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De todo lo que la ciencia del cerebro nos ha enseñado en los últimos 30 años, uno de los hallazgos más claros es que el desarrollo cerebral temprano está directamente influenciado por las interacciones diarias de los bebés con sus cuidadores. Incluso antes de nacer, los bebés tienen la expectativa de que los adultos estarán disponibles y atenderán sus necesidades (Shonkoff & Phillips 2000). Su propia supervivencia depende de esta disponibilidad. Si las expectativas de protección y cuidado de los bebés se cumplen, sus cerebros experimentan placer y deleite. Estas primeras interacciones placenteras estimulan el cerebro y motivan al bebé a relacionarse con quienes le cuidan con confianza y facilidad. Si sus expectativas no se cumplen adecuadamente, su confianza en la satisfacción de sus necesidades a través de las relaciones puede verse cuestionada. Cuando esto ocurre, el desarrollo emocional y social se resiente y, dado que la base emocional de los bebés es el fundamento de todos los demás aprendizajes, también lo hacen el desarrollo intelectual y del lenguaje (Greenspan 1990; OIM & NRC 2015).

Las primeras experiencias de un bebé en las relaciones, ya sea en casa o en un entorno de educación temprana, sientan las bases para el futuro funcionamiento del cerebro. La información obtenida en estas relaciones tempranas está en el centro de un rico y complejo proceso de construcción del cerebro. A medida que los bebés experimentan las respuestas de sus cuidadores, sus cerebros empiezan a formarse expectativas sobre cómo serán tratados y cómo deben responder. Por ejemplo, cuando un bebé se queja o llora, las respuestas constantes de los adultos que le reconfortan ayudan al niño a anticipar respuestas similares en el futuro. A medida que las expectativas se refuerzan mediante la repetición de experiencias similares, el cerebro de los bebés construye percepciones del mundo social y emocional en el que viven. Esas percepciones influyen en la forma en que los bebés entienden su entorno, se relacionan con los demás y participan en el aprendizaje. Cuando esas experiencias son principalmente positivas, los niños perciben los comportamientos y los mensajes de los demás de forma positiva y se sienten motivados para explorar cada vez más el mundo (incluidas las personas y las cosas). Cuando los bebés tienen repetidas experiencias tempranas adversas, llegan a esperar que los comportamientos y los mensajes de los demás sean negativos, y empiezan a percibir las nuevas experiencias con los demás de forma negativa.

En el crecimiento temprano del cerebro, la experiencia crea expectativas, lo que altera la percepción.

Si las relaciones tempranas de los bebés son mayoritariamente positivas o negativas, influye significativamente en su capacidad para gestionar el estrés. Desde el nacimiento hasta los 3 años, el estrés puede tener un efecto especialmente adverso en el desarrollo del cerebro (NRC & IOM 2009). Cuando los niños tienen experiencias positivas en sus relaciones tempranas, desarrollan vínculos emocionalmente seguros con sus cuidadores que pueden amortiguar el estrés en varios niveles de intensidad. Si el estrés es grave y persistente, se convierte en tóxico y los amortiguadores emocionales que proporcionan las relaciones seguras son de vital importancia (Center on the Developing Child 2007). Cuando los niños tienen que enfrentarse a un estrés tolerable (menos intenso y temporal), las relaciones emocionalmente seguras ayudan a los niños a regular sus respuestas y, una vez que el estrés disminuye, vuelven a centrarse en la exploración y el aprendizaje. Lo que hemos aprendido de la investigación sobre el cerebro en los últimos 30 años es que el «cuidado cariñoso» defendido por los educadores de la primera infancia durante muchas décadas no sólo es la forma amable de tratar a los niños, sino una parte crucial del desarrollo temprano del cerebro.

