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Biografía

Charles S Peirce era hijo de Benjamin Peirce y Sarah Hunt Mills, hija del senador Elijah Hunt Mills. Observamos que este apellido se pronuncia «Monedero». Charles era el segundo de los cinco hijos de sus padres. Su hermano mayor era James Mills Peirce, que llegó a ser matemático en el Departamento de Matemáticas de Harvard, y luego, de 1890 a 1895, fue decano de la Escuela de Postgrado de Harvard y, después, decano de la Facultad de Artes y Ciencias. Los dos hermanos menores de Charles también tuvieron carreras exitosas, Benjamin Mills Peirce como ingeniero de minas y Herbert Henry Davis Peirce como diplomático.
Charles nació en un hogar estadounidense destacado. Su padre era quizás el principal científico de Estados Unidos e invitaba a académicos, políticos, poetas, científicos y matemáticos a su casa. Charles, un niño prodigio, prosperó en ese ambiente intelectual. A Benjamin Peirce le resultaba difícil encontrar alumnos lo suficientemente brillantes como para beneficiarse de su enseñanza, pero en sus propios hijos encontró el talento que parecía faltar en otros lugares. Utilizó sus propias ideas pedagógicas para enseñar a Charles y a sus otros hijos, y en muchos sentidos esto les sirvió para emprender investigaciones. Sin embargo, consciente de que los más grandes pensadores gozaban de independencia de pensamiento, se negó a disciplinar a sus hijos por si destruía esa originalidad. En muchos sentidos, esta educación produjo el genio que Charles demostró, pero también dio a Charles problemas para encajar, lo que significó que su vida fue difícil. A los doce años, Charles ya leía textos de lógica de nivel universitario, y al año siguiente empezó a leer la Crítica de la razón pura de Immanuel Kant. A lo largo de toda su vida, Kant ejerció una gran influencia sobre él.
Se podría haber esperado que el brillante joven Charles dejara huella en el sistema educativo, pero fue en esta etapa cuando la independencia de pensamiento que su padre había cultivado con tanto esmero le perjudicó :-

En la universidad dio muestras de sus posteriores dificultades para relacionarse con la gente: no destacó en los trabajos de clase, prefiriendo leer obras de su propia elección.

Entró en el Harvard College en 1855 y se graduó cuatro años después con un A.B., y continuó estudiando allí a nivel de posgrado durante un año. En esta etapa, su padre, Benjamin Peirce, trabajaba para el Servicio de Inspección de Costas de los Estados Unidos y Charles comenzó a realizar trabajos ocasionales para el Servicio de Inspección de Costas. En concreto, trabajó para ellos a partir del 1 de julio de 1859. En 1861 ingresó en la Lawrence Scientific School de Harvard, donde de nuevo su padre desempeñó un papel importante, y aquí parece haber brillado mucho más que en sus años de estudiante. En 1862 se licenció en Harvard y en 1863 se licenció con distinción en la Escuela Científica Lawrence. El 16 de octubre de ese año se casó con Harriet Melusina Fay, que procedía de una importante familia de Cambridge y era una activa activista feminista.

