Lo que Donald Trump nosabe sobre la Guerra de 1812

El presidente Donald Trump ha defendido su posición de que las medidas comerciales de protección contra Canadá son necesarias por razones de seguridad nacional y, en una llamada telefónica con el primer ministro Justin Trudeau que precedió a lo que se convirtió en una polémica reunión del G7 en Quebec, le dijo a su homólogo canadiense: «¿No quemaron ustedes la Casa Blanca?»

Después de que se filtraran los detalles de la llamada telefónica del 25 de mayo, la Guerra de 1812 fue realmente tendencia en las redes sociales. Estaba extrañamente mareado. Los millones de dólares gastados en las celebraciones del bicentenario en Canadá en 2012 habían sido incapaces de lograr tal atención para esta guerra poco comprendida.

El problema es que la atención no se ha prestado (en su mayor parte) a las cosas que los historiadores como yo consideramos significativas. En cambio, el incidente se ha convertido en otra oportunidad para arremeter contra la deprimente falta de conocimientos históricos de Trump.

Para que conste: la Casa Blanca fue quemada por casacas rojas británicas, no por canadienses. Y como súbditos del Imperio Británico, los «canadienses» eran, en cierto modo, «británicos». Pero los milicianos canadienses eran muy distintos de los regulares de capa escarlata del Ejército de Su Majestad. El edificio tampoco se quemó del todo. Tampoco recibió el nombre de «La Casa Blanca» porque hubo que pintarla para tapar las humillantes marcas de quemaduras.

Con frecuencia hago estas correcciones. Lo he vuelto a hacer a raíz de la defensa impresionantemente disparatada de Trump de la escalada de la guerra económica. De hecho, hago correcciones con tanta regularidad que uno podría empezar a pensar que lo único interesante que ocurrió entre 1812 y 1815 fue el incendio de la Casa Blanca. Al menos, esa es la impresión que me dio al hablar con los canadienses antes del comentario de Trump.

La pintura <em>La House</em> de George Munger muestra la Casa Blanca después de ser quemada por los soldados británicos en la Guerra de 1812. U.S. Library of Congress

Una buena historia canadiense

Normalmente, lo primero que me dice mucha gente cuando sale el tema de la Guerra de 1812 es algo así como: «Ooh, en esa quemamos la Casa Blanca, ¿eh?»

Los argumentos de «nosotros no lo hicimos» que los canadienses esgrimen ahora sobre el incendio de la Casa Blanca son, por tanto, un poco inesperados. Lo que una vez nos encantó poseer, contado de nuevo por un hombre que amamos odiar, es de repente profundamente insultante.

En manos canadienses, el incendio de la Casa Blanca fue una historia heroica, de David y Goliat. Se trata de jóvenes valientes que buscan una venganza justificada contra el arrogante coloso estadounidense, una narrativa familiar y reconfortante para muchos canadienses. Sin embargo, en boca del presidente de Estados Unidos, es una burda inexactitud histórica y un insulto a nuestra naturaleza aparentemente amante de la paz.

Es poco probable que la verdad de los hechos resuelva esta particular contradicción, pero no obstante es importante para recordarnos por qué la Guerra de 1812 es realmente importante. Son igualmente útiles para entender por qué la evocación de Trump de la destrucción de su actual residencia puede ser simultáneamente tonta, anacrónica, inexacta… y sin embargo, comprensible.

La guerra llega a Washington

Las fuerzas británicas en la zona de Chesapeake en 1812-15 estaban llevando a cabo una campaña que se parecía un poco a una carrera de fondo en un partido de fútbol. Durante gran parte de la guerra, la mayor parte de la acción se desarrollaba más al norte, a lo largo de las orillas del río San Lorenzo y en los Grandes Lagos.

Un retrato del almirante británico Sir George Cockburn, uno de los comandantes del ataque a Washington. Library and Archives Canada

Unos cuantos oficiales británicos entusiastas -el almirante Alexander Cochrane, el general de división Robert Ross y el fogoso contraalmirante George Cockburn- tuvieron la idea de entrar en Baltimore y saquear Washington podría ser útil desde el punto de vista táctico. La idea también prometía dar una pequeña bofetada a un grupo de antiguos colonos advenedizos que habían tenido la temeridad de decirle al Imperio Británico que (entre otras cosas) no podían secuestrar a los marineros estadounidenses para tripular sus barcos contra Napoleón.

El ataque a Washington el 24 de agosto de 1814 también fue vengativo. Los soldados estadounidenses eran unos saqueadores bastante hábiles, no sólo en la capital canadiense de York (actual Toronto), sino también en lugares como Dover y St. David.

(Algunos podrían reclamar también el saqueo de Newark, ahora conocida como Niagara-on-the-Lake, como parte de esta lista de atrocidades americanas. La ciudad fue arrasada por completo en diciembre de 1813 y los residentes se vieron abocados al frío cuando todos los edificios de la ciudad, excepto tres, quedaron reducidos a cenizas. Sin embargo, los valientes muchachos que quemaron la ciudad, bajo las órdenes del general estadounidense George McClure, eran conocidos como los «voluntarios canadienses», hombres del Alto Canadá que luchaban con los estadounidenses.)

