Los fundamentos del reciclaje textil

¿Qué es el reciclaje textil?

El reciclaje textil es el proceso por el cual la ropa vieja y otros textiles se recuperan para su reutilización o recuperación de materiales. Es la base de la industria del reciclaje textil. En Estados Unidos, este grupo está representado por SMART, la Asociación de Industrias de Materiales de Limpieza, Ropa Usada y Fibras. Los pasos necesarios en el proceso de reciclaje textil implican la donación, la recogida, la clasificación y el procesamiento de los textiles, y el posterior transporte a los usuarios finales de las prendas usadas, trapos u otros materiales recuperados. 

La base de la creciente industria del reciclaje textil es, por supuesto, la propia industria textil. La industria textil ha evolucionado hasta convertirse en una industria de casi un billón de dólares en todo el mundo, que comprende prendas de vestir, así como muebles y material para colchones, ropa de cama, cortinas, materiales de limpieza, equipos de ocio y muchos otros artículos.

La urgencia de reciclar textiles

La importancia de reciclar textiles es cada vez más reconocida. Se estima que se producen 100.000 millones de prendas al año, en todo el mundo, y según la EPA de Estados Unidos, en 2018 se generaron alrededor de 17 millones de toneladas de residuos sólidos municipales (RSM) textiles, alrededor del 5,8% de la generación total de RSM. La tasa de reciclaje de textiles derivados de la ropa y el calzado fue del 13,0%, mientras que la recuperación de sábanas y fundas de almohada fue del 15,8% para el mismo año. Como tal, el reciclaje de textiles es un desafío significativo que debe abordarse a medida que nos esforzamos por acercarnos a una sociedad de vertederos cero.

Una vez en los vertederos, las fibras naturales pueden tardar entre unas semanas y unos años en descomponerse. Pueden liberar metano y gas CO2 a la atmósfera. Además, los textiles sintéticos están diseñados para no descomponerse. En el vertedero, pueden liberar sustancias tóxicas en las aguas subterráneas y el suelo circundante.

El reciclaje de textiles ofrece los siguientes beneficios medioambientales:

  • Disminuye las necesidades de espacio en los vertederos, teniendo en cuenta que los productos de fibra sintética no se descomponen y que las fibras naturales pueden liberar gases de efecto invernadero
  • Se evita el uso de fibras vírgenes
  • Se reduce el consumo de energía y agua
  • Se evita la contaminación
  • Se reduce la demanda de tintes.

Fuentes de textiles para reciclar

Los textiles para reciclar se generan a partir de dos fuentes principales. Estas fuentes incluyen:
1. Postconsumo, que incluye prendas de vestir, tapicería de vehículos, artículos domésticos y otros.
2. Preconsumo, que incluye la chatarra creada como subproducto de la fabricación de hilos y tejidos, así como la chatarra textil postindustrial de otras industrias.

La donación de prendas viejas es apoyada por programas sin ánimo de lucro así como por muchos programas corporativos, incluyendo los de Nike y Patagonia.

Textiles usables y reutilizados

En la Unión Europea, alrededor del 50% de los textiles recogidos son reciclados y cerca del 50% son reutilizados. Aproximadamente el 35% de la ropa donada se convierte en trapos industriales. La mayor parte de la ropa reutilizada se exporta a otros países. Oxam, una organización benéfica británica, calcula que el 70% de sus donaciones de ropa acaban en África. La cuestión del envío de ropa usada a África ha generado cierto grado de controversia en cuanto a los beneficios de este tipo de iniciativas, en las que puede tener un impacto adverso en las industrias textiles locales, en la vestimenta autóctona y en la generación de residuos locales.

El proceso de reciclaje

Para conocer los fundamentos del reciclaje, lea mi artículo, Cómo funciona el reciclaje de ropa. Para que los textiles sean reciclados, hay diferencias fundamentales entre las fibras naturales y las sintéticas. Para los textiles naturales:

  • El material entrante no ponible se clasifica por tipo de material y color. La clasificación por colores da como resultado un tejido que no necesita ser reteñido. La clasificación por colores significa que no es necesario volver a teñir, lo que ahorra energía y evita los contaminantes.
  • Los materiales se jalan en fibras o se desmenuzan, introduciendo a veces otras fibras en el hilo. Los materiales se trituran o se jalan en fibras. Dependiendo del uso final del hilo, se pueden incorporar otras fibras.
  • El hilo se limpia y se mezcla a través de un proceso de cardado
  • Entonces el hilo se vuelve a hilar y está listo para su posterior uso en tejido o punto.
  • Sin embargo, algunas fibras no se hilan en yardas. Algunas se comprimen para el relleno textil, como en los colchones.
  • En el caso de los textiles a base de poliéster, las prendas se desmenuzan y luego se granulan para su procesamiento en chips de poliéster. Estos se funden posteriormente y se utilizan para crear nuevas fibras para su uso en nuevos tejidos de poliéster.

    Más allá del reciclaje, compre de forma sostenible

    A medida que la sociedad se familiariza con los peligros asociados al envío de textiles viejos al vertedero, y a medida que se desarrollan nuevas tecnologías de reciclaje, se puede anticipar que la industria del reciclaje textil seguirá creciendo. Al mismo tiempo, hay que estar atentos a tendencias como la moda lenta para seguir llamando la atención sobre la interacción entre la ropa y la sostenibilidad. La industria de la moda rápida genera una considerable contaminación y un gran impacto negativo en el cambio climático. Los consumidores pueden contribuir al cambio eligiendo marcas de ropa que duren más y que demuestren su compromiso con la reducción de su impacto en el cambio climático.