Los «reyes» femeninos del antiguo Egipto

Este artículo se publicó por primera vez en el número de Navidad de 2014 de la revista BBC History

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Según los antiguos egipcios, el universo entero estaba compuesto por elementos masculinos y femeninos, mantenidos en un estado de perfecto equilibrio por la diosa Maat. Entre sus numerosas divinidades se encontraban un dios de la tierra masculino y una diosa del cielo femenina. Mientras que Geb, de color verde, permanecía tumbado, su hermana Nut, cubierta de estrellas, se extendía en lo alto para formar la extensión del cielo, contener las fuerzas del caos y dar a luz al sol cada amanecer.

Nut era la madre de las deidades gemelas Isis y Osiris. Isis era la pareja activa de su hermano pasivo Osiris, al que resucitó de entre los muertos para concebir a su hijo, Horus. Isis también era considerada «más poderosa que mil soldados». Esta misma mezcla de criadora y destructora se compartía con Hathor, diosa del amor y la belleza, capaz de transformarse en Sekhmet, una deidad tan feroz que se decía que los faraones varones «se enfurecían como una Sekhmet» contra los enemigos en la batalla.

Esta mezcla de sexos no se limitaba a los mitos, ya que las mujeres egipcias eran representadas junto a los hombres en todos los niveles de la sociedad. Esto explica, sin duda, que el historiador griego Heródoto se viera obligado a concluir que los egipcios «han invertido las prácticas ordinarias de la humanidad» cuando visitó Egipto en torno al año 450 a.C.

Así, aunque el título femenino más común en los 3.000 años de historia de Egipto era el de «señora de la casa» (ama de casa), muchas mujeres trabajaban en la jerarquía del templo. Otras mujeres eran supervisoras y administradoras, o tenían títulos que iban desde médico, guardia y juez hasta tesorero, visir (primer ministro) y virrey.

Y algunas mujeres también eran monarcas, desde las regentes que gobernaban en nombre de los hijos menores de edad hasta las que gobernaban por derecho propio como faraona, término que significa simplemente «la del palacio». Sin embargo, algunos egiptólogos siguen degradando a las mujeres gobernantes al definirlas con el término relativamente moderno de «reina», que puede referirse simplemente a una mujer casada con un rey varón. Y aunque Hatshepsut, del siglo XV a.C., gobernó como faraona por derecho propio, todavía se la considera a menudo como la excepción que confirma la regla, a pesar de que las pruebas sugieren que hubo al menos siete faraonas, entre ellas Nefertiti y la gran Cleopatra.

Estos nombres tan conocidos se basaban simplemente en predecesoras que se remontaban al principio de la historia escrita de Egipto y en la primera gobernante de este tipo, Merneith (cuyo reinado está fechado en torno al 2970 a.C.). Cuando se descubrió su tumba en Abydos en 1900, se afirmó que «no se puede dudar de que Merneith fuera un rey», hasta que al darse cuenta de que «él» era «ella», su estatus cambió a «reina». No obstante, su nombre apareció en una lista de los primeros reyes de Egipto que se descubrió en 1986.

Las pruebas de los gobernantes femeninos son tan fragmentarias como las de sus homólogos masculinos, con pocas fechas conocidas de nacimiento o muerte y sin retratos conocidos de muchos de ellos. Sin embargo, sólo los títulos de las mujeres son habitualmente rebajados o descartados, incluso cuando las pruebas revelan que algunas, como las perfiladas en estas páginas, sí gobernaron Egipto como faraonas.

Khentkawes I: La madre de Egipto

Título
Madre del rey del Alto y Bajo Egipto, rey del Alto y Bajo Egipto

Nacida
c2550-2520 a.C., posiblemente en la capital real Menfis

Murió
c2510-2490 a.C.

Una mujer cuyo estatus ha sido debatido durante mucho tiempo es Khentkawes I. Era la hija del rey Menkaure y la esposa del rey Shepseskaf (que gobernó hacia 2510-2502 a.C.), y dio a luz al menos a otros dos reyes, con nuevas pruebas que apoyan la posibilidad de que ella misma también gobernara Egipto.

El complejo funerario de Khentkawes I era tan elaborado como las pirámides cercanas de sus predecesores masculinos; tan elaborado, de hecho, que su tumba ha sido apodada la Cuarta Pirámide de Guiza. Tenía su propio templo funerario, una calzada y, según Ana Tavares, codirectora de campo de las excavaciones actuales en su tumba de Guiza, «excepcionalmente, un templo en el valle y una cuenca/puerto, lo que sugiere que reinó como faraón a finales de la cuarta dinastía».

De hecho, el estatus real de Khentkawes I fue sugerido ya en 1933 por el arqueólogo egipcio Selim Hassan durante su excavación inicial de su tumba. En ella se la representaba entronizada, sosteniendo un cetro y llevando la cobra real «uraeus» en la frente y la barba postiza atada de la realeza, combinada con su vestimenta femenina tradicional.