Peirce emprendió ahora una serie de estudios científicos diferentes. Estudió la clasificación de las especies con Louis Agassiz, un zoólogo de Harvard. Dio las conferencias de Harvard sobre La lógica de la ciencia en la primavera de 1865 y las conferencias del Instituto Lowell sobre La lógica de la ciencia; o Inducción e hipótesis en la última parte de 1866. Fue elegido miembro de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias el 30 de enero de 1867, y desde octubre de 1869 hasta diciembre de 1872 realizó investigaciones en astronomía como asistente en el Observatorio de Harvard. Durante todo este tiempo continuó investigando en geodesia para el U.S. Coast Survey, y fue enviado a Europa por el Survey desde junio de 1870 hasta marzo del año siguiente. Siguió progresando en los rangos del U.S. Coast Survey, siendo puesto a cargo de los experimentos con péndulos en noviembre de 1872, y luego promovido a asistente en diciembre de ese año. La principal tarea que Peirce llevó a cabo en su trabajo geodésico para el U.S. Coast Survey fue medir la fuerza de la gravedad en varios lugares tanto en Estados Unidos como en el extranjero. Su otra tarea era utilizar los datos de los resultados de sus experimentos para determinar la forma de la tierra. Como parte de este trabajo realizó otros viajes a Europa, desde abril de 1875 hasta agosto de 1876, y de nuevo durante tres meses desde septiembre de 1877. Entre estos dos viajes se separó de su esposa Melusina en octubre de 1876 y esto marcó el comienzo de un problema que afectaría en gran medida a su carrera.
Durante un tiempo la carrera de Peirce siguió avanzando. Fue elegido miembro de la Academia Nacional de Ciencias (Estados Unidos) en abril de 1877 y publicó los resultados de sus anteriores investigaciones en astronomía en un libro titulado Photometric Researches (1878). Aunque su trabajo había sido amplio en el campo de las ciencias, siempre se había interesado por la filosofía y la lógica y, en 1879, fue nombrado profesor de lógica en el Departamento de Matemáticas de la Universidad Johns Hopkins. Sylvester era entonces el director de matemáticas de la Universidad Johns Hopkins y durante un tiempo las cosas le fueron bien a Peirce. Se interesó por el problema de los cuatro colores y por los problemas de los nudos y los enlaces estudiados por Kempe. Luego amplió el trabajo de su padre sobre las álgebras asociativas y trabajó en lógica matemática, topología y teoría de conjuntos. Sin embargo, para entonces Peirce vivía con Juliette Froissy Pourtalès, una gitana francesa. Se divorció de su primera esposa Melusina el 24 de abril de 1883 y se casó con Juliette seis días después. En 1884, Simon Newcomb, que acababa de ser nombrado profesor de matemáticas y astronomía en la Universidad Johns Hopkins, informó a los administradores de la universidad de que Peirce había estado viviendo con una gitana francesa mientras seguía casado con Melusina. Como no querían verse envueltos en un escándalo, los administradores decidieron no renovar el contrato de Peirce. El único trabajo estable de Peirce era ahora para el Coast and Geodetic Survey. Se trasladó a Washington, D.C. para trabajar en los datos de las mediciones de gravedad que habían sido devueltos desde el Ártico. En 1886 se trasladó a Nueva York y continuó trabajando para el Servicio, pero cada vez estaba más en desacuerdo con sus superiores y trabajaba cada vez más aislado. El Coast Survey también se vio sometido a una presión creciente por la falta de financiación del gobierno. Peirce se mudó a una casa alquilada en Milford, Pennsylvania, en abril de 1887, pero tras la muerte de su madre, el 12 de octubre de ese año, heredó lo suficiente para comprar tierras y empezar a construir una finca que llamó Arisbe, cerca de Milford. Compró más tierras y una granja después de recibir una pequeña herencia de una tía soltera en 1888. Cuando finalmente presentó su principal informe sobre la gravedad al U.S. Coastal Survey en 1890, fue rechazado para su publicación a menos que realizara importantes revisiones. Al no recibir nada más de él a finales de 1891, el Survey le pidió su dimisión. Durante este difícil período de su vida, su esposa sufría de mala salud. A mediados de 1889 se le diagnosticó tuberculosis y antes de finalizar el año viajó a Europa para intentar recuperarse. Al regresar a Estados Unidos en la primavera de 1890, seguía sin estar bien y en enero de 1891 fue operada. A pesar de estos problemas de salud, que coincidieron con las dificultades de Peirce con el U.S. Coastal Survey, Juliette sobrevivió a su marido.

T S Fiske, escribiendo sobre la Sociedad Matemática de Nueva York (antes de que se convirtiera en la Sociedad Matemática Americana) en , describe a Charles Peirce a principios de la década de 1890:-