Desarrollo cerebral temprano saludable desde el nacimiento hasta los 3 años

Durante los tres primeros años de vida, los niños pasan por un periodo de «desamparo prolongado», dependiendo de los demás para su seguridad, supervivencia y socialización (Gopnik 2016). Dado que los cerebros de los bebés están programados para aprender de sus cuidadores, este periodo de indefensión es una fortaleza, no una debilidad. El tiempo que pasan los bebés y los niños pequeños con los demás cablea sus cerebros para la supervivencia en previsión del funcionamiento futuro (Hamburg 1995). El cerebro construye estructuras y vías cruciales que sirven de base para el futuro funcionamiento social, emocional, lingüístico e intelectual (Schore 2005; Drury et al. 2010). Por lo tanto, las relaciones que un niño experimenta cada día y los entornos en los que se desarrollan esas relaciones son los bloques de construcción del cerebro. Al participar en experiencias de aprendizaje con sus cuidadores, los bebés moldean su cerebro para que funcione en los entornos físicos, sociales y lingüísticos particulares de quienes los cuidan. Los bebés aprenden a sentir, pensar y actuar, en gran medida, siguiendo el modelo de sus cuidadores. Las interacciones simples y cotidianas tienen un impacto enorme. Por ejemplo, un cuidador que realiza las rutinas de forma suave y utiliza el lenguaje para ayudar al niño a anticipar lo que va a ocurrir a continuación le enseña a aprender sobre las relaciones afectivas y favorece el desarrollo del lenguaje. Durante este período formativo, es de vital importancia que los cuidadores creen un clima de atención teniendo en cuenta el crecimiento saludable del cerebro. En pocas palabras, los niños pequeños se desarrollan y funcionan bien cuando se les proporciona atención en entornos seguros, interesantes e íntimos en los que establecen y mantienen relaciones seguras y de confianza con cuidadores conocedores que responden a sus necesidades e intereses (Lally 2006).

El cerebro del bebé es a la vez vulnerable y competente; ambos atributos deben abordarse simultáneamente para un desarrollo cerebral saludable. El bebé vulnerable depende de las relaciones con los adultos para la supervivencia física, la seguridad emocional, una base segura para el aprendizaje, la ayuda para la autorregulación, el modelado y la tutoría del comportamiento social, y la información y los intercambios sobre el funcionamiento del mundo y las reglas para vivir. Pero al mismo tiempo, el bebé viene al mundo con una gran competencia como aprendiz curioso, motivado y autodidacta: imitador, intérprete, integrador, inventor, explorador, comunicador, buscador de significados y constructor de relaciones. Para que el cerebro crezca con solidez, necesita un contexto de relaciones afectivas que proporcionen simultáneamente previsibilidad emocional para el lado vulnerable del bebé y un clima de novedad intelectual para el lado competente (Lally 2013).

Preconcepción y desarrollo prenatal

¿Cuándo empiezan a influir las relaciones afectivas en el desarrollo del cerebro? Antes de lo que muchos pensamos. Aunque este artículo se centra principalmente en las relaciones establecidas durante el período de tiempo que va desde el nacimiento hasta los 3 años, el cerebro en desarrollo antes del nacimiento -e incluso antes de la concepción- merece cierta atención. (Para más información sobre el apoyo al crecimiento durante la preconcepción y el embarazo, véanse los capítulos tres y siete de Por nuestros bebés: Ending the Invisible Neglect of America’s Infants .)

La salud y los hábitos de la mujer antes de quedarse embarazada determinan el desarrollo del embrión. Desde al menos tres meses antes de la concepción, los alimentos, las bebidas, las drogas, las toxinas, el estrés y otras experiencias de la futura madre influyen en el entorno temprano del útero en el que se desarrolla el cerebro; esto puede afectar al futuro aprendizaje del niño. Dado que muchas mujeres se quedan embarazadas con mala salud o con hábitos poco saludables, es necesario abordar la conexión entre la preconcepción (sobre todo desde los tres meses anteriores a la concepción hasta la conciencia de ésta) y el desarrollo saludable del cerebro (Atrash et al. 2006; Kent et al. 2006). Además de una campaña de educación pública para todos los ciudadanos sobre los riesgos previos a la concepción para el desarrollo del cerebro, los Estados Unidos deberían proporcionar una red de seguridad de servicios previos a la concepción a las mujeres en edad fértil y un cribado universal de la depresión y otros problemas de salud mental.

Una vez que se produce la concepción y comienza el desarrollo del cerebro en el útero, el entorno fetal puede influir positiva o negativamente en el cerebro en desarrollo. El crecimiento del cerebro es más rápido durante este periodo de la vida que cualquier otro, produciéndose neuronas a un ritmo asombroso. Las neuronas migran entonces a la zona del cerebro donde residirán durante toda la vida de la persona, empezando a formar conexiones y a diferenciar las funciones cerebrales. Los fetos utilizan información -como el tipo y la cantidad de nutrientes recibidos, el estrés experimentado y los idiomas y voces escuchados- para moldear sus cerebros y cuerpos y anticiparse a las experiencias una vez nacidos. A tan solo dos tercios del embarazo, una buena parte del cableado básico del cerebro ya se ha completado (Thompson 2010).