La tumba también reveló los títulos oficiales de Khentkawes I en una inscripción jeroglífica, traducida inicialmente como «Rey del Alto y del Bajo Egipto, Madre del Rey del Alto y del Bajo Egipto» hasta que el egiptólogo británico Alan Gardiner encontró una traducción alternativa «filológicamente sostenible» que significaba que Khentkawes I sólo había sido «la madre de dos reyes» y no un rey en sí misma. Sin embargo, a la luz de las nuevas pruebas arqueológicas, su ambiguo título se interpreta ahora como «Madre del rey del Alto y del Bajo Egipto, rey del Alto y del Bajo Egipto».

Ciertamente, Khentkawes I dejó su huella en Giza, donde el recuerdo de que una mujer gobernante había construido una gran tumba persistió durante dos milenios. Sin embargo, no fue en absoluto la única, ya que en un par de décadas su descendiente Khentkawes II ostentó los mismos títulos, fue representada de nuevo con la cobra real en su frente y tuvo su propia pirámide en el nuevo cementerio real, Abusir.

Hubo incluso una tercera mujer de este tipo cuyo complejo piramidal en Sakkara era tan grande que algunos egiptólogos han sugerido que tuvo «un reinado independiente» a la muerte de su marido, el rey Djedkare, en c2375 a.C. Pero esta gobernante misteriosa sigue siendo anónima y olvidada, ya que no sólo se borró su nombre de su complejo de tumbas tras su muerte, sino que la excavación de su tumba en la década de 1950 nunca se publicó y sigue siendo la Pirámide de la Reina Desconocida.

Sobeknefru: La reina cocodrilo

Título
Rey del Alto y Bajo Egipto

Nacida
c1830-1815 a.C., posiblemente en Hawara, en el Fayum

Murió
c1785 a.C.

A pesar de las evidencias de que algunas mujeres tuvieron poderes reales durante el tercer milenio a.C., la primera faraona femenina universalmente aceptada es Sobeknefru. Hija de Amenemhat III, a quien sucedió en c1789 a.C. para gobernar durante aproximadamente cuatro años, Sobeknefru apareció en las listas oficiales de reyes durante siglos después de su muerte.

La primera monarca con el nombre del dios cocodrilo Sobek, símbolo del poder faraónico, Sobeknefru tomó los cinco nombres reales estándar de un rey – Merytre Satsekhem-nebettawy Djedetkha Sobekkare Sobeknefru – con el epíteto Hijo de Ra (el dios del sol) modificado a Hija de Ra. En sus retratos se mezclan los atributos masculinos y femeninos, el tocado real a rayas y la falda escocesa de estilo masculino que se lleva sobre la vestimenta femenina.

Sobeknefru también está representada con el manto asociado a su coronación. Sin embargo, en 1993 se identificó un retrato más completo de Sobeknefru, en el que se aprecia el gran parecido familiar con su padre, Amenemhat III.

Sobeknefru creó templos en los sitios del norte Tell Dab’a y Herakleopolis, y también completó el complejo piramidal de su padre en Hawara. Parece que construyó su propia pirámide en Mazghuna, cerca de Dahshur, pero no se ha encontrado ningún rastro de su entierro. Si se la menciona en las historias modernas, es para descartarla como el último recurso de una dinastía que, por lo demás, era masculina. Sin embargo, el trono pasó sin problemas a una sucesión de reyes varones que siguieron su ejemplo y se nombraron a sí mismos como el dios cocodrilo.

Sus innovaciones inspiraron a la siguiente faraona Hatshepsut (que gobernó entre 1479 y 1458 a.C.), que adoptó el mismo atuendo real y la misma barba postiza. La tendencia moderna a considerar a Hatshepsut como una travesti sólo es posible porque se ha restado importancia o se ha ignorado a sus precursoras femeninas. Tal es el caso de Nefertiti. Se la juzga casi exclusivamente por su bello busto, pero las pruebas sugieren que ejercía los mismos poderes reales que su marido y que podría haberle sucedido como único gobernante.

Su ejemplo fue seguido por la faraona del siglo XII a.C. Tawosret, cuyos títulos incluían Toro Fuerte e Hija de Ra. Fue la última mujer faraona durante casi mil años, ya que el último milenio a.C. estuvo marcado por sucesivas invasiones extranjeras de Egipto. Los más exitosos fueron los Ptolomeos macedonios, que afirmaban descender de Alejandro Magno y gobernaron durante los últimos tres siglos antes de Cristo. Su consejero egipcio Manetón creó el sistema de dinastías reales que todavía utilizamos hoy en día. Nombró a cinco de las faraonas, afirmando que «se decidió que las mujeres pudieran ocupar el cargo real» ya en la segunda dinastía, a principios del tercer milenio a.C.

