Los animales y los humanos experimentan las mismas emociones

6 de septiembre de 2005

El vínculo entre los humanos y los animales puede ser más estrecho de lo que nos imaginamos. Una investigación llevada a cabo por la Universidad John Moores de Liverpool (LJMU) ha descubierto que nuestros parientes peludos pueden compartir muchas de las mismas emociones que los humanos experimentan en la vida cotidiana.

El Dr. Filippo Aureli, lector de Comportamiento Animal y codirector del Centro de Investigación en Antropología Evolutiva y Paleoecología de la LJMU presentará sus hallazgos hoy (6 de septiembre) en el BA Festival of Science de Dublín.

Explica: «Mi investigación ha demostrado que la emoción es un tema válido para la investigación científica en los animales y nos ayuda a entender cómo se comportan los animales con gran flexibilidad.

«Por ejemplo, los comportamientos autodirigidos, como el rascarse, tienen obviamente una función higiénica, pero también reflejan ambivalencia motivacional o frustración.

«Investigaciones recientes han demostrado que hay un aumento de estos comportamientos en situaciones de incertidumbre, tensión social o peligro inminente. Lo mismo puede demostrarse en los humanos, que pueden morderse las uñas o tirarse del pelo en momentos de ansiedad.»

Los animales responden al entorno de forma muy similar a los humanos, reaccionando emocionalmente ante los demás e incluso estresándose y poniéndose ansiosos en momentos de peligro. Estas emociones tienen un marcado efecto en su comportamiento, pero aunque los investigadores nunca podrán saber cómo se sienten realmente los animales, los estudios han descubierto que existen claras similitudes de comportamiento en la expresión emocional entre los animales y los humanos.

El estudio de los animales está ayudando a los investigadores, como el Dr. Aureli, a comprender mejor el fenómeno de las emociones. Aunque los animales no pueden expresar sus sentimientos de forma lingüística, los investigadores han descubierto que, al igual que los humanos, sus emociones pueden expresarse a través de acciones.

Los primates individuales se comportan de forma diferente dependiendo de las circunstancias en las que se encuentran y de los miembros del grupo con los que interactúan. Por ejemplo, los individuos que pasan más tiempo cerca unos de otros suelen ser más amistosos y menos agresivos entre sí, lo que demuestra que los animales forman vínculos estrechos con algunos miembros del grupo.

El Dr. Aureli explica: «Los monos y los simios se comportan como si tuvieran en cuenta la calidad de las relaciones sociales, por ejemplo, si son amigos o no. La emoción puede mediar en la evaluación de las propias relaciones y guiar las decisiones de los animales sobre cómo interactuar con diferentes compañeros en distintas circunstancias».

El trabajo del doctor Aureli también ha demostrado que los primates se comportan como si discriminaran entre las cualidades de las relaciones de otros individuos. Por ejemplo, tras una interacción agresiva entre dos animales, un mono puede atacar a individuos relacionados con el antagonista o invitar a sus asociados cercanos a que le apoyen para vencer al agresor. Esto se relaciona además con el comportamiento humano, en el que algunos humanos se protegen entre sí y actúan en su favor si un amigo es amenazado o intimidado.

El Dr. Aureli afirma: «La mediación emocional también puede utilizarse para recabar información sobre las relaciones entre otros miembros del grupo y orientar las decisiones sobre cómo interactuar en situaciones complejas en las que intervienen varios interlocutores. El marco de la mediación emocional de las relaciones sociales podría ser especialmente útil para explicar la interacción social cuando los miembros de una sociedad no están siempre juntos»

Explica que esto es lo que ocurre en los seres humanos que viven en pueblos pequeños. Todo el mundo se conoce de vista o por su nombre, pero la comunidad entera rara vez está toda junta y los individuos pasan la mayor parte del tiempo en subgrupos más pequeños que se reúnen, se fusionan y se dividen con diferente composición.
Se han encontrado comunidades con características similares en chimpancés y monos araña.

El doctor Aureli continúa: «Esta situación es particularmente desafiante para la toma de decisiones sociales porque el conocimiento actualizado de las relaciones sociales no puede mantenerse ya que los individuos pasan largos períodos separados de otros miembros de la comunidad. Las experiencias emocionales tras el reencuentro pueden proporcionar actualizaciones rápidas sobre posibles cambios en las relaciones sociales»

El Dr. Aureli añade: «El estudio de las emociones de los animales proporciona poderosas herramientas para comprender mejor la regulación de las relaciones sociales en diversos sistemas sociales y la evolución de la cognición social humana.

«Por lo tanto, la forma en que solemos operar en el mundo social puede no ser demasiado diferente de lo que hacen otros animales. Cuanto más descubramos sobre cómo los animales, especialmente los monos y los simios, utilizan las emociones para tomar decisiones sociales, más aprenderemos sobre nosotros mismos y sobre cómo operamos en el mundo social»

El Dr. Aureli presenta su investigación como parte de la sesión del BA Festival f Science sobre ‘Cognición social de los primates: Lo que los monos saben y sienten sobre los demás’. La sesión se centrará en el uso de perspectivas innovadoras para investigar la cognición, en ausencia de lenguaje, que pueden ser aplicables al estudio de los humanos.