Desde el nacimiento hasta los 9 meses: Las relaciones de cuidado y el cerebro durante el periodo de apego

Durante la primera etapa de desarrollo fuera del útero, gran parte de la atención inicial de los bebés se centra en formar y fortalecer las conexiones seguras con sus cuidadores. En lugar de recibir pasivamente los cuidados, los bebés los buscan activamente. Vienen al mundo con habilidades físicas y competencias sociales que les preparan para desempeñar un papel activo en su desarrollo. Están preparados para reaccionar ante los que les rodean de forma que susciten interés y aumenten la probabilidad de contacto y cercanía (Marvin & Britner 2008). Basándose en la retroalimentación que reciben los bebés de los primeros intercambios, dirigen las conductas de apego hacia el desarrollo de relaciones seguras con sus cuidadores principales. La investigación ha demostrado que esta búsqueda de apego encaja con el hallazgo de que durante los dos primeros años de desarrollo del cerebro, el cableado emocional es la actividad dominante. El cerebro construye estructuras y vías cruciales de funcionamiento emocional que sirven de base para el apego, la futura actividad emocional y social, y el desarrollo lingüístico e intelectual que le seguirá (Schore 2000). En esta primera etapa, los bebés empiezan a utilizar los mensajes de sus cuidadores para desarrollar percepciones sobre el grado de amor que reciben. A continuación, los bebés utilizan estas percepciones para crear un modelo de trabajo inicial sobre cómo relacionarse con los demás. Así, el cuidado que reciben los bebés durante estos primeros intercambios afecta directamente a la calidad del apego que forman con sus cuidadores e influye en la postura emocional que adoptarán en las interacciones con los demás.

Los bebés pequeños necesitan relaciones con cuidadores que sean:

  • Sensibles a sus necesidades y mensajes
  • Tiempo de respuesta (especialmente a los mensajes de angustia)
  • Precisos en la lectura de sus señales
  • Comprensión de los niveles adecuados de estimulación (Bornstein 2012)
    • De siete a 18 meses: Las relaciones afectivas y el cerebro durante la etapa de exploración

      Entre los 7 y los 18 meses de edad, los bebés se ven impulsados a buscar su entorno local, objetos y personas; a construir una definición primitiva del yo; y a probar la fuerza y el uso de las relaciones. Utilizando sus incipientes habilidades motrices para explorar, se aventuran desde la seguridad de la cercanía física de sus cuidadores y ponen a prueba la fuerza de las relaciones. Van y vienen mientras observan cuidadosamente la atención y la disponibilidad emocional de su cuidador. En cierto modo, practican la independencia (Calkins & Hill 2007; Eisenberg, Hofer, & Vaughan 2007). También en esta etapa, los cerebros de los bebés se preparan para una vida que no gira totalmente en torno a la proximidad física del cuidador. Basándose en las reacciones de sus cuidadores a sus acciones, los bebés y los niños pequeños empiezan a tener en mente las lecciones aprendidas, como qué exploraciones independientes se consideran socialmente apropiadas y cuáles no, y qué actividades son peligrosas, como jugar cerca de una escalera sin barrera.

      Las habilidades de comunicación y lenguaje de los bebés aumentan de forma espectacular durante la etapa de exploración. Aunque los bebés sólo pueden decir unas pocas palabras, llegan a entender muchas más (Thompson 2011). Las palabras que escuchan de los adultos estimulan las vías de desarrollo del lenguaje en el cerebro. No sólo importan las palabras, sino también los patrones más amplios de comunicación: no sólo lo que se dice, sino cómo se dice y se re recibe (Pawl & St. John 1998). Tras repetidos intercambios con sus cuidadores, los bebés empiezan a construir un sentido primitivo del yo. Llegan a esperar:

      «Se me escucha o no.»
      «Lo que elijo hacer se valora o no.»
      «La forma en que expreso mis emociones se acepta o no.»
      «Se me permite explorar o no.»
      «La mayoría de mis necesidades se satisfacen o no.»

      Los pensamientos, las emociones y las experiencias compartidas que el cerebro en desarrollo procesa en las interacciones con los adultos tienen un profundo impacto en la autopercepción y las acciones del niño en desarrollo.