Arsinoe II: La reina y la mujer rey

Títulos
Reina de Macedonia (& Tracia), Rey del Alto y Bajo Egipto

Nacida
c316 a.C, muy probablemente en Menfis

Murió
Probablemente el 16 o 17 de julio de 268 a.C.

El legado de las faraonas egipcias inspiró sin duda a Arsinoe II. Casada con dos reyes sucesivos de Macedonia, Arsinoe II regresó luego a su patria egipcia y a la corte de su hermano menor Ptolomeo II, casándose con él para convertirse en reina por tercera vez. Sin embargo, también se convirtió en su co-gobernante de pleno derecho, con la misma combinación de nombres que un faraón tradicional.

Aunque durante mucho tiempo se asumió que estos títulos se concedían a título póstumo, investigaciones recientes han revelado que Arsinoe II fue reconocida como rey del Alto y Bajo Egipto durante su propia vida. Al igual que Hatshepsut más de mil años antes, Arsinoe se convirtió en Hija de Ra y adoptó las mismas galas distintivas para demostrar la continuidad con las prácticas del pasado. Aprovechando aún más la tradición egipcia, Arsinoe fue comparada con la diosa Isis, hermanada con su relajado hermano-esposo Osiris. Como hermanos casados, Arsinoe y Ptolomeo fueron equiparados con las deidades clásicas Zeus y Hera para sus súbditos griegos.

Los retratos conjuntos de Arsinoe y Ptolomeo resaltaron el parecido familiar con el tío putativo Alejandro, cuyo cuerpo momificado, enterrado en su capital real, Alejandría, fue una prueba más de su dinastía de inspiración divina.

Esta también fue una relación que Arsinoe explotó al máximo, desde su sutil adopción de los característicos cuernos de carnero de Alejandro hasta unos ojos tan grandes que algunos historiadores médicos afirman que debió sufrir bocio exoftálmico, una enfermedad que suele afectar a la tiroides.

Arsinoe II utilizó sin duda su polifacética imagen pública con gran efecto en sus relaciones políticas, cuando ella y Ptolomeo II se convirtieron en los primeros sucesores de Alejandro en establecer contacto oficial con Roma en el 273 a.C.

Después, cuando Egipto se unió a Atenas y Esparta contra Macedonia en la Guerra de los Crémenes, el papel principal de Arsinoe fue reconocido en un decreto ateniense que afirmaba que Ptolomeo II estaba «siguiendo la política de sus antepasados y de su hermana». Atenas también honró a la pareja con estatuas, al igual que Olimpia, donde Arsinoe logró un gran éxito en los Juegos Olímpicos del 272 a.C. cuando sus equipos obtuvieron la victoria en las tres carreras de carros en un solo día.

La mayoría de las imágenes de Arsinoe se encontraban en Egipto, donde, según las inscripciones colocadas en el templo de Mendes, se decretó que «su estatua fuera colocada en todos los templos». Esto complacía a sus sacerdotes, pues eran conscientes de su noble actitud hacia los dioses y de sus excelentes actos en beneficio de todo el pueblo»

En la nueva capital de Egipto, Alejandría, la influencia de Arsinoe era aún mayor. Continuando con la tradición ptolemaica al gastar enormes sumas en la Gran Biblioteca y el Museo, financió personalmente espectaculares festivales públicos con los que impresionar a sus súbditos, aunque los fragmentos de una biografía perdida revelan que se mofaba de la «muy sucia reunión» de las multitudes cuando celebraban en las calles más allá de su fastuoso palacio.

Deslumbrante legado

Tras haber transformado la casa ptolemaica en un deslumbrante bastión de consumo conspicuo, Arsinoe, de 48 años, murió en julio de 268 a.C. y fue incinerada en una ceremonia al estilo macedonio. Su memoria se mantuvo viva en el festival anual «Arsinoeia» y en el cambio de nombre de calles, pueblos, ciudades y regiones enteras en su honor, tanto en Egipto como en todo el Mediterráneo.

Su presencia espiritual fue tan fuerte que durante los siguientes 22 años del reinado de Ptolomeo II, éste nunca volvió a casarse y siguió apareciendo con su difunta esposa en los retratos oficiales, nombrándola en los documentos oficiales y emitiendo su moneda.

Como primera mujer ptolemaica que gobernó como rey femenino, los logros de Arsinoe fueron replicados después por las mujeres de su dinastía, la última de las cuales fue Cleopatra la Grande.

Cleopatra fue la culminación final, y por supuesto la más famosa, de tres milenios de faraonas egipcias.

La profesora Joann Fletcher trabaja en el departamento de arqueología de la Universidad de York. Presentó los documentales de la BBC Two Egypt’s Lost Queens y Ancient Egypt: La vida y la muerte en el Valle de los Reyes.

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Más lecturas: La búsqueda de Nefertiti, de Joann Fletcher (Hodder & Stoughton, 2005); Cleopatra la Grande, de Joann Fletcher (Hodder & Stoughton, 2008).