Saqueadores, pero no asesinos

Los saqueadores de la Guerra de 1812, sin importar el uniforme, intentaron llevar a cabo sus saqueos sin masacrar indiscriminadamente a los civiles o robar la propiedad privada.

Algunas veces, tuvieron éxito en este método «civilizado» de combate. Cuando los estadounidenses llegaron a York, por ejemplo, se centraron en los edificios públicos y, en algunos casos notables, impidieron que los canadienses se saquearan entre sí.

En Washington, muchos habitantes describieron a los invasores británicos como educados. Intentaron evitar la quema de casas civiles, aparentemente pagaron por la comida y la bebida que necesitaban – pero no escatimaron en la destrucción de edificios públicos y, en un caso, la oficina de un periodista que había sido particularmente cruel en su retrato de Cockburn.

En total, sólo hubo una víctima mortal en el ataque a Washington, y alrededor de media docena de heridos. Sin embargo, las víctimas arquitectónicas, como el edificio del Capitolio y la Casa Blanca, fueron bajas llamativas.

Un cuadro de la primera dama Dolley Madison dirigiendo el rescate del retrato de George Washington mientras las fuerzas británicas atacaban la capital estadounidense. Montpelier Foundation

Dolley Madison, la temible Primera Dama, ya había sacado la mayoría de los objetos de valor de la Casa Blanca (incluido el ahora famoso retrato de George Washington), minimizando los daños culturales.

Poca ventaja

La destrucción de Washington proporcionó poca ventaja táctica a los británicos, más allá de dispersar a un grupo de políticos estadounidenses ya dividido y discutido. La mayoría de los funcionarios, incluido el desventurado marido de Dolley, James Madison, huyeron de la ciudad presas del pánico mientras las tropas británicas marchaban hacia ellos.

La penosa imagen de los políticos estadounidenses con pelucas huyendo de la ciudad con sus faldones agitándose se acentúa por el hecho de que cuando los oficiales británicos y sus hombres llegaron a la Casa Blanca, encontraron la mesa del comedor preparada para cenar. La comida estaba preparada y un excelente vino esperaba a ser servido. Al parecer, los estadounidenses esperaban celebrar una victoria esa noche, pero en su lugar fue consumida por sus enemigos.

Sin embargo, como los comandantes británicos ordenaron entonces la destrucción de la Casa Blanca -un lugar que, como nos recuerda la historiadora Nicole Eustace, no era simplemente un edificio político sino un espacio doméstico- facilitaron que los furiosos estadounidenses pintaran a los británicos como bárbaros vergonzosos.

A los pocos meses de la quema de Washington, se firmó el Tratado de Gante el 24 de diciembre de 1814. La guerra terminó en febrero siguiente, cuando ambos gobiernos ratificaron el tratado.

En el período posterior, los estadounidenses hicieron un trabajo espectacular al convertir un lío de 32 meses de una guerra a la que apenas lograron sobrevivir (y que no ganaron) en una victoria triunfal de la virilidad estadounidense.

Una guerra sin vencedor

Aunque los estadounidenses no ganaron la Guerra de 1812, nunca he sido demasiado partidario de declarar vencedor a Gran Bretaña/Canadá. Sin embargo, se puede argumentar que no se logró ninguno de los objetivos originales de la guerra declarados por los estadounidenses. Canadá no perdió ningún territorio y el tratado que puso fin a la guerra declaró que todo quedaría en statu quo ante bellum. Canadá había sido efectivamente defendida de los invasores.

Cuando todo terminó, la Guerra de 1812 dio a Canadá y a Estados Unidos su frontera compartida. La guerra la definió y la marcó en el mapa de una manera que antes había sido bastante fácil de ignorar.

Convirtió a antiguos amigos y vecinos en enemigos. Hizo que los colonos canadienses sospecharan profundamente de los motivos estadounidenses en el continente (y tampoco calmó el deseo estadounidense de poseer territorio canadiense).

El presidente de Estados Unidos, Donald Trump, y el primer ministro canadiense, Justin Trudeau, en la Cumbre de Líderes del G7 en La Malbaie, Quebec, el, 8 de junio de 2018. Su discusión sobre el saqueo de la Casa Blanca en 1814 tuvo lugar dos semanas antes de la reunión del G7. THE CANADIAN PRESS/Sean Kilpatrick

Después de todo -un punto que Trump no sabía o ignoraba alegremente- los estadounidenses empezaron la guerra: invadieron primero e, independientemente de lo moralmente dudoso que sea en realidad este tipo de ojo por ojo internacional, invitaron a las represalias.

Aunque Trump se equivocó en algunos hechos, no es el único. Si hay algo que todo este tonto episodio me confirma es que nuestra historia -nuestra historia colectiva, complicada, terrible y raramente triunfante- necesita ser tendencia más a menudo, pero con mucha más reflexión y -¿me atrevo a sugerirlo? – lectura.