Mijaíl Gorbachov

Archivos Federales Alemanes (Bundesarchiv), Bild 183-1986-0421-010; photograph, Rainer Mittelstadt

En materia de asuntos exteriores, Gorbachov cultivó desde el principio relaciones más cálidas y comerciales con las naciones desarrolladas de Occidente y Oriente. En diciembre de 1987 firmó un acuerdo con el presidente estadounidense Ronald Reagan para que sus dos países destruyeran todas las existencias de misiles nucleares de alcance intermedio. En 1988-89 supervisó la retirada de las tropas soviéticas de Afganistán, tras nueve años de ocupación del país.

Mikhail Gorbachev y Ronald Reagan

Mikhail Gorbachev (a la derecha) reunido con Ronald Reagan en la Casa Blanca, Washington, D.C., 1987.

Cortesía de la Biblioteca Ronald Reagan

En octubre de 1988 Gorbachov pudo consolidar su poder gracias a su elección a la presidencia del Soviet Supremo (la legislatura nacional). Pero, en parte porque sus reformas económicas estaban siendo obstruidas por el Partido Comunista, Gorbachov intentó reestructurar los poderes legislativo y ejecutivo del gobierno para liberarlos del control del PCUS. En consecuencia, en virtud de los cambios introducidos en la Constitución en diciembre de 1988, se creó un nuevo parlamento bicameral denominado Congreso de Diputados del Pueblo de la URSS, algunos de cuyos miembros fueron elegidos directamente por el pueblo en elecciones concurrentes (es decir, con varios candidatos). En 1989, el recién elegido Congreso de los Diputados del Pueblo eligió de entre sus filas un nuevo Soviet Supremo de la URSS que, a diferencia de su predecesor con ese nombre, era un verdadero parlamento permanente con importantes poderes legislativos. En mayo de 1989, Gorbachov fue elegido presidente de este Soviet Supremo, conservando así la presidencia nacional.

Ronald Reagan y Mijail Gorbachov
Ronald Reagan (izquierda) y Mijail Gorbachov en la Plaza Roja, Moscú, 1988.
Archivos Nacionales, Washington, D.C.

Gorbachov fue el iniciador más importante de una serie de acontecimientos a finales de 1989 y 1990 que transformaron el tejido político de Europa y marcaron el principio del fin de la Guerra Fría. A lo largo de 1989 aprovechó todas las oportunidades para expresar su apoyo a los comunistas reformistas de los países del bloque soviético de Europa del Este y, cuando los regímenes comunistas de esos países se derrumbaron como fichas de dominó a finales de ese año, Gorbachov consintió tácitamente su caída. Cuando los gobiernos no comunistas elegidos democráticamente llegaron al poder en Alemania Oriental, Polonia, Hungría y Checoslovaquia a finales de 1989-90, Gorbachov aceptó la retirada gradual de las tropas soviéticas de esos países. En el verano de 1990 aceptó la reunificación de Alemania Oriental con Alemania Occidental e incluso aceptó la posibilidad de que esa nación reunificada se convirtiera en miembro del viejo enemigo de la Unión Soviética, la Organización del Tratado del Atlántico Norte. En 1990, Gorbachov recibió el Premio Nobel de la Paz por sus sorprendentes logros en el ámbito de las relaciones internacionales.

Las nuevas libertades derivadas de la democratización y descentralización del sistema político de su nación por parte de Gorbachov provocaron disturbios civiles en varias de las repúblicas constituyentes (por ejemplo, Azerbaiyán, Georgia y Uzbekistán) e intentos de independencia en otras (por ejemplo, Lituania). En respuesta, Gorbachov utilizó la fuerza militar para reprimir sangrientas luchas interétnicas en varias de las repúblicas de Asia Central en 1989-90, al tiempo que se diseñaban mecanismos constitucionales que podían prever la secesión legal de una república de la URSS

Cuando el PCUS menguaba en poder y perdía constantemente prestigio ante el creciente impulso de los procedimientos políticos democráticos, Gorbachov aceleró aún más en 1990 la transferencia de poder del partido a las instituciones gubernamentales elegidas. En marzo de ese año, el Congreso de Diputados del Pueblo lo eligió para el recién creado cargo de presidente de la URSS, con amplios poderes ejecutivos. Al mismo tiempo, el Congreso, bajo su dirección, abolió el monopolio del poder político del Partido Comunista, garantizado por la Constitución, en la Unión Soviética, allanando así el camino para la legalización de otros partidos políticos.

Mikhail Gorbachev

Mikhail Gorbachev, 1991.

Boris Yurchenko/AP Images

Gorbachov tuvo un éxito notable en el desmantelamiento de los aspectos totalitarios del Estado soviético y en el avance de su país hacia una verdadera democracia representativa. Sin embargo, se mostró menos dispuesto a liberar la economía soviética de las garras de la dirección estatal centralizada. Gorbachov evitó el uso totalitario del poder que tradicionalmente había funcionado para mantener la economía soviética en funcionamiento, pero al mismo tiempo se resistió a cualquier cambio decisivo hacia la propiedad privada y el uso de mecanismos de libre mercado. Gorbachov buscó en vano un compromiso entre estas dos alternativas diametralmente opuestas, por lo que la economía de planificación centralizada siguió desmoronándose sin que la empresa privada pudiera sustituirla. Gorbachov siguió siendo el amo indiscutible del enfermo Partido Comunista, pero sus intentos de aumentar sus poderes presidenciales mediante decretos y reorganizaciones administrativas resultaron infructuosos, y la autoridad y la eficacia de su gobierno iniciaron un grave declive. Ante el colapso de la economía, el aumento de la frustración pública y el continuo traspaso de poder a las repúblicas constituyentes, Gorbachov vaciló en su dirección, aliándose con los conservadores del partido y los órganos de seguridad a finales de 1990.

Pero los comunistas de línea dura que habían sustituido a los reformistas en el gobierno resultaron ser unos aliados poco fiables, y Gorbachov y su familia estuvieron brevemente bajo arresto domiciliario del 19 al 21 de agosto de 1991, durante un efímero golpe de estado de los de línea dura. Después de que el golpe fracasara ante la firme resistencia del presidente ruso Boris Yeltsin y otros reformistas que habían subido al poder bajo las reformas democráticas, Gorbachov reanudó sus funciones como presidente soviético, pero su posición se había debilitado irremediablemente. Al entrar en una alianza inevitable con Yeltsin, Gorbachov abandonó el Partido Comunista, disolvió su Comité Central y apoyó medidas para despojar al partido de su control sobre el KGB y las fuerzas armadas. Gorbachov también actuó con rapidez para transferir los poderes políticos fundamentales a las repúblicas constituyentes de la Unión Soviética. Sin embargo, los acontecimientos le superaron y el gobierno ruso de Yeltsin asumió rápidamente las funciones del gobierno soviético que se estaba desmoronando, ya que las distintas repúblicas acordaron formar una nueva mancomunidad bajo el liderazgo de Yeltsin. El 25 de diciembre de 1991, Gorbachov renunció a la presidencia de la Unión Soviética, que dejó de existir ese mismo día.

Boris Yeltsin; colapso de la Unión Soviética
El Pres. Boris N. Yeltsin (centro) de pie en un vehículo blindado estacionado frente a la Casa Blanca en Moscú, con simpatizantes que sostienen una bandera de la Federación Rusa, 19 de agosto de 1991.

Reuters/Newscom