con ímpetu es una historia diferente.

«En una playa abierta, no tengo ninguna duda de que un águila con la cabeza llena de ímpetu podría recoger un perro de seis u ocho libras y seguir adelante», dijo Clarke. «Si aterrizara para matar a un perro de tres kilos y luego intentara recogerlo y volar desde un punto muerto, ¿podría despegar del suelo? Probablemente no».

Las águilas llevarán cargas más pesadas a corta distancia. Mike Jacobson pasó décadas como especialista en gestión de águilas para el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos y se jubiló recientemente.

«Solía haber historias sobre águilas que cargaban con bebés y niños pequeños, y nada de eso se ha documentado», dijo. «Pueden recoger y cargar cuatro o cinco libras, como máximo, y salir volando con ellas. Pueden levantar un poco más y dar un salto, pero no pueden llevarlo».

Volar puede ser el derecho de nacimiento de un águila, pero requiere habilidad. Los cetreros y los observadores de aves pueden dar fe de que descender en picado para atrapar la cena, o arrebatar la comida del agua, requiere técnicas que se perfeccionan con la experiencia. Los jóvenes depredadores desarrollan sus habilidades de caza por ensayo y error, jugando y probando los límites. Las águilas jóvenes se abalanzan sobre botellas flotantes, intentan levantar salmones demasiado pesados e investigan nuevos objetos.

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«Solía haber historias sobre águilas que se llevaban a los bebés y a los niños pequeños, y nada de eso se ha documentado», dijo Mike Jacobson, un experto en águilas.

Jacobson dijo que es más probable que un águila inmadura se abalance sobre algo inapropiado, como un perro grande en la playa. La gente entonces exagera y afirma que las águilas son perros de caza. «Se exagera», dijo. «Las águilas no cazan gatos ni perros pequeños»

La gran mayoría de la dieta de las águilas en el sureste es pescado. Jacobson dijo que en otras áreas la dieta varía más, ya que las águilas aprovechan las oportunidades locales. Las águilas que viven cerca de las colonias de aves marinas comen más pájaros, y las águilas del interior toman más pájaros y pequeños mamíferos que las águilas del sureste. Jacobson vio una vez a un águila cargando un visón y ha oído historias de águilas cargando pequeñas ratas almizcleras. Se sabe que las águilas de las Aleutianas cazan cachorros de nutria marina durante la época de cría. Pero el pescado es el pan de cada día de las águilas calvas.

Otras águilas son diferentes. Jacobson dijo que las águilas reales son muy comparables en tamaño y peso a las águilas calvas, pero se dirigen a presas diferentes. «Las águilas reales no son más grandes ni más fuertes, pero tienen un comportamiento muy diferente», dijo.

Aunque las águilas calvas no tienen como objetivo activo a los gatos, Jacobson ha escuchado algunas historias que parecían plausibles. Un gato pequeño está ciertamente dentro de las capacidades de un águila. «Las águilas han clavado ocasionalmente los gatos de la gente», dijo. «Es raro, pero la gente sí las ve abalanzarse sobre los gatos a veces».

David Hunsaker encontró una vez un collar de gato en un nido de águila. El nido está justo frente a la ventana de su casa de Tee Harbor, y ha hecho una gran cantidad de observación de águilas en los últimos doce años. Él y su mujer han visto a una pareja de águilas construir el nido y han visto a las águilas incubar huevos, repartir comida y criar varias nidadas de polluelos. Han visto a los polluelos crecer y emplumar.

«El collar de gato era divertido», dijo. «Tenía un cascabel atado para avisar a los pájaros. Todavía estaba abrochado»

Hunsaker añadió que el collar no prueba necesariamente que las águilas llevaran un gato al nido. También en el nido había un juguete sonajero de niño. «Me imagino ese sonajero agarrado en un puño regordete, pero no es probable que las águilas hayan atrapado a un niño»

También es posible que el gato fuera un animal carroñero. Ha visto pieles en el nido unas cuantas veces, y algunos pájaros ensangrentados, pero dijo que las águilas se alimentan casi exclusivamente de pescado.

«La mayoría son arenques o eperlanos, peces pequeños de unos veinte centímetros», dijo. Ha visto muchos salmones entregados al nido, normalmente en trozos. «Traen la mitad de un salmón, normalmente uno rosado, luego se van y vuelven con lo que parece ser la otra mitad. Entonces lo desmembran en alguna parte. Nunca les he visto traer un coho o un salmón rojo completo, sino trozos».

Hunsaker duda de los relatos de águilas que se llevan perros pequeños no porque no puedan cargarlos, sino porque, según sus observaciones, las águilas desconfían mucho de las personas. Aunque el nido está cerca de la casa, las aves no se posan en el pico de la casa, la cubierta o los postes eléctricos cercanos. «Son muy asustadizas con la gente», dice. «No van a arrebatar a un perro de la correa, o justo delante del dueño».

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El arenque y otros peces pequeños son el pan de cada día para las águilas calvas en la costa de Alaska. ADF&G foto.

El biólogo Phil Schempf trabaja para el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de Estados Unidos en la gestión de aves rapaces y migratorias. No tiene ninguna duda de que un águila podría matar a un perro o gato pequeño si se presentara la oportunidad, y llevarlo o al menos trozos de él a un nido. «Sin embargo, mi sensación es que no ocurre muy a menudo», escribió en un correo electrónico. «Especulo que se debe a que las águilas son recelosas de acercarse a la gente o de buscar alimento en zonas nuevas, como los patios de las personas. Las águilas suelen forrajear a lo largo de las playas o de las zonas ribereñas, donde es raro que los perros y los gatos estén desatendidos por sus dueños.»

A veces se ve a un águila en el agua, con las garras enganchadas a un pesado salmón, remando laboriosamente hacia la orilla con sus alas. Es un estilo de natación torpe, pero funciona. Se dice que el águila no puede soltarse, que las garras se aferran de algún modo al pez. Eso no es cierto. No hay ningún mecanismo de bloqueo involuntario, y el águila podría soltarse si quisiera. El pájaro hambriento simplemente ha decidido que la comida merece la pena nadar.

Jacobson dijo que a lo largo de los años ha habido una serie de observaciones de águilas agarrando peces y siendo arrastradas bajo el agua. Dijo que no es porque no puedan soltar sus garras, «pueden soltarse», dijo.

«Es común que se apoderen de un pez que es demasiado pesado para volar con él… no pueden despegar pero pueden remolcarlo hasta la orilla, remando con sus alas. Son muy buenos nadadores. Tienen un grueso plumón por lo que flotan bastante bien. Ocasionalmente se ahogan si se alejan demasiado de la orilla»

El biólogo de la fauna estatal Rich Lowell, de Petersburg, dijo que no es inusual que las águilas acaben en el agua. Su oficina, situada al lado de una planta de procesamiento de pescado, tiene vistas al agua y ha visto a un águila aterrizar intencionadamente en el agua para recoger restos de pescado desechados por los trabajadores. Dijo que, en contra de la creencia popular, un águila puede despegar de la superficie del agua siempre que no se quede allí demasiado tiempo y se moje las alas. Añadió que si bien es cierto que las águilas pueden fijarse con sus garras, es una acción puramente voluntaria y pueden soltarse a voluntad.

Riley Woodford es un escritor del Departamento de Caza y Pesca de Alaska. Es el editor de Alaska Fish and Wildlife News y produce el programa de radio Sounds Wild.

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