Entre los que a principios de los noventa asistían a las reuniones mensuales destacaba el famoso lógico, Charles S Peirce. Su manera dramática, su imprudente desprecio por la precisión en lo que él llamaba «detalles sin importancia», sus ingeniosos artículos periodísticos describiendo las reuniones de nuestra joven Sociedad nos interesaban y divertían a todos. … Siempre estuvo en apuros, viviendo en parte de lo que podía pedir prestado a sus amigos, y en parte de lo que obtenía de trabajos ocasionales, como escribir reseñas de libros … Era igualmente brillante, ya fuera bajo la influencia del alcohol o de otro modo, y su compañía era muy apreciada por las diversas organizaciones a las que pertenecía; y nunca fue expulsado de ninguna de ellas aunque no pudiera pagar sus cuotas. Enfureció a Charlotte Angas Scott al publicar en el New York Evening Post una necrológica sin firma de Arthur Cayley, en la que afirmaba, sin más fundamento que el hecho de que el padre de Cayley había residido durante un tiempo en Rusia, que Cayley había heredado su genio de una rusa con la que su padre se había casado en San Petersburgo. Poco después, la señorita Scott contribuyó al Bulletin con un artículo más realista y sobrio sobre la vida y la obra de Cayley…

Mucho de lo que Peirce escribió a partir de ese momento fue rechazado para su publicación, o no logró completar el proyecto. En la primera categoría está How to Reason (rechazado por dos editoriales en 1894), y New Elements of Mathematics (rechazado en 1895). En la segunda categoría están Search for a Method (anunciada en 1893 pero no completada), The Principles of Philosophy (doce volúmenes anunciados en 1894 pero no completados), y The History of Science (anunciada en 1898 pero no completada).
Peirce es hoy más famoso como filósofo aunque es justo decir que esta fama sólo llegó tarde. En 1877 y 1878 Peirce publicó seis ensayos sobre Ilustraciones de la Lógica de la Ciencia en el Popular Science Monthly. Los dos primeros ensayos fueron The Fixation of Belief y How to Make Our Ideas Clear. Fue en el segundo de ellos donde expuso su filosofía pragmática por la que es más conocido hoy en día. Escribió:-

Considera qué efectos, que podrían tener una importancia práctica, concebimos que tiene el objeto de nuestra concepción. Entonces, nuestra concepción de estos efectos es la totalidad de nuestra concepción del objeto.

Burch escribe en :-

Quizás el hecho más importante a tener en cuenta para entender la filosofía de Peirce es que Peirce fue un científico físico en ejercicio toda su vida … Cuando dijo que todo el significado de una concepción (clara) consiste en el conjunto de sus consecuencias prácticas, tenía en mente que una concepción significativa debe tener algún «valor efectivo» experiencial, capaz de ser especificado como algún tipo de colección de posibles observaciones empíricas bajo condiciones especificables. Peirce insistía en que todo el significado de una concepción significativa consistía en la totalidad de tales especificaciones de posibles observaciones.

De hecho, fue veinte años después de que publicara estas ideas sobre el pragmatismo cuando, a través del trabajo de William James, Peirce comenzó a obtener el crédito de sus ideas. Peirce dio una conferencia sobre el pragmatismo en Harvard entre marzo y mayo de 1903 y publicó una serie de ensayos explicando sus ideas en The Monist en 1905.
Es imposible hacer justicia a la amplitud de la obra filosófica de Peirce en este artículo. Señalemos sólo algunos ejemplos más. Escribió sobre conjuntos infinitos e infinitesimales y argumentó a favor de la consistencia de introducir infinitesimales en el sistema numérico. Escribió sobre la probabilidad argumentando contra las ideas de De Morgan de que la probabilidad es una medida de confianza y también argumentando contra las ideas de Bayes. Para Peirce la probabilidad es más bien el límite de la relación de los sucesos observados sobre los posibles y el número de observaciones tiende al infinito. También estudió las categorías universales y para él casi todo se divide en tres categorías o tríadas. En el aspecto matemático, saliendo de su trabajo para el Coast Survey, mencionamos que se interesó por las proyecciones cartográficas conformes donde inventó una proyección cartográfica quincuncial utilizando funciones elípticas.
Ya hemos indicado que Peirce era un personaje un tanto inusual. He aquí un informe de una conferencia que Peirce dio al Club de Filosofía de Harvard el 21 de mayo de 1879 extraído de una carta escrita por Thomas Davidson:-

La ponencia de Peirce fue capciosa, brillante y pobre. Al terminar, tuve una larga charla con el profesor Benjamin Peirce, quien se comprometió a demostrarme matemáticamente que el espacio tiene cuatro dimensiones. Los Peirce están un poco locos, creo.

Peirce murió de cáncer en su casa de Arisbe, Milford, Pennsylvania.