      De los 15 a los 36 meses: Las relaciones de cuidado y el cerebro durante la etapa de autodefinición

      Durante la tercera etapa, los niños pequeños están desarrollando una conciencia de su separación de sus cuidadores y compañeros, así como un sentido de sí mismos como individuos (Vaughn, Kopp, & Krakow 1984). Empiezan a mostrar emociones conscientes de sí mismos, son especialmente sensibles a los juicios de los demás, sienten vergüenza y pudor con facilidad cuando los demás critican sus comportamientos y su aspecto, y empiezan a desarrollar una conciencia. Esta etapa también se caracteriza por una explosión del crecimiento cerebral en varias áreas del desarrollo (además del desarrollo emocional que dominaba antes). Desde el punto de vista intelectual, los niños retienen brevemente las ideas en su mente, participan en juegos de simulación y son cada vez más capaces de centrar su atención en temas, personas y objetos presentados por otros. Su uso del lenguaje oral aumenta considerablemente. Utilizan muchas palabras nuevas y estructuras oracionales complejas. Los niños desarrollan habilidades perceptivas y motoras que les permiten correr rápido, trepar alto y golpear con fuerza, lo que hace que el desarrollo del autocontrol sea especialmente importante (Brownell & Kopp 2007).

      Afortunadamente, esta etapa de autodefinición también conlleva la aparición temprana de habilidades de función ejecutiva, que incluyen el desarrollo de la memoria de trabajo, la flexibilidad mental y el autocontrol (Center on the Developing Child 2012). Estas habilidades emergentes influyen en todas las áreas del desarrollo, aumentando la capacidad de los niños para explorar y aprender sobre su entorno social, y para sortear los conflictos con los demás. A medida que los niños adquieren una comprensión más clara de los intereses independientes y separados, se dan cuenta de que tienen opciones, lo cual es bastante liberador. Sin embargo, las elecciones, especialmente las que implican a los cuidadores y a los compañeros, van acompañadas de una mayor conciencia de responsabilidad. Esta tensión entre la elección y la responsabilidad es fundamental para el drama de esta etapa. Una vez más, las relaciones afectivas desempeñan un papel destacado en la estructuración del joven cerebro. La forma en que los adultos reaccionan durante este período de la vida lleno de tensión afecta en gran medida a la forma en que los niños pequeños llegan a ver sus derechos y los derechos de los demás. Las interacciones que los niños tienen con sus cuidadores, sus compañeros y otras personas conforman el futuro social y emocional de su cerebro. Lo que los niños pequeños experimentan en su vida cotidiana forma sus expectativas de lo que constituye un comportamiento apropiado hacia los demás (Barry & Kochanska 2010). Estas experiencias tempranas proporcionan lecciones para el desarrollo de códigos morales y éticos, ganando el control de los impulsos y las emociones, y aprendiendo y adaptándose a las reglas de su familia, cultura y sociedad. A medida que los niños pequeños experimentan una creciente sensación de independencia y autocontrol, la capacidad de su cerebro para regular su comportamiento sigue desarrollándose; pero siguen necesitando la orientación de los adultos, y esta orientación suele llegar a través de las relaciones afectivas.

      Comportamiento afectuoso durante la etapa de autodefinición

      Las rutinas predecibles en entornos seguros y claramente definidos; las respuestas respetuosas; y la orientación consistente proporcionan el tipo de cuidado que fortalece la autorregulación y los inicios de la función ejecutiva.

      El joven cerebro necesita que los adultos actúen de forma que honren el derecho del niño a desear, esperar, explorar y mostrar sus preferencias, al tiempo que le ayudan a aprender a honrar los derechos similares de los demás. Aunque el niño crezca y sea más independiente, su cerebro sigue siendo vulnerable. Las relaciones afectuosas, con reglas claras de comportamiento que se aplican sistemáticamente de forma razonada, proporcionan seguridad mientras el cerebro todavía se está formando, asegurando que las experiencias de individuación y las lecciones de socialización se produzcan en un entorno justo y predecible.

      Conclusión

      Lo que estamos aprendiendo de la ciencia del cerebro nos ayuda a comprender mejor los múltiples factores que influyen en el desarrollo de los niños pequeños y nos proporciona estrategias de cuidado que están en armonía con el cerebro en desarrollo. En esencia, el desarrollo del cerebro tiene que ver con el niño en su totalidad, desde la salud de la madre hasta las primeras experiencias del niño en la cultura y el lenguaje de su familia, su comunidad y su programa de aprendizaje temprano. La base del desarrollo cerebral es el desarrollo social y emocional basado en las relaciones afectivas. Si los cuidadores son conscientes de cómo toda la experiencia del niño -especialmente el tenor emocional- influye en el desarrollo del cerebro, pueden proporcionar relaciones afectuosas que ayuden al niño a sentirse seguro y a abrirse a un mundo atractivo de exploración y aprendizaje a lo largo de los primeros años.

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